Fan van ontbinding? Hebben we iets voor u?

Portretten van rottende vissen veroorzaken misschien geen biedende oorlogen bij Sotheby's, maar ze maken een hit met fossiele onderzoekers. Een nieuwe Atlas of Vertebrate Decay, gevuld met foto's van rottende hagfish, haaien en lampreys, belooft paleontologen te helpen bij het identificeren van oude wezens die tijdens het fossilisatieproces zijn platgedrukt en vervormd.

Fossielen leveren onderzoekers al lang kritisch bewijs van hoe het leven evolueerde en onthulde hoe structuren zoals vinnen, veren, kaken en ruggengraat zich in de loop van de tijd ontwikkelden. Maar vaak kunnen de overblijfselen moeilijk te interpreteren zijn. Aaseters kunnen botten en schelpen door elkaar gooien en breken, rot lost kenmerkende zachte weefsels op en geologische krachten maken 3D karkassen plat tot papierachtige afdrukken. Om zulke puzzels te begrijpen, proberen paleontologen vaak fossielen te matchen met moderne, levende organismen, op zoek naar vergelijkbare kenmerken.

Het probleem, zegt paleobioloog Mark Purnell van de Universiteit van Leicester in het Verenigd Koninkrijk, "is dat de meeste fossielen ontlede resten behouden, dus we moeten het fossiel vergelijken met rottende dingen, geen levende dieren. Maar er is vaak geen database van welke rottende dingen ziet eruit als." Een resultaat: onderzoekers die de evolutie van vroege gewervelde dieren bestudeerden, hebben soms tientallen jaren fel gedebatteerd over de vraag of een bepaald fossiel een groot nieuws ontbreekt, of gewoon een ander verminkt karkas.

Om vergelijkingen gemakkelijker te maken, besloten Purnell en twee collega's, Sarah Gabbott en Robert Sansom van Leicester, nu aan de Universiteit van Manchester, wat "stinkend en onaangenaam maar nuttig onderzoek" op te zetten. Ten eerste verzamelden ze levende exemplaren van zes soorten die volgens onderzoekers vergelijkbaar zijn met vroege gewervelde dieren, waaronder de Atlantische hagfish ( Myxine glutinosa ), kaakloze lampreien, een paar haaien en de visachtige chordate bekend als Amphioxus . Het was niet gemakkelijk: Hagfish, bijvoorbeeld, produceert overvloedige hoeveelheden slijm en Sansom moest een koffer vol goot legen terwijl hij met de trein terugkeerde van een verzamelreis naar Zweden. "Het slijm lekte uit de rits en sommige andere passagiers klaagden, " zegt Gabbott. Eenmaal terug in het laboratorium liet het team de monsters gedurende 300 dagen in water rotten, waarbij ze regelmatig de desintegratie fotografeerden.

De afbeeldingen vormen het hart van de atlas, gepubliceerd in het nummer van deze maand van Paleontologie . Soms laten ze zien dat "wat de meest bruikbare [lichaams] delen zijn voor het identificeren van een fossiele rot weg eerst, " zegt Gabbott. Zacht kraakbeen en onderscheidende spierweefsels kunnen bijvoorbeeld binnen enkele weken wegsmelten. Maar de atlas benadrukt ook hardere structuren die wetenschappers kunnen helpen speciale fossielen van het gewone te scheiden. Een rotte haai lijkt bijvoorbeeld verdacht veel op een "enigmatisch" 400 miljoen jaar oud visfossiel dat in Schotland wordt gevonden en dat volgens sommige onderzoekers een vroege voorouder van gewervelde dieren zou kunnen zijn, zegt Purnell.

De auteurs van de atlas 'hebben fantastisch, belangrijk werk gedaan door dingen te laten rotten', zegt paleontoloog Jason Head van de Universiteit van Nebraska, Lincoln. Onderzoekers die evolutionaire bomen proberen samen te voegen 'kunnen worden misleid door fossielen', zegt hij, 'omdat we alleen zien wat behouden is, niet vervallen. Maar begrijpen wat er wel en niet was, kan heel belangrijk zijn om het goed te krijgen. "

Van zijn kant geeft Purnell toe dat de atlas niet voor de preuts is. Toch zegt hij: "Elke salontafel zou er een moeten hebben."