Giant Magellan-telescoop krijgt groen licht voor de bouw

De Giant Magellan Telescope (GMT), de derde van een trio megatelescopen die volgend decennium skyward zullen kijken, ontving gisteren $ 500 miljoen om met de bouw te beginnen. GMT, dat uiteindelijk ongeveer $ 1 miljard zal kosten, heeft een spiegel met een diameter van 25 meter, waardoor het zicht 10 keer scherper is dan de Hubble Space Telescope. De financieringsovereenkomst houdt in dat binnenkort kan worden begonnen met de observatoriumstructuur in Las Campanas in Noord-Chili en met het instrument zelf. De telescoop, die tegen 2024 volledig operationeel zal zijn, wordt ondersteund door 11 instellingen in Australië, Brazilië, Chili, Korea en de Verenigde Staten.

"GMT zal het begin van een nieuw tijdperk in de astronomie inluiden", zei Wendy Freedman van de Universiteit van Chicago in Illinois en voorzitter van de raad van bestuur van de Giant Magellan Telescope Organisation in een verklaring. "Het zal de eerste objecten onthullen die licht uitstralen in het universum, de mysteries van donkere energie en donkere materie verkennen en potentieel bewoonbare planeten in de galactische buurt van de aarde identificeren."

De beste optische en infraroodtelescopen van vandaag hebben spiegels van ongeveer 10 meter breed, maar door de optische optiek is de volgende generatie veel groter. Het European Southern Observatory is begonnen met de bouw van zijn European Extremely Large Telescope (E-ELT) met een spiegel van 39 meter in Cerro Armazones in Noord-Chili, en een groep instellingen uit China, India, Japan en de Verenigde Staten is begonnen met de bouw de Dertig-meter-telescoop (TMT) op Mauna Kea in Hawaï. De bouw van TMT werd onlangs stopgezet na protesten door inheemse Hawaiianen en er wordt nog steeds een compromis gevonden.

De GMT, de kleinste van de drie, maakt gebruik van een andere spiegeltechnologie. De hoofdreflector bestaat uit zeven grote spiegels, elk 8, 4 meter breed met een gewicht van 17 ton. De andere twee scopen maken gebruik van een gesegmenteerde spiegelbenadering, hun reflectoren zijn aan elkaar gekoppeld met een veel groter aantal hexagonale spiegeltegels (798 op de E-ELT en 492 op de TMT), elk onafhankelijk stuurbaar.

Deze nieuwe generatie telescopen zal enorme vooruitgang mogelijk maken in studies van het vroege universum, van aardachtige planeten rond andere sterren, en van de mysterieuze donkere materie en donkere energie die de structuur en expansie van het universum beïnvloeden.