Feature: Terwijl de VS zich beweegt om vrouwen in de strijd toe te staan, helpen onderzoekers de lat te leggen

LACKLAND LUCHTMACHTBASIS, SAN ANTONIO, TEXAS Op een zonnige middag in juni staart een Amerikaanse luchtmachtvlieger naar een muur van 2, 5 meter. De jonge vrouw heeft net meer dan de helft van haar gewicht meegesleurd in een versnelling van 5 kilometer over een vuil joggingpad en heeft een dummy van 98 kilogram over een lange strook gras gesleept. Ze heeft al gefaald bij één poging om de muur vrij te maken. Nu tikt de klok: ze heeft 2 minuten om het te maken of door te gaan naar de volgende taak.

Waarom ben ik zo duizelig? Vraagt ​​de vlieger, die niet kan worden geïdentificeerd door Ze is vastbesloten om over te komen. Deze hindernisbaan, ontworpen om de fysieke eisen van militaire gevechten na te bootsen, is haar laatste uitdaging in een 2 weken durende luchtmachtstudie. Tot nu toe heeft ze niets onafgemaakt moeten achterlaten.

Ze heeft zich aangemeld voor de slopende oefening samen met bijna 200 andere vliegeniers (de term die zowel voor mannen als voor vrouwen wordt gebruikt) om een ​​netelige vraag te helpen beantwoorden: hoe moet het Amerikaanse leger beslissen wie fysiek gekwalificeerd is als gevechts soldaat? Die vraag krijgt dringende aandacht omdat het ministerie van Defensie in 2013 verhuisde om vrouwen te integreren in grondgevechtrollen laatste militaire bezettingen die alleen voor mannen bleven.

In januari 2016 moet elke tak van het leger met het ... De deadline heeft geleid tot een groot aantal nieuwe onderzoeksprojecten, waaronder studies naar fysieke normen, genderverschillen in letselpercentages en de houding van serviceleden ten opzichte van integratie. Maar de opkomst van nieuwe wetenschap heeft ook vermoedens gewekt dat de diensten willekeurig de normen zullen verlagen om aan de politieke eisen voor gelijkheid te voldoen.

Voor veel mensen is dit geen wetenschappelijk probleem. Het is een zeer emotionele kwestie, zegt Jennifer Hunt, een sergeant van de legerreserve en Irak-veteraan in Gaithersburg, Maryland, die een eiser is in een lopende rechtszaak tegen het Pentagon gericht op het opheffen van het verbod op vrouwen in gevechten. Er is een groot sociologisch aspect aan hoe we de rol van een vrouw conceptualiseren. De rechtszaak is in de wacht gezet als het leger beslist of posities gesloten blijven.

De juridische en politieke achtergrond kan zorgen voor een zeer geladen onderzoeksomgeving, waarin een muur op een vliegbasis in Texas meer is dan alleen een muur. De vlieger, die in haar vrije tijd een competitieve gewichtheffer is, heeft een oog op een van de binnenkort te openen vechtspecialiteiten, zoals pararescue. Ik werk achter een computer en er zijn de hele dag geen vensters, legt ze op een gegeven moment uit. Ik heb er absoluut een hekel aan . Daarom kan ze bij haar tweede poging de barrière met een zekere wreedheid naderen.

Om gevechten te simuleren, kruipen proefpersonen in een luchtmachtstudie over een gesimuleerd slagveld terwijl ze 43 kilogram uitrusting droegen (links) en droegen ze een barbell van bijna 50 kilogram

Om gevechten te simuleren, kropen proefpersonen in een onderzoek van de luchtmacht over een gesimuleerd slagveld terwijl ze 43 kilogram uitrusting droegen (links) en een barbell van bijna 50 kilogram droegen - ongeveer de helft van het gewicht van een slachtoffer op een brancard.

FOTO'S: US AIR FORCE PHOTO / 1ST LT. JOSE R. DAVIS

De vraag of er al dan niet gevechtsposities voor vrouwen moeten worden geopend, heeft tientallen jaren van controverse veroorzaakt, maar de houding - en het overheidsbeleid - evolueert. In de afgelopen drie decennia zijn Canada, Australië en veel landen in West-Europa verhuisd om strijdbeperkingen op te heffen, en het Verenigd Koninkrijk herziet momenteel zijn beleid. Gedeeltelijk weerspiegelen de veranderingen het feit dat vrouwen al gediend en gestorven zijn naast mannen in de strijd, ondanks hun formele uitsluiting. In conflicten zonder duidelijke frontlinies - bijvoorbeeld in Afghanistan en Irak - zijn vrouwelijke artsen, piloten, ingenieurs en inlichtingenanalisten allemaal blootgesteld aan vijandelijk vuur.

