Gedurende tien jaar heeft Francis Collins NIH afgeschermd - terwijl hij zelf golven maakte

Francis Collins heeft de National Institutes of Health met een vaste hand geleid.

STEPHEN VOSS

Gedurende tien jaar heeft Francis Collins NIH afgeschermd - terwijl hij zelf golven maakte

Door Jocelyn KaiserAug. 15, 2019, 9:30 uur

Maanden na de inhuldiging van president Donald Trump in januari 2017, stonden biomedische wetenschappers op scherp. Het Witte Huis had geneticus Francis Collins gevraagd om aan te blijven als directeur van de National Institutes of Health (NIH) in Bethesda, Maryland, maar niemand wist hoe lang. Sommige onconventionele kandidaten voor de NIH-functie, waaronder een chirurg die ondernemer werd en lid van het Tea Party-congres, veroorzaakten 'grote angst', herinnert NIH-waarnemer Tony Mazzaschi, beleidsdirecteur voor de Vereniging van Scholen en Programma's van Volksgezondheid in Washington, DC Al snel stelde Trump voor het budget van het agentschap met 22% te verlagen.

Maar begin juni 2017 kwam de opluchting toen het Witte Huis aankondigde dat Collins NIH-directeur zou blijven. Twee jaar later rekenen biomedische wetenschappers zichzelf gelukkig. Collins heeft NIH helpen beschermen tegen bedreigde bezuinigingen en de onrust die veel andere federale agentschappen onder de regering Trump heeft geschud. Terwijl hij deze maand een decennium als NIH-regisseur voltooit, is Collins, 69, een overlever - hij is een van de weinige topovers van de regering van de voormalige president Barack Obama en heeft in 50 jaar langer gediend dan enig ander NIH-hoofd. Waarnemers zeggen dat Collins ook een van de meest invloedrijke regisseurs ooit is geweest om NIH vorm te geven, dat met een budget van $ 39 miljard dit jaar 's werelds grootste biomedische onderzoeksbureau is.

De uitgesproken, gitaar spelende, motorrijder-wetenschapper - die na 15 jaar het roer van NIH overnam als directeur van het genoominstituut van NIH - heeft charme gebruikt om het Congres te verzamelen om de groei in de begroting van NIH te herstellen na meer dan een decennium van stagnatie. Hij heeft ambitieuze onderzoeksinitiatieven gelanceerd in kanker, neurowetenschappen en precisiegeneeskunde. Hij heeft, met gemengde resultaten, maatschappelijke problemen, zoals een gebrek aan minderheden in de wetenschap, de worsteling van jonge wetenschappers om financiering te verkrijgen en seksuele intimidatie aangepakt. Met twee belangrijke uitzonderingen - de recente inperking van foetaal weefselonderzoek door Trump-functionarissen en druk om de banden van buitenlandse wetenschappers met hun thuislanden onder de loep te nemen - is NIH tijdens zijn ambtsperiode grotendeels aan politieke inmenging ontsnapt.

"Hij had veelzijdige successen. ... Hij probeert altijd grotere en betere dingen te doen", zegt Anthony Fauci, directeur van NIH's National Institute of Allergy and Infectious Diseases sinds 1984. "Hij houdt van grote initiatieven die de status-quo uitdagen, en dat is precies wat je wilt in een NIH-regisseur ", zegt Elias Zerhouni, de voorganger van Collins.

Toch heeft Collins tegenstanders op de campus van NIH en bij de 300.000 onderzoekers die met NIH-subsidies worden ondersteund. Onder een ontspannen, sympathieke publieke persoon en een talent voor het overbrengen van opwinding over biomedisch onderzoek in eenvoudige bewoordingen naar het publiek en wetgevers, wordt hij gedreven om zijn prioriteiten te bereiken, of het nu gaat om het vinden van basisontdekkingen in de richting van behandelingen of het opstellen van beleid om diversiteit in de wetenschap te bevorderen. Die drive betekende soms vooruitrijden zonder buy-in van de mensen om hem heen.

Hij houdt van grote initiatieven die de status-quo uitdagen.

