In Person: The Pursuit of Happiness

Sophie (Huda Akil)

Een van haar vele talenten, mijn kleindochter Sophie, die net 2 * is geworden, heeft een duidelijke visie op wat haar gelukkig zou maken, in combinatie met de overtuigende vaardigheden en uitvoerende functie om het te laten gebeuren. "Slide?" zegt ze, terwijl ze haar hoofd opzij buigt, wat betekent het nabijgelegen park in New York City, met glijbanen, schommels en een zandbak. Ik ben moe en zou het eigenlijk liever niet hebben, omdat ik een rustigere avond had gepland om haar met baby en boeken te zitten, met boeken en speelgoed. Ik probeer haar af te leiden, maar het mocht niet baten. "Schuif", herhaalt ze, terwijl ze de vragende toon negeert en herhaaldelijk haar hoofd knikt, alsof ze me wil hypnotiseren. Om alle obstakels te verwijderen, haalt ze haar zandemmer, steekt haar schop en bal er netjes in en herhaalt, nog assertiever: "Slide, Tayta" (ie oma). "Ga naar dia." Ze brengt me mijn schoenen en mijn tas en wacht vol verwachting op de deur. Natuurlijk bezwijk ik.

In het park raken we eerst de zandbak. Sophie is opgetogen, behalve voor een vervelend probleem - het zand dat in haar sandalen komt en tussen haar tenen sijpelt. Met tussenpozen stopt ze haar spel om het op te ruimen. Een leerzaam moment, denk ik - omarm het als je er niet vanaf kunt komen! Ik haal haar over om haar sandalen uit te doen en haar voeten in het zand te graven. Eerst aarzelt ze, maar humeurt me en begint dan met haar tenen te wiebelen en te lachen. Ze giet een emmer zand vrolijk over haar voeten. 'Tayta, schoenen uit, ' beveelt ze met herhaaldelijk knikken. "In voor een cent, " denk ik bij mezelf, en trek mijn schoenen uit. Natuurlijk ben ik overtuigd om ze dieper in te steken terwijl Sophie haar emmers op hen giet. Verbazingwekkend, het zand voelt geweldig aan op mijn vermoeide voeten. Ik had nooit gedacht dat ik midden in New York City zou zitten, in een zwarte zakelijke broek, met mijn voeten bloot, ingegraven in het zand. Maar het maakt haar gelukkig, denk ik bij mezelf, met een glimlach. Ik word er blij van, realiseer ik me! Dan heb ik een vreemde gedachte - waar is "gelukkig" in mijn hersenen?

Ik daagde onlangs mijn laboratoriumpersoneel uit om te denken aan diermodellen die ons zouden kunnen leren over de biologie van vreugde.

Na vele jaren aan emoties te hebben gewerkt - pijn, stress, angst, depressie - te midden van een sterke emotie, kan ik denken aan specifieke hersencircuits die worden geactiveerd. Het is een kleine truc die ik gebruik om dingen in perspectief te plaatsen - "Ja, mijn amygdala wordt nu een beetje gek." Terwijl ik mezelf beheers, kan ik me voorstellen dat mijn frontale cortex de overhand krijgt. Maar dit zijn allemaal negatieve emoties, stressvol. Opmerkelijk is dat ze allemaal een aantal gemeenschappelijke neurale circuits delen en correlaties hebben die we kunnen meten in bloed - een toename van stresshormonen bijvoorbeeld.

Maar wat is de tegenhanger van deze mechanismen wanneer Sophie schreeuwt van vreugde terwijl ze de spiraalvormige glijbaan afrolt of bruist van het lachen als we kiekeboe spelen? Natuurlijk zijn er een aantal moleculaire kandidaten - bijvoorbeeld dopamine voor beloning. Maar wetenschappelijk onderzoek herschrijft meestal hun rol, bijvoorbeeld door dopamine te betrekken bij de opvallendheid - aandacht schenken aan wat belangrijk is - in plaats van eenvoudige beloning. Wat nog belangrijker is, moeten beloning en vreugde worden gelijkgesteld? Is er een biologisch concept zo breed als stress dat niet neutraliteit inhoudt, maar je goed voelen, vreugde of geluk ervaren? En weten we dat de neurale correlaten ervan?