Vrouwen in het Amerikaanse leger zijn geselecteerd voor steeds risicovollere banen. In 2010, bijvoorbeeld, creëerde het leger volledig vrouwelijke 'culturele ondersteuningsteams' die als contacten dienden tussen Amerikaanse troepen en Afghaanse vrouwen, informatie verzamelden en zich soms bij Army Rangers aansloten bij gevaarlijke invallen. Voormalig minister van Defensie Leon Panetta benadrukte de ervaring van vrouwengevechten toen hij in januari 2013 aankondigde dat het leger een categorisch verbod op vrouwen zou opheffen in eenheden waarvan de missie is om "direct ter plaatse te vechten". Op dat moment was het beleid toegepast op meer dan 250.000 posities. "Het feit is dat [vrouwen] een integraal onderdeel zijn geworden van ons vermogen om onze missie uit te voeren, " zei Panetta.

Toch blijven er vragen bestaan ​​over de fysieke mogelijkheden van vrouwelijke leden van de dienst. Gemiddeld hebben vrouwen kleinere harten, lichtere skeletten, minder spiermassa en meer vet dan mannen, constateerde een rapport over vrouwen in gevechten dat afgelopen december werd gepubliceerd door het Britse ministerie van Defensie. Analisten zijn bang dat deze attributen het voor vrouwen moeilijk kunnen maken om bepaalde kritieke gevechtstaken uit te voeren, zoals het laden van zware artillerie, het uitvoeren van reddingen of het dragen van zware gevechtsladingen, die meer dan 45 kilogram wapens en uitrusting kunnen overschrijden. Het Britse rapport concludeerde dat "de relatieve sterkte van vrouwen, vergeleken met de gedragen gevechtslast, waarschijnlijk zal resulteren in een duidelijk cohort met een lagere overlevingskansen in gevechten."

DE JONGE VLIEGTUIG die naar de muur kijkt, wil militaire leiders bewijzen dat dergelijke statistieken over 'gemiddelde' vrouwen niet zinvol zijn - dat sommige vrouwen kunnen voldoen aan de fysieke eisen van gevechten. Bij de luchtmacht kunnen die eisen bestaan ​​uit dagenlang achter vijandelijke linies scouten om een ​​luchtaanval te coördineren, of parachutespringen in een gevechtszone om de gewonden te evacueren. "We gaan een behoorlijk groot cultureel blok tegen", zegt de vlieger. “Vrouwen in deze carrièrevelden worden over het algemeen gezien als een belemmering, een last: 'Oh, ze kan het niet bijhouden. Ik zal haar uitrusting moeten slepen. ''

Dus de laatste 2 weken zweette ze in de zon van Texas en voerde ze gegevens door aan Neal Baumgartner, een jarenlange oefenfysioloog voor de luchtmacht die de studie heeft ontworpen en uitvoert. Baumgartner, 55, is een gepensioneerde majoor die "blauw bloedt voor de luchtmacht sinds ik 17 was." En hij wacht al meer dan een decennium om dit onderzoek te doen.

Baumgartner heeft lang betoogd dat de fysieke normen waaraan vliegers moeten voldoen om door middel van training te kunnen doorgaan (die 6 tot 24 maanden kan duren) rechtstreeks moeten zijn gebaseerd op de eisen van echte gevechten - niet, zoals momenteel het geval is, op de fysieke fitheidskenmerken van eerdere kandidaten die de training met succes hebben afgerond. Maar in 1998, toen Baumgartner voor het eerst een onderzoek voorstelde om de normen opnieuw te onderzoeken, zei de luchtmacht dat er geen financiering beschikbaar was. Hij bleef het project afbreken en werkte in 2011 samen met de RAND Corporation om het onderzoek te ontwerpen.

Toen Baumgartner het onderzoek voor het eerst opvatte, verwachtte hij niet dat sommige van zijn proefpersonen vrouwen zouden zijn. Maar de financiering begon pas te stromen nadat het Pentagon zijn uitsluiting van grondgevechten had opgeheven. Militaire leiders ontwikkelden een beleid, bekend als de Women in Service Review (WISR), waarbij de luchtmacht en andere diensten moesten aantonen dat de beroepsnormen voor gevechtsbanen wetenschappelijk verdedigbaar en genderneutraal waren. Luchtmachtfunctionarissen vroegen: Is iemand dit werk aan het doen? Baumgartner herinnert zich. Boom. We hadden het al op zijn plaats . Zijn studie had eindelijk officiële steun en een harde deadline. Tegen deze week zal hij zijn aanbevolen normen voorleggen aan de secretaris van de luchtmacht.

