GM Mosquito Release in Maleisië verrast tegenstanders en wetenschappers opnieuw

James Gathany / CDC

Ongeveer 6000 transgene muggen die zijn ontwikkeld om dengue te helpen bestrijden, zijn op 21 december in Maleisië vrijgelaten, volgens een verklaring van gisteren van het Institute for Medical Research (IMR) van het land in Kuala Lumpur. Net als de eerste releases ooit van de muggen op het Caribische eiland Grand Cayman in 2009 en 2010, kwam het nieuws als een verrassing voor zowel tegenstanders van de insecten als wetenschappers die hen steunen.

De muggen zijn ontwikkeld door Oxitec, een Britse biotech-onderneming die dengue wil bestrijden door enorme hoeveelheden "genetisch steriele" mannelijke Aedes aegypti- muggen vrij te laten. Wanneer wilde vrouwtjes paren met deze transgene mannen, zijn er geen levensvatbare nakomelingen; de hoop is dat als gevolg hiervan de populaties muggen instorten.

Het nieuws lijkt de Maleisische media en het publiek te hebben verrast; veel recente nieuwsberichten meldden dat de studie was uitgesteld na intense protesten. Op 17 januari heeft de Consumentenbond van Penang en Sahabat Alam Maleisië, twee groepen die zich verzetten tegen het gebruik van genetisch gemodificeerde insecten, het National Biosafety Board opgeroepen zijn goedkeuring voor de studie in te trekken. Ook wetenschappers dachten dat het werk nog moest beginnen, zegt medisch entomoloog Bart Knols van de Universiteit van Amsterdam. Een blogpost van 24 januari door Mark Benedict, een consultant bij de Centers for Disease Control and Prevention in Atlanta die het veld nauwlettend in de gaten houdt, zei dat de Maleisische studie 'gepland' was.

Knols maakt zich zorgen dat verrassingen zoals de releases in Grand Cayman en Maleisië het vertrouwen van het publiek kunnen aantasten en anti-GM-groepen van munitie kunnen voorzien. De twee Maleisische groepen hebben bijvoorbeeld gisteren een verklaring afgegeven waarin ze zeiden "geschokt te zijn ... we veroordelen de schijnbaar geheimzinnige manier waarop de processen zijn gevoerd". Helen Wallace van de belangenvereniging GeneWatch UK zegt dat het gebrek aan communicatie weinig vertrouwen in Oxitec wekt.

De wetenschappelijke hoofdfunctionaris van Oxitec, Luke Alphey, bevestigt dat de Maleisische media het mis hadden. Maar Alphey zegt "niemand had vreselijk verrast moeten zijn" door de release. Zodra alle wettelijke hindernissen waren genomen, "lijkt het voorspelbaar dat de volgende stap de daadwerkelijke release zou zijn", zegt hij. Oxitec heeft het nieuws zelf niet aangekondigd omdat dat niet de rol van het bedrijf was, zegt Alphey: "Dit was een onderzoek van de Maleisische regering in Maleisië. Het was aan hen om het aan te kondigen."

Uitgevoerd in een afgelegen gebied van Bentong, een district in de centrale staat Pahang, werd de studie opgezet om de overleving en mobiliteit van transgene mannen te testen, zegt Alphey. Ongeveer 6000 wildtype mannetjes, evenals controles, werden vrijgelaten. De studie eindigde op 5 januari, waarna insecticiden werden gesproeid om resterende muggen te doden, zegt IMR.

Wallace gelooft dat Oxitec voortgaat met veldproeven omdat het geld moet gaan verdienen. In een recent gepubliceerde analyse (pdf) beweerde GeneWatch UK dat het bedrijf ongeveer £ 1, 7 miljoen ($ 2, 7 miljoen) per jaar verliest en tegen 2013 een lening van £ 2, 25 miljoen ($ 3, 6 miljoen) moet terugbetalen. Maar Alphey zegt dat dit niet de reden. "Wij zijn een bedrijf met winstoogmerk en financiering is niet irrelevant", zegt hij. "Maar iedereen die zich realiseert dat er elk jaar 50 tot 100 miljoen gevallen van knokkelkoorts zijn, zou een gevoel van urgentie voelen."

Het onderzoek dat afgelopen zomer in Grand Cayman werd uitgevoerd, was veel groter. Daar werden ongeveer 3 miljoen muggen vrijgelaten om te testen of ze daadwerkelijk konden helpen de lokale bevolking te vernietigen. Een artikel dat de resultaten beschrijft - een afname van het aantal muggen met 80% - is ingediend bij Science, zegt Alphey.