Experimentele techniek is niet mijn sterkste punt, maar ik kan nog steeds een wetenschapper zijn

Robert Neubecker

Experimentele techniek is niet mijn sterkste punt, maar ik kan nog steeds een wetenschapper zijn

Door Sarah AndersonSep. 6, 2018, 14:00 uur

Ik ben een afgestudeerde student in een lab dat schijnbaar een instrument voor alles heeft. Peptidesynthesizer? We hebben het. Vloeistofbehandelingsinstrument voor platen met 96 putjes? Geen probleem. Noem maar op, we hebben een robot die het kan. Het gemak en de efficiëntie kunnen niet worden overtroffen. Maar toen ik voor het eerst bij het lab kwam, vreesde ik dat deze hulpmiddelen studenten als ik overbodig zouden maken. Ik dacht dat de enige eigenschap die een grote wetenschapper definieerde, een perfecte experimentele techniek was, en dat wetenschappers in wezen geacht worden te functioneren als levende, ademende instrumenten. Gaandeweg accepteerde ik echter dat deze instrumenten een betere experimentele techniek hadden dan ik ooit kon beheersen, en dat ik beter kon heroverwegen wat het eigenlijk betekent om een ​​wetenschapper te zijn.

Het werkende leven van vorige week

Working Life is een persoonlijke essayreeks over loopbaanvraagstukken, uitdagingen en successen.

  • een man die een kronkelend deel van een pad vasthoudt

    Ik dacht dat ik een carrière-omweg maakte, maar het bleek een snelkoppeling te zijn

Lees meer Beroepsleven

Mijn misvattingen, en mijn angst om hen heen, ontstonden tijdens mijn bacheloropleiding. Ik blonk uit in huiswerkopdrachten en examens, maar ik had het vaak moeilijk in het lab. In mijn eerste jaar scheikundig laboratorium moesten we bijvoorbeeld de concentratie van een zoutzuuroplossing bepalen door zorgvuldig natriumhydroxide toe te voegen totdat de heldere vloeistof roze werd een standaard zuur-base titratie. Als het correct is gedaan, is het mooi. Aanvankelijk combineert u slechts twee kleurloze oplossingen. Vervolgens creëert elke druppel natriumhydroxide een etherische werveling van roze die geleidelijk verdwijnt naarmate de oplossing weer helder wordt. Ten slotte knippert de oplossing met nog een druppel natriumhydroxide van helder tot helemaal roze.

Maar mijn handen waren stabiel genoeg om de natriumhydroxide precies af te geven. Ik schoot net voorbij het eindpunt en veranderde de inhoud van mijn beker in een beschamend levendig magenta. Toen ik door het laboratorium keek naar de zee van perfect bleekroze bekers die werden bereikt door studenten met betere reflexen, begon ik te twijfelen of ik eruit was gesneden om een ​​wetenschapper te zijn. Ik dacht dat het niemand iets zou kunnen schelen dat ik het product van een reactie kon voorspellen als ik het niet met succes in het laboratorium kon uitvoeren.

Toch ben ik doorgegaan met mijn scheikunde, gedreven door mijn passie voor het materiaal en positieve feedback over mijn prestaties in de collegecomponenten van mijn lessen. Ik had ook het geluk om een ​​professor te hebben die me vertelde dat de beste voorspeller van succes was of ik de concepten die ik kon beheersen kon beheersen en dat mijn experimentele techniek met de praktijk geen onoverkomelijke barrière zou zijn. Ze stond er ook op dat afstuderen voor mij de juiste optie was. Ik was niet helemaal overtuigd. Maar ik had gehoopt op een Ph.D. sinds ik aan mijn bachelordiploma begon, besloot ik het eens te proberen.

Ik vreesde dat deze hulpmiddelen studenten als ik overbodig zouden maken.

Daar begon ik langzaam te begrijpen wat mijn mentor bedoelde: wetenschapper zijn gaat veel meer over creativiteit dan over wat we met onze handen kunnen doen. Dit begon echt in mijn tweede jaar te zakken, toen ik een experimenteel protocol aanpaste voor gebruik in levende cellen. Ik moest een molecuul ontwerpen dat een celmembraan zou kunnen passeren en vervolgens een manier bedenken om het te synthetiseren. Daar is geen instrument voor. Ik stofde mijn oude notitieboekje voor medicinale chemie af, stelde een lijst met mogelijke structuren samen, zocht in de literatuur en kwam mijn doel binnen.

Ik moest uiteindelijk de experimenten doen, waaronder het synthetiseren van het molecuul - waarvoor verschillende pogingen nodig waren, veel nuttige tips van een ouderejaarsstudent en talloze absorberende morskussentjes. Maar uiteindelijk kreeg ik het gebroken witte poeder dat ik nodig had en het lukte me om mijn experimentele techniek te verbeteren. Pas daarna ging ik over op de modernste instrumenten die ik tot mijn beschikking had, die ik als hulpmiddelen ter waarde van mijn werk had leren waarderen in plaats van als dingen om na te streven.

Nu, wanneer ik voor een uitdagende experimentele taak sta en voel dat eerstejaars twijfel in mijn wetenschappelijke bekwaamheid begint in te sluipen, denk ik aan Alexander Fleming. Een technisch grote wetenschapper zou een beschimmelde bacteriecultuur hebben weggegooid om besmetting te voorkomen. Maar als een echt grote wetenschapper nam hij de tijd om het fenomeen te overwegen - en gebruikte het om penicilline uit te vinden. En ik wed dat Sir Alexander ook niet zo goed was in titraties.

Heb jij een interessant carrière verhaal? Stuur het naar