Hoe een programma vrouwen helpt hun ideeën op de markt te brengen

istock.com/ nd3000

Hoe een programma vrouwen helpt hun ideeën op de markt te brengen

Door Beryl Lieff BenderlyApr. 4, 2018, 16:00

In 1955 vertelde Jonas Salk een interviewer beroemd dat het poliovaccin dat hij hielp ontwikkelen geen patent had. Zou je de zon kunnen patenteren? Vroeg hij, beknopt het gevoel uitend en vervolgens wijdverbreid in de academische wetenschap dat patenteren en commercialiseren van onderzoeksresultaten zulke centrale wetenschappelijke waarden als onbelemmerde communicatie, openheid en dienstbaarheid aan het algemeen belang schonden.

Het is duidelijk dat ideeën sindsdien zijn veranderd. Tegenwoordig zien steeds meer faculteitsleden, postdocs en studenten wetenschappelijk gefinancierd onderzoek niet alleen als inhoud voor tijdschriftartikelen, maar ook als bronnen van real-world technologieën die praktische voordelen bieden aan de maatschappij en en mogelijk financieel gewin de uitvinders. Universitaire technologieoverdrachtkantoren helpen onderzoekers door het ingewikkelde proces van het omzetten van hun bevindingen in verhandelbare producten. Volgens een rapport uit 2015 tellen patentering en commercialisering zelfs positief bij beslissingen over aanstelling en promotie bij sommige instellingen.

Afgelopen maand toegekend

Taken for Granted is een maandelijkse column over opleiding en loopbaankwesties van wetenschappelijk personeelsexpert Beryl Lieff Benderly.

  • bril kijkt uit op een stadsgezicht

    Een trend naar transparantie voor Ph.D. carrière resultaten?

Lees meer Genomen voor verleend

Ondanks de potentiële voordelen van commercialisering, zijn vrouwelijke academische onderzoekers aanzienlijk minder waarschijnlijk dan hun mannelijke collega's om zelfs de eerste stap te zetten: het verkrijgen van een patent. Een studie uit 2006 van meer dan 4000 universitaire onderzoekers op het gebied van life science vond dat 13% van de mannen ten minste één patent had, vergeleken met slechts 6% van de vrouwen. Na rekening te hebben gehouden met factoren zoals productiviteit en veld, patenteerden de vrouwen met 40% het percentage van gelijkwaardige mannelijke wetenschappers, aldus de studie. Meer recent ontdekte een onderzoek uit 2015 dat het patenteren van vrouwen toenam maar nog steeds achterbleef bij mannen.

We hebben zo'n enorme kloof tussen vrouwelijke en mannelijke ondernemers een enorm onbenut potentieel, zegt Caroline Crisafulli, die 10 jaar heeft samengewerkt met een mannelijke chirurg als co-uitvinder, co-patenthouder en bedrijf mede-oprichter en vice-president. Ze past nu haar expertise toe om vrouwen, van afgestudeerde studenten tot senior professoren, aan de Ohio State University (OSU) in Columbus te helpen producten en bedrijven te ontwikkelen om ze te produceren. Omdat vrouwen dingen vaak anders zien en begrijpen dan mannen, meent Crisafulli dat meer uitvinden en commercialiseren van vrouwen een breder scala aan opgeloste problemen betekent - om nog maar te zwijgen van vooruitgang voor de uitvinders.

Speciale uitdagingen

"De uitdagingen van ondernemerschap zijn enorm voor iedereen", zegt Crisafulli. Sommige komen echter veel vaker voor bij vrouwen dan bij mannen, vindt ze. Ten eerste weerhoudt een gevoel van perfectionisme veel vrouwen ervan zichzelf en hun ideeën naar voren te brengen, zegt Crisafulli. Mannen solliciteren bijvoorbeeld waarschijnlijk naar een baan als ze aan de helft van de eisen voldoen, merkt ze op, terwijl vrouwen de neiging hebben te denken dat ze geen kans maken tenzij ze aan 100% voldoen. En als het gaat om patenteren en commercialiseren, "zullen vrouwen minder snel aan het proces beginnen tenzij ze alle antwoorden hebben." Maar wachten op al die antwoorden komt vaak neer op nooit vooruitgaan.

Verder zijn 'mannen agressiever in het samenbrengen van netwerken', zegt ze, wat een belangrijke stap is voor aspirant-ondernemers. Netwerken verklaren bijvoorbeeld het grotere succes van mannen bij het verkrijgen van vroege investeringen, een onderzoek naar de hoogtepunten van vrouwelijke ondernemers. Daarnaast voegt Crisafulli eraan toe dat netwerken cruciale ondersteuning, aanmoediging en informatie kunnen bieden tijdens een moeilijk proces.

Een veel voorkomend resultaat is dat vrouwen de neiging hebben minder bekend te zijn met de industrie en de cultuur ervan, een verschil dat ook in het onderzoek uit 2006 bleek. "De meeste (maar niet alle) vrouwen hadden weinig contacten in de industrie, " stelt de studie, terwijl mannen veel vaker commerciële contacten of medewerkers hadden. Zoals we onlangs hebben opgemerkt, speelt vaardigheid in het verspreiden van iemands ideeën, vaardigheden en prestaties een sleutelrol in de industriële cultuur. Crisafulli merkt op dat veel vrouwen dit vreemd en moeilijk vinden. "Vrouwen zijn lang niet zo gewend om zichzelf te promoten, " zegt ze.