Elias Zerhouni, voormalig directeur van NIH

In het begin van zijn ambtsperiode verstoorde hij veren door een NIH-onderzoekscentrum te sluiten en een nieuw te maken om de ontwikkeling van medicijnen te versnellen. Sommige academische onderzoekers hebben geklaagd dat zijn centraal beheerde projecten gericht waren op het genereren van grote hoeveelheden data-afvoerbronnen door op nieuwsgierigheid gebaseerde individuele beurzen. Toch zijn zelfs enkele voormalige critici langsgekomen. Universiteit van Californië (UC), Berkeley, evolutionair bioloog en eLife -hoofdredacteur Michael Eisen, die Collins 'grote wetenschapsinitiatieven had ontkend en had opgeroepen hem te vervangen kort nadat Trump werd gekozen, is van gedachten veranderd. "Hij probeert het juiste te doen voor de instelling. Je waardeert ook dat hij waarschijnlijk een bolwerk is tegen slechtere dingen voor de wetenschap, " zegt Eisen.

Collins 'intense focus op waar hij in gelooft, kan overkomen als arrogantie, zegt biochemicus Mark Lively van de School of Medicine van Wake Forest University in Winston-Salem, North Carolina. Maar over het algemeen heeft de biomedische onderzoeksgemeenschap geprofiteerd van zijn leiderschap, zegt Lively: "Ik ben blij dat hij er nog steeds is."

En Collins ook. "Ik had niet verwacht [nog] hier te zijn", zegt hij. Maar hij voegt eraan toe: "Het is inderdaad een voorrecht om aan het roer van deze opmerkelijke instelling te kunnen blijven staan ​​met zo'n ongelooflijke missie. Dus ik ben blij hier te zijn. Ik hoop dat ik het nog steeds goed doe ."

Op een warme juli-dag terwijl Collins zich voorbereidt op het uitreiken van personeelsprijzen in een NIH-auditorium, reikt hij naar zijn gitaar, versierd met zilveren strengen die DNA vertegenwoordigen. Hij heeft zojuist het verhaal verteld van een jonge man afgebeeld op een gigantisch scherm achter hem, die dit voorjaar stierf bij NIH na 4 jaar behandeling voor een zeldzame nierkanker. Collins zegt dat de dood van de patiënt aantoont dat "onze oplossingen niet altijd werken." Hij zingt vervolgens een Andy Grammer-nummer dat de patiënt leuk vond: "Ik geef niet op, ik geef niet op, geef op." Na applaus zegt hij tegen zijn staf: 'Je geeft niet op. Je komt erachter hoe je de wetenschap vooruit kunt helpen.'

Het is "vintage Francis Collins", zegt veteraan NIH kankeronderzoeker Stephen Chanock op een receptie na de ceremonie. "Hij is geweldig, een ouderwetse persoon, " zegt Chanock. Collins groeide op met een thuisopleiding op het platteland van Virginia in een gezin dat toneelstukken zong en opvoerde. Na het behalen van een Ph.D. in de scheikunde en daarna een medische opleiding, leidde hij een laboratorium aan de Universiteit van Michigan, waar hij en medewerkers een techniek voor het zoeken naar genen gebruikten die hij had ontwikkeld om het gen voor cystische fibrose te identificeren. Bij NIH leidde hij het Human Genome Project naar de voltooiing ervan in 2003. Maar Collins kreeg vervolgens kritiek en doet dat nog steeds af en toe voor het hypen van de uitbetaling van genomische geneeskunde. Toen Obama hem NIH-directeur noemde, waren sommige onderzoekers bang dat Collins data-intensieve, grote biologieprojecten zou verkiezen; een andere zorg was dat zijn uitgesproken christelijk geloof zijn leiderschap zou beïnvloeden.

Een decennium bovenaan

Francis Collins heeft de National Institutes of Health (NIH) door magere tijden en veel geleid, altijd een persoonlijk kompas volgend op groot biologie en translationeel onderzoek.

