" "

Eerste maan buiten het zonnestelsel kan zo groot zijn als Neptunus

De eerste exomoon kan een Neptunus-grootte wereld zijn die rond een Jupiter-grootte planeet draait.

Dan Durda

Eerste maan buiten het zonnestelsel kan zo groot zijn als Neptunus

Van Joshua SokolOct. 3, 2018, 14:00 uur

Met behulp van de Hubble Space Telescope zeggen astronomen dat ze overtuigend bewijs hebben gevonden voor de eerste bekende maan buiten het zonnestelsel. Net zoals de eerste buitenaardse planeten onverwachte 'hete Jupiters' waren die dicht bij hun sterren draaiden, is deze eerste gerapporteerde 'exomoon' ook vreemd: een megamoon in de grootte van Neptunus, ongeveer 8000 lichtjaar verwijderd, die tweemaal opdoemt over een gigantische planeet zo groot aan de hemel als de maan van de aarde.

Zowel het onderzoeksteam als critici zeggen dat verdere bevestiging echter nog steeds nodig is, maar voegt een element van voorzichtigheid toe aan wat een historische ontdekking zou zijn. "Het is opwindend om de jacht op de eerste exomoon voort te zetten, en met wat een schokkend grote maan zou zijn, " schreef Sara Seager, een astrofysicus aan het Massachusetts Institute of Technology in Cambridge die niet bij het werk betrokken was, in een e-mail.

De meeste theoretische modellen van planeetformatie worstelen om zo'n forse satelliet te produceren. Zoekopdrachten zijn echter gericht op de grootste manen die er misschien zijn, omdat grotere dingen gemakkelijker te detecteren zijn. Dat maakt het aannemelijk dat de nieuwe exomoon net zo off-the-menu is als de "hete Jupiters" die vroege exoplanetjagers verrast, zegt Stephen Kane, een astrofysicus aan de Universiteit van Californië, Riverside, die geen deel uitmaakte van het onderzoeksteam . "Dat betekent niet dat het normaal is, het betekent alleen dat dit alles is waar we gevoelig voor zijn, " zegt Kane.

De eerste hints voor de exomoon kwamen van archiefgegevens van de Kepler-sonde, een NASA-planeetjacht ruimtevaartuig, dat naar helderheidsverschillen zoekt die worden veroorzaakt door ongeziene planeten die voor hun zon passeren. Alex Teachey en David Kipping, beiden van de Columbia University, ontdekten dat drie dips, toegeschreven aan de planeet Kepler-1625b, mogelijk worden veroorzaakt door een planeet en een maan. De dimmende effecten leken extra dimmen in helderheid te vertonen, alsof een ander lichaam mee trok terwijl de planeet de ster passeerde. Ze hoopten dat Hubble, getraind op een andere transit in oktober 2017, de zaak zou sluiten. Ze gingen naar buiten met hun vermoeden nadat Twitter-speurneuzen erop hadden gewezen dat ze tijd hadden gewonnen met de ruimtetelescoop.

In de tussentijd heeft een nieuwe release van Kepler-gegevens veel van die hobbels weggewerkt, waardoor het oorspronkelijke geval voor een maanzoektocht werd verzwakt. "Dat is nogal ironisch, " zegt Teachey. Als ze de nieuwere gegevens hadden gebruikt, "hadden we die [Hubble] tijd misschien niet gevraagd." het team vindt twee nieuwe bewijslijnen voor een maan.

Ten eerste vond de doorvoer ongeveer 75 minuten eerder plaats dan verwacht. Zwaartekrachtsleepboten van andere, onbekende planeten in het systeem - of een maan - kunnen verschuivingen in de exacte timing van transits veroorzaken. Ten tweede, 3, 5 uur na de dip veroorzaakt door Kepler-1625b, begon een nieuwe dip in Neptunus-grootte - suggererend een maan die achter de planeet aanloopt. Maar de Hubble-observaties eindigden voordat de tweede dip voltooid was.

Teachey en Kipping hopen het opnieuw te proberen, en hebben om tijd op Hubble gevraagd voor de volgende transit in mei 2019. Tot die tijd zullen ze zoeken naar extra exomoon-kandidaten in de Kepler-catalogus. Hun werk laat zien dat de meest veelbelovende gastheerplaneten verre banen en lange jaren zouden hebben, misschien omdat zwaartekrachtinteracties dichter bij sterren manen kunnen verwijderen.

Voorlopig blijft het team echter bij zijn beslissing om zijn gekwalificeerde, waarschijnlijk-misschien-ontdekking te publiceren. Wetenschap kan niet werken door teams zoals wij die weigeren onze resultaten te publiceren en zich achter gesloten deuren verstoppen, zegt Kipping in een online outreach-video die tegelijkertijd met de krant is gepost. Als het wordt weerlegd, hebben we niets verloren en gaat het zoeken verder