" "

Eerste boeren waren ook zeilers

Toen jager-verzamelaars in het Midden-Oosten zich ongeveer 10.500 jaar geleden begonnen te vestigen en gewassen te cultiveren, werden ze de eerste boeren ter wereld. Maar twee nieuwe artikelen suggereren dat ze thuis waren op zowel het land als de zee: studies van oud en modern menselijk DNA, inclusief het eerste gerapporteerde oude DNA van vroege Midden-Oosterse boeren, geven aan dat de landbouw zich via een kustroute naar Europa heeft verspreid door boeren die boten gebruiken om naar het eiland te springen, over de Egeïsche Zee en de Middellandse Zee.

Archeologen weten al lang dat de landbouw ontstond in het Midden-Oosten en zich vervolgens verspreidde naar Europa, omdat koolstofdatering van honderden vroege locaties een duidelijk tijdsverloop vertoont van oost naar west. Maar dat is slechts een ruwe gids, en in de afgelopen jaren hebben genetici de details van dat beeld ingevuld door het DNA van zowel moderne als oude populaties te sequencen. Hoewel de relatief koele omstandigheden op veel Europese locaties hebben bijgedragen tot het behoud van het DNA van oude skeletten, waren onderzoekers er niet in geslaagd DNA te sequencen uit de vele skeletten die op zeer vroege locaties in het Midden-Oosten werden gevonden, vanwege hun zeer warme en droge omgevingen. Dat heeft een grote kloof achtergelaten in hun begrip van de allereerste stappen in de verspreiding van de landbouw vanuit het Midden-Oosten naar Europa, die ten minste 8000 jaar geleden begon.

Sinds het begin van de jaren negentig is een Spaans team opgraven op drie oude landbouwlocaties in Syrië, waarvan de vroegste data variëren van 10.500 tot 10.000 jaar geleden het allereerste begin van de agrarische revolutie. Vorige week meldde het team in PLOS Genetics dat het DNA gedeeltelijk is gesequenced uit de mitochondria (de energie-eenheden van de levende cel) van 15 skeletten van twee van de locaties, Tell Ramad en Tell Halula (zie foto hierboven). Dit is het eerste rapport van oud DNA van vroege Midden-Oosterse boeren.

Het is duidelijk geweldig dat er [genetische] gegevens beschikbaar zijn van deze oude groepen, zegt Marie-France Deguilloux, een paleogeneticus van de Universiteit van Bordeaux in Frankrijk, die eraan toevoegt dat het hebben van dergelijke DNA-sequenties cruciaal om de verspreiding van de landbouw naar Europa te traceren.

De hoofdauteur van de krant, antropologe Eva Fern ndez van de Liverpool John Moores University in het Verenigd Koninkrijk, schrijft het succes van het team toe aan twee belangrijke factoren: ten eerste werden de lichamen in de Syrische boerendorpen begraven in kuilen onder de vloeren van de huizen en vervolgens verzegeld met dikke modder, die waarschijnlijk de skeletten beschermde tegen de extreme temperaturen van de Syrische zomers; en ten tweede werden de skeletten onmiddellijk in een koude opslag geplaatst nadat ze uit de putten waren verwijderd, waardoor ook DNA voor verdere afbraak werd behouden.

De mitochondriale DNA-sequenties van de Syrische skeletten toonden wat het team strong affiniteiten noemt onlangs hersteld van ongeveer 7000 jaar oude boerendorpen in zowel Duitsland als Spanje, wat bevestigt dat de bevolking in het Midden-Oosten inderdaad was de bron van latere landbouwpopulaties in Europa. Nog belangrijker, zeggen Fern ndez en haar collega's, is wat het team vond toen het het Midden-Oosten DNA vergeleek met een database van 60 moderne populaties in het Midden-Oosten en Europa. Die analyse bracht zeer nauwe genetische verwantschappen aan het licht met mensen die tegenwoordig op Cyprus en Kreta wonen, wat suggereert dat boeren eerst vanuit het Midden-Oosten naar Griekenland en zijn eilanden waren gemigreerd voordat ze naar het vasteland vertrokken. De alternatieve, meer noordelijke route, over land naar Europa via het hedendaagse Turkije, werd niet ondersteund door de gegevens, omdat moderne populaties in Turkije geen nauwe genetische relaties vertoonden met de Syrische skeletten.

Fernández zegt dat dit scenario ook wordt versterkt door archeologische bevindingen van de afgelopen decennia. Zeer vroege landbouwlocaties zijn opgegraven op Cyprus, maar onderzoekers wisten niet zeker of ze een kleine populatie vertegenwoordigden die van het vasteland was verdreven - misschien door bevolkingsdruk of concurrentie met andere boeren - of het begin van een grote migratie over zee naar Europa. "Dit betekent dat de eerste boeren ongetwijfeld in het bezit waren van geavanceerde navigatie-mogelijkheden, " en voldoende boten om de zeereisvaart van 60 kilometer vanaf het vasteland te maken, zegt Fernández.

Meer bewijs dat Midden-Oosterse boeren ook zeilers waren, komt uit een paper dat vandaag online is gepubliceerd in de Proceedings van de National Academy of Sciences . Een team onder leiding van George Stamatoyannopoulos, een geneticus aan de Universiteit van Washington, Seattle, keek naar 75.000 genetische markers in de genomen van 964 mensen uit 32 verschillende moderne populaties, waaronder Griekenland en de Griekse eilanden, Turkije, Europa, het Midden-Oosten en Noord Afrika. Met behulp van statistische technieken waarmee onderzoekers de oorsprong van populaties kunnen traceren op basis van de verschillen tussen hen vandaag, ontdekten deze onderzoekers ook dat de landbouw zich via een zeeroute via Kreta, de Griekse eilanden en de noordelijke Middellandse Zeekust naar Europa had verspreid.

De twee teams verschilden echter op één vraag: of boeren uit het Midden-Oosten zich eerst verspreidden vanaf de Levantijnse kust (het huidige Israël, Libanon en Syrië), concludeert de Fernández-groep; of van de zuidelijke kust van het hedendaagse Turkije, zoals gevonden door de auteurs van Proceedings . Fernández zegt dat hoewel "beide studies elkaar ondersteunen" bij het wijzen op een zeeroute, de verschillen tussen hen te wijten zouden kunnen zijn aan het feit dat de genetische profielen van Midden-Oosters sinds de oudheid zijn veranderd. Volgens haar zouden de oude DNA-resultaten uit Syrië een betrouwbaardere indicator zijn voor de genetica van vroege boeren.

Externe onderzoekers roepen echter waarschuwingsvlaggen op over de nieuwe oude DNA-bevindingen. De steekproef van 15 skeletten uit Syrië is te klein om alle vroege landbouwpopulaties in het Midden-Oosten te vertegenwoordigen, zegt Guido Brandt, een paleogeneticus aan de Johannes Gutenberg University Mainz in Duitsland. "Het is de vraag of de genetische diversiteit van een smeltkroes als het [Midden] Oosten voldoende kan worden onderzocht" door zo'n klein aantal gedeeltelijke mitochondriale DNA-sequenties, stelt hij.

Deguilloux is het daarmee eens. Ondanks het sterke bewijs voor een maritieme verspreiding van landbouw, zegt ze, kunnen de huidige gegevens de mogelijkheid niet uitsluiten dat de verspreiding van landbouw naar Europa een "meervoudige oorsprong" had, inclusief overlandroutes.