GM Mosquito Trial Strains Ties in Gates-Funded Project

Ongeveer een jaar geleden werden genetisch gemodificeerde (GM) muggen in het wild vrijgelaten Ze vliegen tot vorige week onder het radarscherm van de wereld. Op 11 november heeft het Britse bedrijf Oxitec aangekondigd dat het 's werelds eerste kleine buitenproef met transgene Aedes aegypti- muggen op het Caribische eiland Grand Cayman in de herfst van 2009 heeft uitgevoerd, gevolgd door een grotere studie daar afgelopen zomer.

De proeven waren bedoeld om te testen of dergelijke designermuggen met succes konden worden gebruikt om wilde muggen te bestrijden die ziekten zoals knokkelkoorts overdragen. De aankondiging, gedaan tijdens een persconferentie in Londen, heeft tegenstanders van genetisch gemodificeerde muggen verrast en veel onderzoekers verrast op het gebied van genetische bestrijding van insectenvectoren.

Sommigen vragen zich af waarom het bedrijf zo lang moeder bleef en noemde het een strategische fout die critici van genetische modificatie voorziet van verse munitie. "Ik denk niet dat ze zichzelf een plezier hebben gedaan", zegt Bart Knols, een medisch entomoloog aan de Universiteit van Amsterdam. "Dit kan een terugslag veroorzaken."

Luke Alphey, wetenschappelijk hoofdofficier van Oxitec, zegt dat hij "het idee volledig verwerpt" dat er iets geheimzinnigs was aan het proces, dat bekend was bij de bevolking van 50.000 inwoners van het eiland, zegt hij, "maar niet internationaal opgepikt."

Wetenschappers hebben lang gedebatteerd over hoe en wanneer de eerste testrelease van transgene muggen moet worden uitgevoerd die zijn ontworpen om menselijke ziekten te bestrijden â € Een stroom van kranten en rapporten heeft betoogd dat een vrijlating van een genetisch gemodificeerde mug moet worden voorafgegaan door jaren van zorgvuldig grondwerk, inclusief een uitgebreid openbaar debat om de harten en geesten van de lokale bevolking te winnen. Maar daarvan is in het proces op de Kaaimaneilanden weinig gedaan, zegt Alphey omdat de regering het niet nodig achtte.

Maar dat gebrek aan een publiek debat past niet goed bij de medewerkers in een groot internationaal project, waarin Oxitec een belangrijk lid is, om GM-muggen te ontwikkelen en testen. Het programma, gefinancierd door een subsidie ​​van $ 19, 7 miljoen van de Bill & Melinda Gates Foundation en geleid door Anthony James van de Universiteit van Californië, Irvine, heeft jarenlang een studielocatie in de Mexicaanse staat Chiapas voorbereid voor kooistudies en een mogelijke toekomstige release van een andere soort Oxitec-muggen. Het werk omvat uitgebreide dialogen met burgergroepen, regelgevers, academici en boeren. Het project, een van Gates 'Grand Challenges in Global Health, zou GM-muggen nooit "vrijgeven" zoals Oxitec dat nu in Grand Cayman heeft gedaan, zegt James.

Oxitec heeft $ 5 miljoen ontvangen van het Gates-programma, maar de Grand Cayman-proef hoort daar niet bij. "Als een privébedrijf kunnen ze hun eigen agenda pushen", zegt James, hoewel dit het veld als geheel mogelijk zou kunnen schaden. "Het is een moeilijke situatie", zegt hij.

Het belangrijkste idee van Oxitec, ontwikkeld door Alphey aan de Universiteit van Oxford in de jaren negentig, is om enorme aantallen in het laboratorium gefokte mannelijke muggen uit te geven die zijn uitgerust met een gen dat alle nakomelingen in het larven- of popstadium doodt. Wanneer de mannetjes paren met vrouwtjes van een natuurlijke populatie, zijn er geen nakomelingen en als de transgene mannetjes vaker paren dan de natuurlijke populatie, zal de mugpopulatie afnemen of zelfs instorten.

Het eerste kleine veldonderzoek, ontworpen om te testen of de mannetjes kunnen concurreren met hun natuurlijke tegenhangers, werd in november en december 2009 op Grand Cayman gedaan, zegt Alphey. Een grotere studie, tussen mei en oktober van dit jaar, testte de populatieonderdrukkende krachten van de insecten. In dat onderzoek daalde de populatie op de testlocatie van 16 hectare met 80% een "volledig succes", zei Alphey tijdens een bijeenkomst van de American Society of Tropical Medicine and Hygiene op 4 november in Atlanta.

Alphey benadrukt dat Oxitec bij het opzetten van de proef heeft samengewerkt met de Mosquito Research and Control Unit (MRCU) van de Kaaimaneilanden, een Brits overzees gebied. Het proces hield zich aan de regels van de nieuwe wet op het gebied van bioveiligheid die nog wet moet worden, zegt Alphey. Hoewel er geen stadhuisvergaderingen of openbare debatten waren, stuurde MRCU informatie over het onderzoek naar lokale kranten. MRCU plaatste ook een promotievideo over het project op YouTube, maar de clip vermeldt niet dat de muggen transgeen zijn. MRCU kon niet worden bereikt voor commentaar.

De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) stelt richtlijnen op voor de vrijlating van transgene muggen, een proces dat nog minstens 3 maanden zal duren, zegt Yeya Touré, manager van innovatieve vectorbestrijdingsinterventies bij de WHO. Touré zegt dat hij op de hoogte was van het proces in Grand Cayman en dat hij zich niet bewust is van enig wangedrag door Oxitec.

Medisch entomoloog Willem Takken van Wageningen Universiteit in Nederland wijst erop dat Oxitec's muggen weliswaar transgeen zijn, maar dat ze geen nakomelingen hebben, waardoor het uiterst onwaarschijnlijk is dat nieuw geïntroduceerde genen zich zouden verspreiden - een van de grootste zorgen van GM-tegenstanders. Maar milieugroeperingen betreuren wat zij zien als een gebrek aan openheid. "Als deze muggen volkomen veilig zijn, waarom dan de stilte?" zegt Gurmit Singh, voorzitter van het Centre for Environment, Technology and Development in Maleisië, waar Oxitec hoopt binnenkort ook een veldproef te starten.