In dramatische stemming, met baby, bevestigt Senaat Bridenstine om NASA te leiden

Vertegenwoordiger Jim Bridenstine (OK) getuigt voor de wetenschapscommissie van de Senaat over zijn benoeming om NASA te leiden in november 2017.

NASA / Joel Kowsky

In dramatische stemming, met baby, bevestigt Senaat Bridenstine om NASA te leiden

Van Paul VoosenApr. 19, 2018, 14:40 uur

De regering van president Donald Trump wijst NASA terug naar de maan, en nu heeft het een leider om het daarheen te leiden. Vandaag stemde de Amerikaanse Senaat nauwgezet 50-49 op partijdige lijnen om vertegenwoordiger Jim Bridenstine (R – OK) te bevestigen om te dienen als de 13e beheerder van NASA.

Bridenstine, geconfronteerd met een zelfopgelegde termijnlimiet voor zijn loopbaan in het Huis van Afgevaardigden, had lang geprobeerd het bureau van $ 20, 7 miljard te leiden, en werkte aan wetgeving waarvan hij hoopte dat die de richting zou beïnvloeden. Maar Trump's nominatie van Bridenstine, die afgelopen september kwam, had tot nu toe niet de stemmen om hem te bevestigen. In het bijzonder werd hij geconfronteerd met stevige tegenstand van senaatdemocraten, geleid door senator Bill Nelson (D-FL), en verschillende republikeinen tegen wie Bridenstine campagne had gevoerd, waaronder senatoren Marco Rubio (FL) en John McCain (AZ).

De drama-gevulde stem, die vice-president Mike Pence ertoe bracht om aanwezig te zijn als een potentiële tiebreaker en kenmerkte de eerste stem van Tammy Duckworth (D-IL) met haar baby aan haar zijde, scharnierend op de stem van senator Jeff Flake (R-AZ) ), die een hefboomwerking heeft gezocht in het aanspreken van zijn niet-NASA-prioriteiten met het Republikeinse leiderschap. Flake's stem en Rubio's beslissing om gisteren zijn oppositie te laten vallen, konden worden bevestigd. De aanstaande pensionering van de waarnemend beheerder van het bureau, Robert Lightfoot, dwong zijn hand, vertelde Rubio aan USA Today. Het agentschap, zo essentieel voor de economie van zijn staat, stond voor een 'gapende leegte van leiderschap', zei hij. "Ik verwacht dat hij NASA op een niet-politieke manier leidt en Florida eerlijk behandelt, " voegde hij eraan toe.

Nelson herhaalde ondertussen zijn oppositie op de vloer van de Senaat en uitte zijn angst dat Bridenstine's achtergrond als piloot en politicus hem achterliet zonder de technische controle om het risico te evalueren. "Wat niet goed is voor NASA is een beheerder die politiek verdeeld is en die niet bereid is de laatste in de rij te zijn om die noodlottige beslissing te nemen om te gaan of niet gaan voor lancering, " zei Nelson. Maar als Bridenstine werd bevestigd, voegde hij eraan toe: "Ik zal met hem samenwerken voor het welzijn van het Amerikaanse ruimtevaartprogramma."

Vandaag viel senator Brian Schatz (D-HI) zijn republikeinse collega's aan voor de bevestiging van Bridenstine. "Er is gewoon geen excuus om op iemand te stemmen die zo gekwalificeerd is om NASA te runnen", schreef hij op Twitter. "Ze doen niet eens de moeite om het argument te voeren dat hij een goede beheerder zal zijn. Ze stemmen gewoon ja en gaan de stad uit. Voor mij is dit een goede herinnering dat verkiezingen gevolgen hebben."

Volle plaat wacht

De problemen die de aandacht van Bridenstine eisen, stapelen zich op. De onrustige astrofysica-divisie van het bureau heeft zijn mijlpaalmissie, de $ 8 miljard James Webb Space Telescope, teruggedrongen tot een lancering in 2020. Op zijn beurt heeft het Witte Huis geprobeerd de plannen van het agentschap voor zijn volgende grote bereik, de Wide Field Infrared Survey Telescope, een beweging die het Congres tot nu toe sceptisch heeft bekeken, te vernietigen. Bridenstine zal ook beslissen hoe het bureau verder gaat met het retourneren van een cache van rotsmonsters die zijn verzameld door de Mars 2020-rover. En het bureau blijft zijn vertraagde heavy-lift raket ontwikkelen, het Space Launch System (SLS), dat pas in 2020 zal vliegen, met geruchten dat een upgrade naar een zwaardere variant tot later volgend decennium zou kunnen worden uitgesteld.

