Grote witte haaien zijn plotseling verdwenen uit een van hun favoriete hangouts

Grote witte haaien zijn verdwenen uit False Bay in Zuid-Afrika. Een theorie beweert dat ze werden weggejaagd door orka's.

Chris en Monique Fallows / Minden Pictures

Grote witte haaien zijn plotseling verdwenen uit een van hun favoriete hangouts

Door Linda NordlingAug. 30, 2019, 12:00 uur

Waarnemingen van witte haaien ( Carcharodon carcharias ) zijn dit jaar neergestort in False Bay in de buurt van Kaapstad, Zuid-Afrika een van de bekendste hotspots van de roofdieren ter wereld en wetenschappers weten niet zeker waarom . Orka's, die dol zijn op haaienlever, willen ze misschien afschrikken, zeggen onderzoekers, maar menselijke activiteiten kunnen ook een rol spelen.

Shark Spotters, een lokale liefdadigheidsinstelling die dagelijks de stranden van de stad bewaakt en zwemmers waarschuwt als haaien in de buurt zijn, heeft dit jaar geen enkele bevestigde witte haai waargenomen, zelfs niet tijdens de zomermaanden, van januari tot april, wanneer de vissen meestal dichtbij de kust komen.

De boten die toeristen meenemen om haaien te zien jagen op zeehonden op Seal Island, in het midden van False Bay, hebben ook geen waarnemingen geregistreerd. Haaien gelabeld langs de Zuid-Afrikaanse kust hebben sinds januari 2017 geen van de ontvangers in de baai meer gelaten en witte haaienbeetsporen ontbreken dit jaar van walviskarkassen die in de baai drijven.

De afwezigheid is ongekend in de 16-jarige geschiedenis van Shark Spotters, zegt Tamlyn Engelbrecht, onderzoeksmanager van het goede doel. Gewoonlijk zijn er elk jaar meer dan 200 waarnemingen; het aantal is nooit nul geweest. Natuurlijk maak ik me zorgen. Witte haaien spelen een ongelooflijk belangrijke rol in False Bay, zegt ze. Haaientoerisme helpt geld in te zamelen voor natuurbehoud en de plotselinge afwezigheid van toproofdieren kan een domino-effect hebben op het hele ecosysteem. Engelbrecht en andere haaienwetenschappers werken samen met experts op het gebied van visserij en zeezoogdieren om te begrijpen wat er aan de hand is.

Een mogelijkheid is dat haaien op de vlucht zijn voor nog grotere roofdieren. Uit gegevens blijkt dat waarnemingen van witte haaien sinds 2015 aanzienlijk zijn gedaald in False Bay, toen twee orka's ( Orcinus orca ) aan stuurboord en haven genoemd omdat hun rugvinnen tegengesteld krulden - begonnen te prederen op een lokale kolonie van zeven kieuwhaaien ( Notorynchus cepedianus ) .

Verschillende witte haaien zijn dood gevonden langs de Zuid-Afrikaanse kust met hun lever ontbreekt, een ander veelbetekenend teken. Van orka's is bekend dat ze levers van haaien - die vet en voedzaam zijn - met chirurgische precisie verwijderen, waardoor de rest van het karkas achterblijft. Wetenschappers in Australië en Californië hebben ook waargenomen hoe orka's die haaien doden, ertoe kunnen leiden dat witte haaien uit een gebied migreren.

"Maar het kunnen andere dingen zijn, zoals het veranderen van prooidistributie", zegt Engelbrecht. Overbevissing en vervuiling spelen waarschijnlijk een rol, zegt Sara Andreotti, een marien bioloog aan de nabijgelegen Universiteit Stellenbosch in Zuid-Afrika. "Mijn zorg is dat de focus op de orka's de aandacht afleidt van problemen die mensen kunnen oplossen, " zegt ze.

De witte haaien zijn misschien niet ver gegaan. Marine Dynamics - een kooiduiker die vanuit Gansbaai, Zuid-Afrika, een stad minder dan 100 kilometer ten oosten van False Bay, lanceert terwijl de haai zwemt - zegt dat het dit jaar enkele witte haaien heeft gezien.

In False Bay trekken al andere haaiensoorten in om de niche te vullen die de grote witte haaien achterlaten. Op Seal Island hebben wetenschappers zeven kieuwhaaien aan het oppervlak op zeehonden zien jagen - iets wat ze nooit zagen toen grote blanken in de buurt waren.

Shark Spotters verkleint zijn activiteiten op sommige stranden, maar houdt de meest populaire in de gaten. De grote witte haaien kunnen op elk moment terugkeren, en andere grote haaien, zoals bronzen walvishaaien ( Carcharhinus brachyurus ), komen ook regelmatig in het water voor.