2009 2010 2011 2012 2013 2014 2015 2016 2017 2018 2019 april 2013 aug. 2009 dec. 2010 aug. 2011 jan. 2015 jan. 2015 jan. 2016 juni 2017 aug. 2018 juni 2019 White House beperkt foetaal weefselonderzoek. NIH schrijft aan instellingen over buitenlandse invloeden. President Donald Trump kondigt aan dat Collins doorgaat als NIH-directeur. Kanker Moonshot aangekondigd. Collins beëindigt alle chimpansee-onderzoek. Obama kondigt het Precision Medicine Initiative aan. Onderzoek wijst uit dat zwarte onderzoekers minder geneigd zijn dan blanke onderzoekers om NIH-financiering te winnen. Collins stelt voor om één centrum af te schaffen om het National Center for Advancing Translational Sciences te creëren. Collins begint termijn als directeur NIH. President Barack Obama lanceert het Brain Research via Advancing Innovative Neurotechnologies Initiative. (Scroll naar rechts om meer te zien.)
N. DESAI / SCIENCE

Zijn religie is nooit een probleem geworden - hij volgde het bevel van Obama om regels voor stamcelonderzoek los te maken, waartegen sommige christenen zich verzetten, en heeft foetaal weefselonderzoek verdedigd ondanks kritiek van anti-abortusgroepen. Maar hij heeft NIH geleid met dezelfde vaste hand waarmee hij de sequencingprojecten van het genoominstituut leidde. ("Het is Francis wel of niet", zegt een senior wetenschapper van het NIH die vroeg om niet genoemd te worden.) In 2010 stelde hij met bijna geen discussie voor om het National Center for Research Resources te ontmantelen, een gekoesterd NIH-centrum dat hielp betalen voor dure middelen zoals primatencentra en elektronenmicroscopen. In plaats daarvan lanceerde hij een nieuw centrum dat de ontwikkeling van geneesmiddelen zou "herinrichten". De oprichting van het National Center for Advancing Translational Sciences (NCATS) rangorde onderzoekers, wetgevers en enkele NIH-instituutsdirecteuren. Leidinggevenden in farmaceutische bedrijven spotten met het idee dat NIH het succespercentage van de industrie zou kunnen verbeteren, die miljarden dollars besteedt aan de ontwikkeling van geneesmiddelen.

"Ik ben een arts [en] ook een basiswetenschapper. Ik ben ongeduldig om erachter te komen hoe fundamentele wetenschappelijke ontdekkingen hun weg kunnen vinden naar klinische voordelen, " zegt Collins nu. Hij beweert dat NCATS "7 jaar na de lancering" een behoorlijk sterk track record heeft. "

Voormalig Eli Lilly-wetenschapper Bernard Munos is het daarmee eens. NCATS wordt gehinderd door het grootste deel van zijn budget te moeten besteden aan een programma dat het heeft geërfd dat grote translationele beurzen financiert in academische gezondheidscentra. Maar toch, zegt hij, heeft het hulpmiddelen, zoals weefselchips, 3D-bioprinting en stamceltechnologieën, geproduceerd die de industrie zullen helpen. NCATS is 'nog steeds bezig', maar 'een groot deel van de vroege oppositie is afgenomen', zegt Munos, nu consultant in Indianapolis.

Zelfs wetenschappers die zich hebben uitgesproken tegen de afschaffing van het National Center for Research Resources zeggen dat de programma's, die nu worden beheerd door andere instituten, soepel verlopen. De reorganisatie 'was niet nodig, maar het is gelukt', zegt Lively.

Collins 'erfenis omvat ook drie grote biologieprojecten aangekondigd door Obama, beginnend in 2013 met het 10-jarige Brain Research via Advancing Innovative Neurotechnologies (BRAIN) Initiatief. Neurowetenschappers bedachten het project, dat hulpmiddelen ontwikkelt om na te gaan hoe neurale circuits gedachten en beweging beheersen. Tot nu toe omvat de vrucht een telling van de hersencellen en een apparaat dat hersenactiviteit omzet in spraak.

"BRAIN greep het moment buitengewoon goed aan" door wetenschappers uit verschillende disciplines samen te brengen om nieuwe benaderingen te benutten, zegt neurowetenschapper Karl Deisseroth aan de Stanford University in Palo Alto, Californië. "Het veld is nog complexer en spannender geworden."

