Hoe wordt een hagedis vegetarisch? Door zijn darmen te laten groeien

Eet je groenten. Ze zullen je niet doden! Dat is een goed advies voor menselijke kinderen, maar hoe zit het met hagedissen? Planten zitten vol met moeilijk verteerbare vezels en bevatten weinig eiwitten, en slechts 4% van de hagedissen en slangen zijn volle herbivoren. Dus wetenschappers hebben zich afgevraagd of het voor de meeste hagedissen zelfs mogelijk is om vegetarisch te worden. Om erachter te komen, namen onderzoekers een hagedis die meestal een uitgebalanceerd dieet van insecten en planten heeft, Ruibal s boomleguaan ( Liolaemus ruibali, nauw verwante soorten afgebeeld), en fokten het op een dieet van bijna alle alfalfa-gebaseerde konijnenvoer in plaats daarvan. Veertig dagen later wisten die vegetarische leguanen hetzelfde gewicht te behouden als leguanen die een uitgebalanceerd dieet kregen. Dissecties onthulden een mogelijke reden: de dunne darm van vegetariërs is 17% langer gegroeid. Plus, hun lef herbergde een meer diverse gemeenschap van microben dan hagedissen op het typische dieet, inclusief een hoger aantal van enkele microbe-groepen waarvan vermoed wordt dat ze vezels afbreken, meldt het team vandaag in het Journal of Experimental Biology. Samen helpen deze twee aanpassingen waarschijnlijk vegetariërs om het beste uit een slechte situatie te halen door voedsel langer in hun ingewanden te houden en de snelheid te verhogen waarmee ze afbreken en voedsel absorberen. Hagedissen, zo lijkt het, zijn flexibeler in hun voedingspatroon dan sommige wetenschappers hen noemen. Als hetzelfde geldt voor kieskeurige kinderen.