Vrouwelijke innovators helpen deze uitdagingen aan te gaan, is het doel van de vier workshops die het hart vormen van het REACH for Commercialisation-programma van de universiteit, waar Crisafulli ondernemer in residentie is. De serie is bedoeld om inzicht te geven in zowel het commercialisatieproces als de individuele leiderschaps- en managementstijl van elke vrouw, en om te helpen bij het opbouwen van netwerken, ook onder collega-REACH-alumni. Het programma introduceert deelnemers aan succesvolle vrouwelijke OSU-ondernemers; aan de middelen en het personeel van het Technology and Commercialization Office (TCO) van de universiteit, waar Crisafulli executive in residence is; voor Rev1 Ventures, een innovatie-incubator die startende bedrijven in Columbus koestert; tot de vaardigheid om de teams te bouwen die nodig zijn voor commercialisering en voor het verkrijgen van investeringsfinanciering. Deelnemers overleggen ook privé met de ondernemer in residentie over hun ideeën en projecten.

Echte resultaten

Voor afgestudeerde biochemie Ashanti Matlock gaf REACH haar toegang tot een wereld waar ze hoopt mee te kunnen doen, maar waar ze voorheen weinig van wist. Halfweg haar Ph.D. programma, legt ze uit, zag ze dat academische wetenschap "niet de juiste pasvorm" voor haar was. Terwijl ze met haar adviseur aan haar individuele ontwikkelingsplan werkte, realiseerde ze zich dat ondernemerschap waarschijnlijk een veel betere match was. Met de aanmoediging van haar adviseur begon ze informatie te verzamelen die haar naar REACH leidde.

Dankzij het programma heeft ze geleerd om tegen te gaan wat ze haar neiging tot perfectionisme noemt - een eigenschap die volgens haar ook door een aantal andere deelnemers werd gedeeld. Zij en vele anderen waren bijvoorbeeld 'verbaasd' om te horen dat ze met een idee naar TCO konden gaan terwijl het nog vrij voorlopig was. Door deelnemers te helpen hun eigen aanpak van uitdagingen te onderzoeken, moedigde REACH bovendien Matlock aan zich te concentreren op "erkennen waar ik goed in ben en daarop voortbouwen in plaats van zich te concentreren op waar ik niet goed in ben", zegt ze. Door het vinden van geschikte partners en medewerkers, realiseert ze zich nu, kan ze haar eigen zwakkere kwaliteiten invullen. Nadat ze deze maand haar proefschrift verdedigt, is Matlock van plan een baan te zoeken bij een adviesbureau om zoveel mogelijk te leren over de zakelijke kant van commercialisering van de wetenschap. Haar ultieme doel: leiding geven aan een bedrijf dat een op wetenschap gebaseerd product produceert.

2017 REACH deelnemers

Jason Allen

Een andere deelnemer, hoogleraar elektrotechniek en computertechniek Betty Lise Anderson, kwam naar REACH met meer ervaring in patenteren en commercialiseren, met 18 patenten die zijn ontwikkeld door middel van onderzoeksfinanciering en hebben deelgenomen aan een startup die de financiële crisis van 2008 niet heeft overleefd. Nu werkt ze samen met een ervaren ondernemer die ze via advieswerk heeft ontmoet om een ​​andere technologie te ontwikkelen en op de markt te brengen, een optische schakelaar die de signaalroutering op internet kan vereenvoudigen.

De zakelijke aspecten van commercialisering zijn niet haar primaire interesse om haar technologie op de markt te brengen. "Ik wil gewoon dat mijn 'baby' in het echt wordt gebruikt, " zegt ze. REACH heeft haar begrip van het proces om dat te realiseren verbreed. Anderson beschouwt zichzelf als niet erg agressief en geeft zich niet toe aan zelfpromotie. Anderson vindt het heel belangrijk om als partner een zakenman te hebben die goed is in verkopen. "Hij is goed in het zeggen hoe geweldig alles is", merkt ze op. Hoewel ze grapt dat ze geen bezwaar zou hebben tegen buitensporige winsten, ziet ze potentiële investeringsfinanciering als een aanvulling op de onderzoekssubsidies die haar onderzoek ondersteunen. "Als technologieën gecommercialiseerd worden, betekent dat dat ik meer dingen moet bouwen", zegt ze. "Dat zou leuk zijn."

Wat de motieven van de deelnemers ook zijn, blootstelling aan REACH heeft vrouwelijke innovators aangemoedigd om vooruit te komen, meent Crisafulli. Van de 23 die het programma in het eerste jaar hebben doorlopen, hebben 14 uitvindingen aan de TCO gedaan en vier hebben patenten aangevraagd. Naarmate meer vrouwen het proces begrijpen om hun onderzoeksresultaten uit het laboratorium en in de echte wereld te brengen, verwacht Crisafulli, zullen ze in toenemende mate kiezen voor commercialisering.

"Vrouwen hoeven zich niet als mannen te maken, " zegt Crisafulli. "We moeten de prachtige eigenschappen die we hebben omarmen." Veel vrouwen, zo heeft ze gezien, hebben een praktische mindset die benadrukt wat ze moeten doen om een ​​probleem op te lossen en het dan voor elkaar krijgen. "Mijn persoonlijke mening ... is dat vrouwen fenomenale ondernemers kunnen zijn."

Lees meer Genomen voor Toegekende verhalen