The Cancer Moonshot, gelanceerd in 2016 in opdracht van toenmalig vice-president Joe Biden nadat zijn zoon Beau stierf aan hersenkanker, benadrukt ook grote samenwerkingen en big data. Het kenmerkende project van Collins is echter het 2015 Precision Medicine Initiative dat leidde tot All of Us, een poging om een ​​schat aan gegevens over de genomische basis van ziekte te verzamelen door gezondheidsdossiers en DNA-sequenties te verzamelen van 1 miljoen vrijwilligers.

"Ik ben helemaal in de wolken opgewonden over ons allemaal en de transformatie die het gaat creëren als een platform om uit te zoeken hoe mensen gezond blijven en hoe beheer je chronische ziekten wanneer het gebeurt", zegt Collins, die als eerste stelde het project in 2004 voor als hoofd van het genoominstituut. Zerhouni, die tegen dat voorstel veto vanwege de kosten, zegt dat het onduidelijk is of wij allemaal, die ongelijksoortige gezondheidsdossiers bundelen en een hoge uitval kunnen zien, zich kunnen meten met soortgelijke projecten van Amerikaanse zorgverleners en het nationale gezondheidssysteem van het Verenigd Koninkrijk . Iedereen heeft tot nu toe meer dan 180.000 deelnemers ingeschreven en NIH zegt dat het op schema ligt.

De goede relaties van Francis Collins met belangrijke congresleiders hebben sinds 2016 geleid tot een reeks gezonde budgetverhogingen voor de National Institutes of Health, waardoor een erosie van 12 jaar ongedaan werd gemaakt.

CHIP SOMODEVILLA / GETTY AFBEELDINGEN

Hoewel sommige wetenschappers mopperen dat Collins dergelijke projecten prioriteit geeft boven door onderzoekers geïnitieerde subsidies, is de kritiek afgenomen naarmate het NIH-budget is verbeterd. De cijfers waren somber in de eerste jaren van het leiderschap van Collins. In 2011, na jaren van platte budgetten, financierde NIH minder dan één op vijf van de ontvangen subsidieaanvragen, een record laag. Twee jaar later, als onderdeel van een overheidsbreed inkrimping, daalde het budget van het agentschap met 5%. Maar in 2016 begon het Congres strakke algemene bestedingslimieten te verlichten. De 21st Century Cures Act, dat dat jaar door het Congres werd aangenomen, creëerde een fonds van $ 4, 8 miljard over 10 jaar voor de drie wetenschappelijke initiatieven van Obama. En sinds de verkiezing van Trump heeft Collins het Congres overgehaald om herhaalde presidentiële voorstellen terug te draaien om het budget van NIH te verlagen. In juni stemde het Huis van Afgevaardigden om NIH zijn vijfde opeenvolgende verhoging van $ 2 miljard te geven, wat zijn begroting zou brengen op $ 41 miljard in 2020.

Collins is "in staat geweest om de steun van het Congres te verkrijgen en te behouden", zegt bioloog Keith Yamamoto van UC San Francisco. Voegt Kathy Hudson toe, een consultant in Washington, DC, die tot eind 2016 beleidsleider van Collins was: "Hij is erin geslaagd een groot aantal zeer belangrijke vrienden op [Capitol] Hill te cultiveren, en ik denk dat dat te maken heeft met persoonlijke interacties. "

Collins heeft ook het leiderschap en beleid van het bureau gevormd. "Een van zijn nalatenschappen zal zijn dat hij een groot aantal instituutsdirecteuren heeft aangesteld", zegt Story Landis, een voormalig directeur van NIH's National Institute of Neurological Disorders and Stroke. Mazzaschi zegt dat Collins 'een uitstekende staat van dienst had bij het werven van bekende wetenschappelijke geesten'. Van de huidige 27 instituuts- en centrumdirecteuren heeft Collins er 16 benoemd, waarvan zes vrouwen.

