Hier is hoe overwinterende eekhoorns maanden zonder water leven

Ivan Kuzmin / Science Source

Hier is hoe overwinterende eekhoorns maanden zonder water leven

Door Eva FrederickOct. 1, 2019, 10:20 uur

Terwijl het weer afkoelt, maakt een soort eekhoorn in het Midwesten van de VS zich op voor een van de meest intense dutjes in het dierenrijk. Tot 8 maanden zullen de kleine zoogdieren helemaal niets eten of drinken - en nu weten wetenschappers hoe ze het doen.

De meeste eekhoorns overwinteren niet - in plaats daarvan bewaren ze voedsel voor het koude seizoen en brengen de winter lekker in hun nesten door. Niet de 13-lijnige grondeekhoorn ( Ictidomys tridecemlineatus ), wiens hartslag, metabolisme en lichaamstemperatuur dramatisch dalen tijdens hun lange rustperiode - vergelijkbaar met beren, bosmarmotten en andere winterslaapdieren.

Om erachter te komen hoe de eekhoorns hun dorst onderdrukken - een krachtige kracht die hen mogelijk wakker zou maken - maten de onderzoekers de bloedvloeistof, of serum, van tientallen eekhoorns, verdeeld in drie groepen: degenen die nog steeds actief waren, degenen die in een slaap-van-de-dode winterslaap staat genoemd torpor, en degenen die nog in winterslaap waren, maar in een slaperige tussenstand.

Over het algemeen voelen dieren, inclusief mensen, dorst. De serumconcentratie van de slapende eekhoorns was laag, waardoor ze niet wakker konden worden voor een drankje. Zelfs wanneer onderzoekers de torpide eekhoorns opwekten, zouden ze geen druppel drinken - totdat het team de concentratie van hun bloedserum kunstmatig verhoogde.

Vervolgens wilden de onderzoekers weten hoe de bloedconcentratie van de eekhoorns zo laag daalde. Misschien dronken de eekhoorns veel water om hun bloed te verdunnen, dachten de onderzoekers. Maar toen ze eekhoorns filmden ter voorbereiding op hun winterslaap, ontdekten ze dat de dieren eigenlijk minder water dronken dan normaal.

In plaats daarvan hebben chemische tests aangetoond dat de eekhoorns hun bloedconcentratie reguleren door elektrolyten zoals natrium en andere chemicaliën zoals glucose en ureum te verwijderen en ze elders in het lichaam (mogelijk in de blaas) op te slaan, meldden de onderzoekers vorige maand in Current Biology. De bevinding kan ook verklaren hoe andere overwinterende dieren gehydrateerd blijven.

Deze nieuwe kennis kan op een dag mensen helpen met aandoeningen zoals diabetes, of astronauten die zijn begonnen met lange ruimtevluchten. Helaas, zelfs als mensen erachter kunnen komen hoe ze hun serumconcentraties kunnen verlagen, is het onwaarschijnlijk dat ze ooit zo schattig zullen zijn als slapende eekhoorns.