Afgezien van de onrustige ruimtetelescopen bevindt de wetenschap in NASA zich in een 'gouden tijdperk' met sterke congresondersteuning, zegt Charles Elachi, die tot 2016 het Jet Propulsion Laboratory van het bureau leidde in Pasadena, Californië. De SLS afronden en de Verenigde Staten binnenhalen, in partnerschap met commerciële ruimtebedrijven, terug naar het bedrijf van het lanceren van zijn eigen astronauten, zou de topprioriteit van Bridenstine moeten zijn, voegt hij eraan toe. "Dit vereist gedurfd en krachtig leiderschap dat bereid is om berekende risico's te nemen, het bureaucratische besluitvormingsproces drastisch te stroomlijnen en een krachtig technologieprogramma te ondersteunen dat het technologische leiderschap van NASA ["] vernieuwt, "zegt Elachi. Hoewel Bridenstine een pleitbezorger is geweest voor bedrijven zoals SpaceX, heeft hij ook toegezegd de SLS te ondersteunen - een voorwaarde voor zijn goedkeuring, gegeven congresondersteuning voor de raket.

Het Witte Huis, onder leiding van een nieuw leven ingeblazen Space Council, draait de focus van NASA voor het volgende decennium terug naar de maan, en stelt een reeks maanmissies voor die een klein ruimtestation, genaamd de Lunar Orbiting Platform-Gateway, zouden opzetten in samenwerking met ondersteuning. Deze verschuiving, die het Congres nog niet heeft goedgekeurd of substantieel heeft gefinancierd, zou een verdere robotachtige en menselijke verkenning van de maan ondersteunen, met een nadruk op zijn hulpbronnen, zoals water. Ongeveer $ 350 miljoen in het door het agentschap voorgestelde budget voor 2019 zou dit plan ondersteunen.

Bridenstine heeft een vergelijkbare visie geuit, maar hij zal moeten uitwerken wat een terugkeer naar de maan in detail betekent, zegt G. Scott Hubbard, een ruimtewetenschapper aan de Stanford University in Palo Alto, Californië, die eerder diende als NASA's eerste "Mars tsaar." Wie betaalt wat? Zullen de Europeanen doorgaan met plannen voor een zogenaamd maandorp? Hoeveel zal NASA vertrouwen op SpaceX en Blue Origin? En zullen de plannen voor Mars als eindbestemming meer zijn dan lippendienst? Die plannen, ontwikkeld onder de regering van voormalig president Barack Obama, 'stonden op het punt een betaalbare realiteit te worden', zei Hubbard. “Dat allemaal weggooien zou een dwaas verlies zijn. Mars is het ultieme doel. ”

Critici zullen kijken

Democratische oppositie tegen Bridenstine is grotendeels voortgekomen uit opmerkingen die hij vroeg in zijn ambtstermijn in het Huis, in 2013, maakte die sceptisch stonden tegenover door de mens veroorzaakte klimaatverandering. Bridenstine heeft sindsdien een menselijke invloed erkend en heeft steun betuigd voor NASA's $ 1, 9 miljard aan aardwetenschappelijk onderzoek - een belangrijk steunpunt van klimaatwetenschap in de Verenigde Staten. Hij beloofde in bevestigende hoorzittingen om acht te slaan op de begeleiding van de decadale enquête opgesteld door de National Academy of Sciences en eerder dit jaar gepubliceerd.

Hoewel de regering Trump heeft voorgesteld bezuinigingen op NASA's aardwetenschappelijke programma's in haar begrotingen voor te stellen, waaronder het doden van verschillende missies, heeft de Senaat die inspanningen belemmerd door de financiering van aardwetenschappen vlak te houden en tegelijkertijd investeringen in planetaire wetenschap te verhogen. Dit tweedelige compromis heeft zich zelfs uitgebreid tot het Huis, waar Republikeinse wetgevers deze week de wens om de uitgaven voor aardwetenschappen te verminderen terugdrongen. Groepen die klimaatwetenschap verdedigen zullen het agentschap nauwlettend in de gaten houden om te zien of de benoeming van Bridenstine tot politieke inmenging leidt.

De partijdige kloof van zijn nominatie omzeilen en het agentschap en zijn centra veroveren, zal de eerste taak van Bridenstine zijn, zegt John Logsdon, oprichter van het ruimtebeleidinstituut van de George Washington University in Washington, DC Als hij dat doet, kan hij misschien win enige eerbied van het Congres, dat nauw betrokken is bij de activiteiten van het agentschap.

De politieke banden van Bridenstein kunnen een zegen zijn voor het zien van de verlangens van het agentschap, aangepakt door het Witte Huis, zeggen zijn aanhangers. Maar met het vertrek van Lightfoot zou Bridenstine prioriteit moeten geven aan het vinden van een technisch plaatsvervangend beheerder, voegde Hubbard eraan toe. Zo'n duo kan tot succes leiden. Het is tenslotte al eerder gebeurd: James Webb, die NASA voor het eerst naar de maan leidde, was advocaat. Maar zijn twee directe afgevaardigden waren ingenieurs.