Het aanpakken van een gebrek aan diversiteit onder NIH-onderzoekers werd een prioriteit van Collins in 2011, toen een studie meldde dat van 2000 tot 2006, zwarte onderzoekers, die slechts 1, 3% van alle subsidievoorstellen indienden, 13 procentpunten minder waarschijnlijk waren dan blanken om de norm van NIH te winnen R01 onderscheidingen. NIH reageerde door $ 5 miljoen over 5 jaar in een nieuw netwerk van onderzoekersbegeleiding en een bachelorprogramma voor minderheden te gieten. Collins heeft ook een kantoor voor Scientific Workforce Diversity opgericht onder leiding van Hannah Valantine, een zwarte cardioloog en onderzoeker die leiding had gegeven aan diversiteitsinspanningen bij Stanford. Tijdens een vergadering van Collins 'bestuur in juni rapporteerde Valantine bescheiden verbeteringen: het verschil in beurssuccespercentages tussen zwarte aanvragers en blanken daalde tot zeven punten in de jaren 2013 tot 2018, en het jaarlijkse aantal onderscheidingen aan zwarte onderzoekers meer dan verdubbeld ten opzichte van dat periode tot 113.

"Er wordt vooruitgang geboekt, maar er is nog veel meer te doen, " zei Roy Wilson tijdens de bestuursvergadering. Wilson is voorzitter van de diversiteitswerkgroep van NIH en president van Wayne State University in Detroit, Michigan. Maar Collins wordt aangemoedigd: "Voor het eerst had ik het gevoel dat we op de goede weg waren", zegt hij.

Francis Collins (links) werkt met Idowu Aimola, een postdoctorale fellow uit Nigeria die deelneemt aan een nieuw trainingsprogramma voor Afrikaanse onderzoekers.

NATIONALE INSTELLINGEN VOOR DE GEZONDHEID

Een ander koppig probleem is dat de gemiddelde leeftijd van de eerste keer Ph.D. Onderzoekers zweven 42 jaar gedurende 2 decennia, tegen 36 in 1980. Collins 'remedie vanaf 2017 was om elk jaar geld opzij te zetten voor de financiering van 200 extra jonge onderzoeksbeurzen voor jonge onderzoekers. Voor elk van de afgelopen 2 jaar is het aantal door het bureau ondersteunde onderzoekers in een vroeg stadium gestegen tot 1287 onderscheidingen vorig jaar.

Maar die benadering is een "pleister", zegt Gary McDowell, die onlangs zijn functie als uitvoerend directeur van Future of Research, een non-profit in Abington, Massachusetts, heeft neergelegd die jonge wetenschappers vertegenwoordigt. De beurzen doen niets om het probleem van McDowell aan te pakken: het overaanbod van jonge wetenschappers met weinig hoop op banen in de tenure track, die vaak dienst doen als goedkope arbeid in laboratoria. "Ik had echt graag gezien dat Collins deze voortdurende expansie zou omdraaien en zich zou inspannen om dingen duurzaam te maken" door het aantal stagiairs te beperken dat NIH ondersteunt, zegt McDowell. "Er is geen langetermijnvisie."

De #MeTooSTEM-beweging bekritiseerde Collins vorig jaar voor het verzuimen van NIH's beleid na nieuwsberichten over verschillende vermeende incidenten van seksuele intimidatie door door NIH gefinancierde onderzoekers. Na maanden van kritiek kondigde Collins strengere maatregelen aan in juni en zei dat hij hoopt de aanbeveling van een werkgroep op te volgen dat instellingen en aanvragers verplicht zijn om bevindingen van ongewenste intimiteiten aan NIH te melden. "Ik betreur het dat we niet eerder actie hebben ondernomen", zegt hij, waarvoor hij gedeeltelijk juridisch advies de schuld geeft dat dergelijke gevallen worden overgelaten aan onderzoeksinstellingen. "Ik denk dat mensen die er nu naar kijken enigszins gerustgesteld moeten zijn dat we het krijgen", zegt hij.

Collins heeft onlangs lof gewonnen voor de belofte om niet op alle mannelijke panels te dienen op wetenschappelijke bijeenkomsten. Diversiteit in de wetenschap wordt 'geassocieerd met een hogere productiviteit', zegt hij. Zijn ontslag van 'manels', zegt hij, is niet 'alleen maar een leuk iets om te doen. Het wordt gedreven door een verlangen om de wetenschap te zien floreren.'

