In een eerste lijkt een Japans ruimtevaartuig monsters te hebben verzameld vanuit een asteroïde

Ingenieurs en technici in Sagamihara, Japan, juichen Hayabusa2's succesvolle tweede keer op de asteroïde Ryugu toe.

ISAS / JAXA

In een eerste lijkt een Japans ruimtevaartuig monsters te hebben verzameld vanuit een asteroïde

Door Dennis NormileJul. 11, 2019, 11:00 uur

De Japanse Hayabusa2 heeft met succes zijn tweede touchdown op de asteroïde Ryugu voltooid en heeft waarschijnlijk materiaal uit het interieur gevangen dat werd blootgesteld door eerder dit jaar een projectiel in de asteroïde af te vuren. Het is de eerste verzameling ondergrondse materialen van een ander zonnestelsellichaam dan de maan.

Ingenieurs en technici in de controlekamer van het ruimtevaartuig in de buurt van Tokio zagen het gejuich en applaus losbarsten op een livestream op YouTube toen projectmanager Yuichi Tsuda de operatie vlak voor 11 uur lokale tijd tot een succes verklaarde.

Tijdens een persconferentie in de middag zei Tsuda: "Alles ging perfect." Hij grapte dat als een score van 100 perfectie aangaf, "ik dit een score van 1000 zou geven."

Hayabusa2 werd gelanceerd door het Japan Aerospace Exploration Agency's Institute of Space and Astronautical Science in Sagamihara, nabij Tokyo, in december 2014 en bereikte Ryugu in juni 2018.

Sindsdien heeft het observaties op afstand uitgevoerd, verschillende rovers losgelaten die op de asteroïde hebben gesprongen en in februari een touchdown gemaakt om oppervlaktemonsters op te halen. Om interieurmateriaal te krijgen, bracht Hayabusa2 in april een klein ruimteschip uit dat explodeerde en een niet-explosief koperprojectiel van 2 kilogram naar Ryugu stuurde, waardoor een krater ontstond. Daaropvolgend extern onderzoek van de locatie gaf aan dat materiaal dat uit de krater werd uitgeworpen zich ongeveer 20 meter opzij had verzameld.

Dat gebied werd het doelwit voor de tweede touchdown, die vanochtend plaatsvond. Ingenieurs hebben het ruimtevaartuig de vorige dag in positie boven de doellocatie gebracht en vervolgens in autonome modus geplaatst. Terwijl het vaartuig landde, schoot het een tantaalkogel in het oppervlak, waarschijnlijk stof en rotsfragmenten in een verzamelhoorn schoppend. Het vaartuig steeg vervolgens op.

Het team zal niet zeker weten wat er in de monsterretourcapsule zit totdat deze in december 2020 naar de aarde terugkeert. "Maar we verwachten dat we enkele ondergrondse monsters hebben verkregen, " zei projectwetenschapper Seiichiro Watanabe, een planetaire wetenschapper aan de Nagoya University in Japan . Ze zullen deze ondergrondse monsters kunnen vergelijken met die verzameld op het oppervlak. Het team gelooft dat het vergelijken van de oppervlaktemonsters die onderworpen zijn aan eonen van ruimteweer en het meer ongerepte materiaal uit het interieur, aanwijzingen zal geven over de oorsprong en evolutie van het zonnestelsel.

Watanabe merkte op dat NASA's lopende Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security en Regolith Explorer-missie ook van plan is om monsters van een asteroïde, Bennu, terug te brengen naar de aarde in 2023. Maar in ieder geval voor de nabije toekomst is Japan de enige natie die monsters van zowel het oppervlak als de binnenkant van een asteroïde heeft verkregen, zei Watanabe. De monsters "zullen wetenschappelijk van grote betekenis zijn", zei hij.

Hayabusa2 zal observaties op afstand voortzetten tot december 2020. "We moeten zelfs geen enkele dag verspillen, " zei Tsuda.