Baumgartner verhuisde snel om proefpersonen te werven 63 vrouwelijke vliegeniers en 109 mannelijke vliegeniers, ongeveer de helft van hen huidige gevechtssoldaten. Tijdens hun eerste week in de studie namen proefpersonen 39 fysieke fitheidstests: ze hurkten halters met toenemende gewichten om hun limieten te vinden, knarsten tot de piep van een metronoom tot uitputting en testten hun bovenlichaamsterkte op een pull-up bar.

Week 2 bracht 15 gevechts- en reddingssimulaties, allemaal gebaseerd op mission-profielen die huidige slagveldvliegers uitvoeren ter voorbereiding op de inzet. De proefpersonen evacueerden een pop genaamd Rescue Gumby uit een voertuig en sleepten een andere, Rescue Randy, heen en weer over een zwembad. Ze schalen een touwladder van 6 meter met 30 kilogram uitrusting. Het gewicht zorgt ervoor dat de meeste klimmers achterover kantelen naar het horizontale vlak, merkt Baumgartner op. Je eindigt als een schildpad

Na het verzamelen van gegevens begon hij de resultaten van de 39 fitnesstests en 15 simulaties te vergelijken. Hij is op zoek naar correlaties. Bijvoorbeeld, voorspelt de mogelijkheid om crunches te doen hoe snel een vlieger een touwladder kan beklimmen, of correleren push-ups beter? Hij zal ook definiëren wat succes is bij een simulatie door ervaren gevechtsvliegtuigen te onderzoeken die de taken hebben uitgevoerd en een panel van militaire experts te raadplegen. Hoe lang moet bijvoorbeeld een redder een gewonde kameraad uit een beschadigd voertuig slepen of een rugzak over de gladde kant van een opblaasbare Zodiac-boot hijsen? Ten slotte ontwikkelt hij praktische normen die de luchtmacht kan gebruiken om te beoordelen of een vlieger fysiek geschikt is voor gevechten: een minimum aantal crunches bijvoorbeeld of een bepaalde afstand binnen een tijdslimiet zwemmen.

Het instellen van die magische getallen is een evenwichtsoefening. In het ideale geval zou elke cutoff het aantal mensen moeten minimaliseren dat mogelijk aan de fitnessstandaard voldoet, maar dan niet slagen voor de simulaties. Maar het moet ook voorkomen dat minder geschikte rekruten die mogelijk slagen bij daadwerkelijke gevechtstaken, worden afgezet.

Hoewel Baumgartner vaak voorzichtig is om de nuances van de studie aan zijn onderwerpen uit te leggen, zijn er misvattingen in overvloed. De jonge vrouwelijke vlieger die bijvoorbeeld voor een perfect voltooiingsverslag fotografeert, kan het idee niet ontkennen dat haar gegevens meer tellen als haar prestaties uitzonderlijk zijn. Wij zijn hier om de normen zo hoog als menselijk mogelijk te stellen, zodat wanneer vrouwen achter ons daadwerkelijk de gemeenschap in gaan, ze absoluut gelijk zijn aan [mannen], zegt ze. Ik heb deze zin in mijn achterhoofd: Ik zal niet de reden zijn dat ze die norm verlagen .

In werkelijkheid is het onderzoek sekseneutraal; Baumgartner probeert maatregelen te ontwikkelen die kunnen voorspellen of een rekruut, man of vrouw, de fysieke eisen van bepaalde gevechtstaken aankan. Een sterke prestatie zal niet noodzakelijkerwijs de standaard hoger stoten. Het voegt gewoon nog een punt toe aan Baumgartner's spreidingsdiagram ontworpen om goede correlaties te detecteren en uitbijters te compenseren.

Toch zijn sommigen bang dat de luchtmacht de lat zal verlagen, zodat meer vrouwen het kunnen halen. Een ervaren slagveldvlieger in de studie geeft toe dat hij sceptisch kwam. Als je carrièrevelden gaat openstellen voor vrouwen en het genderneutraal wilt maken, laat ze dan gewoon binnenrennen en schieten voor de [bestaande] standaard, zegt hij. We hebben jongens die het al jaren doen, en de standaard is de standaard geweest

Uiteindelijk zullen alle definitieve beslissingen over welke posities moeten worden geïntegreerd en waar de normen moeten worden vastgesteld achter gesloten deuren op de hoogste niveaus van het Pentagon en het Witte Huis. Voorlopig verwacht de luchtmacht echter geen van haar gevechtsposities voor vrouwen gesloten te houden.