De strategie van Collins om NIH in het Trump-tijdperk te beschermen, was om onopvallend te blijven en het is grotendeels gelukt, zeggen waarnemers van het bureau. Maar Collins leed een zeldzaam verlies in juni, toen de regering-Trump zich terugtrok op onderzoek waarbij foetaal weefsel werd gebruikt dat werd geschonken na electieve abortussen. In december 2018 had Collins het onderzoek als ethisch verdedigd als het goed was gedaan en het een steunpilaar genoemd. In plaats daarvan heeft het ministerie van Volksgezondheid en Human Services, het moederbureau van NIH, aangekondigd dat het een einde maakte aan intramurale studies met foetaal weefsel en langdurige speciale ethische beoordelingen zou vereisen voor nieuwe extramurale subsidies en vernieuwingen.

Rapporten dat het Witte Huis hem teniet heeft gedaan en de secretaris van Volksgezondheid en Human Services Alex Azar zijn "in principe nauwkeurig", zegt Collins. Hij voegt eraan toe dat zelfs aanvragen voor een nieuw $ 20 miljoen NIH-programma om alternatieven voor foetaal weefsel in onderzoek te vinden, wat 'de pro-life community heel graag wilde dat we zouden doen', de ethische beoordeling moeten doorlopen omdat de studies foetaal zullen gebruiken weefsel als een comparator. Hoewel hij tegen het beleid was, voegt hij eraan toe: "Ik begrijp de oprechtheid en de passie van degenen die vonden dat onderzoek naar foetaal weefsel een ethische lijn overschrijdt."

Collins heeft ook te maken gehad met druk van het Congres en de regering Trump om buitenlandse wetenschappers aan te pakken die naar verluidt de vruchten van federaal gefinancierd onderzoek stelen, met China als een grote bedreiging. Nadat NIH meer dan 60 begunstigde instellingen had opgeroepen voor mogelijke schendingen van de NIH-regels, hebben ten minste twee universiteiten faculteitsleden van Aziatische afkomst ontslagen wegens vermeende verzuim om buitenlandse financiering te melden of vertrouwelijke subsidievoorstellen te delen. "Dit was een pijnlijke ervaring", zegt hij. "Vreemdelingen die een geweldige bijdrage leveren aan onze medische beroepsbevolking hebben het gevoel dat ze het doelwit zijn of zelfs geprofileerd worden." Maar hij voegt eraan toe: "Ik denk niet dat mensen om triviale redenen worden ontslagen."

Veel onderzoekers vrezen echter dat de campagne die zich richtte op in het buitenland geboren wetenschappers op de lange termijn schade zal toebrengen aan de Amerikaanse wetenschap. Een voormalige NIH-functionaris suggereert dat in plaats van terug te duwen tegen het Witte Huis, Collins "toegaf" om zijn baan te behouden.

Na 10 jaar heeft Collins genoeg op zijn takenlijst. Hij wil de ondersteuning van NIH voor kunstmatige intelligentie en machine learning uitbreiden en is op zoek naar een data-tsaar, waarschijnlijk uit Silicon Valley. Hij is ook enthousiast over gentherapie, die eindelijk de kliniek bereikt voor een aantal erfelijke kinderziekten. Collins heeft het Common Fund van NIH gebruikt, een pot geld die Zerhouni heeft gemaakt voor initiatieven die zich over instituten uitstrekken, ter ondersteuning van industriële en academische wetenschappers die betere manieren bedenken om hulpmiddelen voor genbewerking, zoals CRISPR, in het weefsel van patiënten te krijgen.

Onderzoekers zijn misschien niet geneigd om dergelijk toegepast onderzoek voor te stellen, maar Collins zegt dat het "iets is waar we alles aan moeten doen". Het is een voorbeeld van waarom hij nog steeds 100 uur per week werkt. "Je hebt de mogelijkheid om de wetenschap op behoorlijk krachtige manieren te sturen, door dingen te identificeren die gewoon niet zonder een duwtje gaan gebeuren."