Voor zover ik weet, bestaat deze kennis niet in de moderne neurowetenschap. Het recent ontwikkelde veld van positieve psychologie benadrukt de studie van factoren die individuen in staat stellen een meer bevredigend leven te leiden, of het nu leuker is (het aangename leven), meer betrokken bij het helpen van anderen (het goede leven), of meer doelgericht (het zinvolle leven) . Maar het is opmerkelijk voor mij dat ik als neurowetenschapper die geïnteresseerd is in emotie, samen met mijn collega's in affectieve neurowetenschappen zo weinig weet over de neurobiologie van positieve emoties. **

Ik daagde onlangs mijn laboratoriumpersoneel uit om te denken aan diermodellen die ons zouden kunnen leren over de biologie van vreugde, zo niet langdurig geluk. Mijn student, Javier Perez - mogelijk omdat hij zich in een vreugdevolle levensfase bevond, die net een Ph.D. en vader van een mooi klein meisje - ging de uitdaging aan. Hij initieerde studies naar de impact van muziek alleen of muziek in combinatie met een verrijkte omgeving (een ruimte gevuld met speelgoed) op de emotionele reacties van ratten en bijbehorende veranderingen in hun hersenen. Hoewel deze onderzoeken momenteel bij volwassen dieren worden uitgevoerd, heb ik het gevoel dat we binnenkort naar zeer jonge dieren gaan om te bepalen of dergelijke ervaringen een langlevende invloed op de hersenen hebben en hoe. Ik wed dat de gevolgen veel langer zullen duren dan het tijdelijke genot, dat dergelijke leuke en positieve activiteiten niet alleen de positieve reacties op volwassen leeftijd zullen verbeteren, maar ook beschermen tegen stress en copingstrategieën zullen wijzigen. De wetenschap zal het leren.

Op die dag in het park realiseerde ik me dat Sophie iets belangrijks weet dat wij volwassenen vergeten: plezier maken is belangrijk! Het brengt onverwachte sensaties, nieuwe situaties, lichaamscontact en fysieke uitdagingen met zich mee (zolang deze niet extreem of bedreigend zijn). Ik stel me voor dat de motorische en zintuiglijke stimulatie en de daaropvolgende opwinding iets speciaals doen voor haar jonge brein, mogelijk veel belangrijker dan het lezen van een boek. Ik weet met nog meer zekerheid dat het spelen met haar - het ervaren van de simpele vreugde om gek te zijn en haar gelukkig te maken - geweldig is voor mijn brein. Het verheft mijn geest terwijl het mijn onderzoek inspireert. Ik kan dat circuit van geluk voelen knetteren, waar het ook is.

* Dit artikel, dat kort na Sophie's 2e verjaardag op 24 juli zal verschijnen, is mijn cadeau aan haar, samen met wat handgemaakt houten speelgoed dat me herinnert aan het simpele plezier van mijn eigen jeugd. Sophie, moge je leven altijd vrolijk zijn!

** Een opmerkelijke uitzondering: het creatieve onderzoek dat werd uitgevoerd door Dr. Jaak Panksep, die ook de term "Affective Neuroscience" bedacht.

Hier zijn de richtlijnen

Je essay moet ongeveer 800 woorden lang en persoonlijk van toon zijn. Stuur ons uw inzending als een bewerkbare bijlage bij een tekstdocument bij een e-mailbericht, gericht aan (Onderwerp: inzending in persoon); Microsoft Word-indeling heeft de voorkeur, maar OpenOffice-indeling is acceptabel. Voeg GEEN foto's of andere bijlagen bij de originele inzending.

We zullen elk manuscript dat we ontvangen zorgvuldig overwegen en binnen 6 weken contact met u opnemen als we besluiten om uw essay te publiceren. De meeste essays worden voorafgaand aan publicatie bewerkt. Als u binnen 6 weken niets van ons hoort, kunt u uw werk elders indienen.