ANDERE TAKKEN van het Amerikaanse leger zijn ook op zoek naar nieuwe gegevens. Het leger is bijvoorbeeld van plan om een ​​screeningstest voor nieuwe rekruten op te zetten. Het doel is om sommige rekruten - mannen of vrouwen - te diskwalificeren voor het volgen van gevechtstraining als de resultaten suggereren dat het onwaarschijnlijk is dat ze de training zullen voltooien of waarschijnlijk gewond zullen raken als ze het proberen. Het gebruik van echte gevechtstaken voor dergelijke screening is vaak niet praktisch, merkt Jack Myers op, een senior planner met het legeropleiding en het doctrine commando en een leider in het integratie-initiatief. "Stel je voor dat een middelbare school senior opduikt bij een wervingsstation en we zeggen:" Oké, ik wil dat je deze houwitser laadt. "

Toen de Amerikaanse defensie in 2013 haar categorische verbod op vrouwen in gevechten ophief, waren meer dan 250.000 directe grondgevechten alleen voor mannen.

Toen de Amerikaanse defensie in 2013 haar categorische verbod op vrouwen in gevechten ophief, waren meer dan 250.000 directe grondgevechten alleen voor mannen.

KREDIETEN: GRAFIEK: A. CUADRA / SCIENCE; GEGEVENS: US DEPENSMENT OF DEFENSE

In plaats daarvan ontwerpen fysiologen van het US Army Institute of Environmental Medicine in Natick, Massachusetts, een voorspellend model. Het reduceert voorheen alleen-mannenklussen tot hun vijf tot zeven fysiek meest veeleisende taken, die verder worden vereenvoudigd tot oefeningen zoals een verspringen of een griptest die op een wervingsstation zou kunnen worden uitgevoerd.

Het Marine Corps probeert een ander probleem te evalueren: hoe vrouwen de prestaties van een team tijdens een gevechtsmissie kunnen beïnvloeden. De 350-persoons studiegroep van het Corps, bekend als de Ground Combat Element Integrated Task Force, omvat ongeveer 65 vrouwen die de beroepsspecialistische scholen al hebben voltooid die zich bezighouden met gevechtsbanen. Sommigen zijn bijvoorbeeld opgeleid tot machinegeweren en anderen hebben geleerd om anti-tank raketten te bedienen. Afgelopen voorjaar, op een basis in Twentynine Palms, Californië, werden de vrijwilligers getest in teams met 12 leden, sommige volledig mannelijk, sommige inclusief één of twee vrouwen. De teams voerden testmissies uit, soms met levende munitie, terwijl GPS-sensoren en hartmonitors de nauwkeurigheid, snelheid en inspanning van elke vrijwilliger volgden.

Met de gegevens kunnen onderzoekers de prestaties van teams die alleen voor mannen zijn, vergelijken met geïntegreerde teams, bijvoorbeeld hoe nauwkeurig het team zijn doelwit explodeert of hoe snel het moeilijk terrein doorkruist. Onderzoekers kunnen ook vergelijken hoeveel vrouwen zich moeten inspannen voor een bepaalde missie ten opzichte van hun mannelijke teamgenoten, en of ze meer verwondingen oplopen.

"Dat is echt een belangrijke mijlpaalstudie", zegt Daniel Billing, een onderzoeker van menselijke prestaties bij de Australian Defence Force, die in 2011 aankondigde dat het 24 gevechtsrollen zou openen voor vrouwen. De Defensie Wetenschap en Technologie Organisatie van de regering in Melbourne heeft haar eigen beroepsnormen geëvalueerd en kijkt met belangstelling naar het Amerikaanse onderzoek. "Ik hoop dat het met de feiten op tafel mensen de mogelijkheid biedt om te achterhalen waarom vrouwen niet in deze rollen zouden moeten werken, om echt productief te worden en te kijken naar de strategieën die vrouwen het beste kunnen ondersteunen en ondersteunen, " Facturering zegt.

