Eerste buitenaardse gassen gedetecteerd door interstellaire komeet

Gemini Observatory / NSF / AURA

Eerste buitenaardse gassen gedetecteerd door interstellaire komeet

Van Daniel CleryOct. 1, 2019, 14:00 uur

Slechts enkele weken na de ontdekking van de tweede komeet ooit van buiten ons zonnestelsel (de eerste was de sigaarvormige 'Oumuamua), hebben astronomen gas gedetecteerd dat vanaf het oppervlak wordt uitgestoten - de eerste hint waar een interstellaire reiziger van is gemaakt.

Helaas is het geen kryptoniet, of zelfs unobtanium, maar cyaan, een eenvoudig maar giftig molecuul dat bestaat uit twee koolstof- en twee stikstofatomen. De komeet, 2I / Borisov genoemd, werd op 30 augustus voor het eerst opgemerkt door de Oekraïense astronoom Gennadiy Borisov. Latere waarnemingen toonden aan dat het bewoog in een baan die niet werd begrensd door de zwaartekracht van de zon. Sindsdien hebben veel astronomen het object bestudeerd, waaronder een team dat de William Herschel-telescoop (WHT) van 4, 2 meter op de Canarische eilanden van Spanje gebruikte.

2I / Borisov staat heel dicht bij de zon aan de hemel, dus het observeren ervan is lastig met de schittering van de zon zo dichtbij. Na een mislukte poging om voldoende licht van de komeet te verzamelen om een ​​spectrum te krijgen, slaagde het WHT-team op 20 september. In een paper ingediend bij Astrophysical Journal Letters zegt het team dat er in het ultraviolette deel van het spectrum een ​​duidelijke piek was op een golflengte waarvan bekend is dat deze wordt uitgestoten door cyanogeen gas, wat suggereert dat als 2I / Borisov wordt verwarmd door de hitte van de zon, de gas verdampt.

Cyanogen wordt vaak gevonden rond kometen die afkomstig zijn uit ons eigen zonnestelsel, dus waar 2I / Borisov vandaan komt, is waarschijnlijk niet al te verschillend. Maar terwijl de bezoeker begin december dichter bij de zon komt - en blijft opwarmen - zullen waarnemers scherp kijken naar het afgassen van meer exotische buitenaardse ingrediënten.