Blessurexperts denken al na over hoe dergelijke ondersteuning aan vrouwen te bieden. Letsels aan het bewegingsapparaat - schade aan gewrichten, spieren, pezen, ligamenten en kraakbeen, vaak door overmatig gebruik tijdens de training - hebben lange tijd een zware tol geëist van de serviceleden. Naar schatting 24% van de evacuaties van recente Amerikaanse operaties waren bijvoorbeeld het gevolg van musculoskeletale verwondingen, geen gevechtsverwondingen. En militaire vrouwen lijken een groter risico te lopen: in het leger, dat het hoogste aantal trainingsgerelateerde verwondingen heeft, is uit onderzoek gebleken dat ongeveer twee keer zoveel vrouwen als mannen een musculoskeletale verwonding oplopen tijdens de basistraining.

Of de vrouwen in de nieuw geopende posities ook een verhoogd letselrisico zullen lopen, is de grote open vraag, zegt Bruce Jones, een arts en epidemioloog die het programma voor letselpreventie beheert bij het US Army Public Health Command in Aberdeen, Maryland. Hij analyseert letselgegevens sinds het begin van de jaren tachtig, toen een commandant hem vroeg om erachter te komen of zijn stagiairs beter af zouden zijn met hardloopschoenen of gevechtslaarzen. ( We mochten nooit de studie doen, zegt Jones, omdat het probleem was opgelost toen de stafchef eenvoudigweg besloot dat stagiairs loopschoenen zouden dragen.)

Jones en zijn collega's hebben geconstateerd dat fitness, niet het geslacht, ten grondslag kan liggen aan de verwondingsrisico's. In een 2000-studie van rekruteringen van basisopleidingen toonden ze aan dat verschillen in aerobe conditie, gemeten aan de hand van looptijden, het grootste deel van het tweevoudige verschil in letselpercentages tussen mannen en vrouwen voor hun rekening namen. Dat suggereert dat mannen en vrouwen van hetzelfde fitnessniveau een vergelijkbaar risico hebben, zegt Jones, eraan toevoegend dat het nog niet duidelijk is of dat patroon zal gelden onder gevechtsoldaten.

In een poging om blessures te voorkomen, ontwikkelt een nieuwe werkgroep binnen het Army Medical Command aanbevelingen voor veiliger trainingsregimes. Er is al enig bewijs dat hoge intensiteit, laag volume training substituerende korte sprints voor lange wandelingen en jogs, bijvoorbeeld blessures door overmatig gebruik kunnen verminderen en de prestaties bij zowel mannen als vrouwen kunnen verbeteren. En terwijl vrouwen toetreden tot de gevechtsrangen, hoopt de werkgroep gegevens van medische bezoeken en verloren gewonden te gebruiken om vrouwenspecifieke risico's te identificeren en preventiemaatregelen voor te stellen. Het is echter aan de commandanten van de eenheid om te beslissen of en hoe eventuele aanbevelingen ter voorkoming van letsel moeten worden geïmplementeerd.

MET ANDERE ONDERWERPEN dreigend om haar in te halen, maakt de vlieger nog een schot op de muur. Ze gooit zichzelf omhoog, grijpt de bovenkant vast en kronkelt als een worm. Wanneer ze erin slaagt een voet over de muur te krijgen, kijken andere personen, die Baumgartner heeft ontmoedigd om te kijken of te juichen, toe en juichen.

Een half uur later sleept ze een barbell van 48 kilogram een ​​helling op die de oprit van een C-17 vrachtvliegtuig repliceert en een uiteinde van een verzwaarde brancard boven haar schouders hijst. De taak simuleert het laden van een slachtoffer en het is de laatste van de dag. Alles is een pas, toch? Vraagt ​​ze. Iemand kijkt me recht in de ogen en vertelt me ​​dat ik alles heb gepasseerd .

Ze krijgt geen antwoord. Maar terwijl ze zich klaarmaakt om terug te keren naar haar bureaubaan, zegt de vlieger dat ze er trots op is dat ze wat gegevens in het systeem kon verzamelen n het een enkele keer mogelijk willen zijn om vrouwen te helpen bij het betreden van de nieuwe functie. Ze weet dat zelfs deze studie niet nauwkeurig kan inschatten hoe vrouwen in de strijd zullen presteren deels omdat degenen in de studie er niet voor hebben getraind. Maar ze heeft er alle vertrouwen in dat zij en veel van de vrouwelijke vrijwilligers de prijs zouden kunnen halen. Geef ons de juiste tijd en training om die spieren op te bouwen, en we zullen de jongens bijhouden, geen probleem, voorspelt ze. We hadden absoluut dit spul kunnen roken

Een definitieve beslissing of ze die kans krijgt, wordt begin volgend jaar verwacht.