Europa's pesticidenprobleem

De eerste grootschalige risicobeoordeling van organische chemicaliën in Europese rivieren en meren heeft een uitgebreid probleem met pesticiden aan het licht gebracht. Bijna de helft van deze waterlichamen had niveaus die schadelijk kunnen zijn voor vissen, ongewervelde dieren en algen. "We waren verrast dat het zo wijdverbreid was", zegt milieu-ingenieur Egina Malaj van het Helmholtz Center for Environmental Research in Leipzig, Duitsland. De zorg is het grootst voor insecten en algen, maar de onderzoekers zeggen dat in gebieden waar de niveaus het hoogst zijn, mensen geen onbehandeld rivierwater mogen drinken.

"Het is echt een indrukwekkende beoordeling", zegt Deborah Swackhamer, een milieu-chemicus aan de Universiteit van Minnesota, Twin Cities, die niet betrokken was bij het werk. Veel studies hebben gekeken naar afzonderlijke stroomgebieden, maar het nieuwe onderzoek is verreweg het meest uitgebreid. "Hele stroomgebieden zijn potentieel in gevaar", zegt ze.

Malaj is een Ph.D. student in een onderzoeksgroep die zich richt op de milieueffecten van organische chemicaliën. Deze moleculen bevatten koolstofatomen en ze omvatten verontreinigende stoffen zoals pesticiden, herbiciden en andere gesynthetiseerde verbindingen. Nieuwsgierig naar het risico voor het leven in het water, wenden de onderzoekers zich tot een database over waterkwaliteit beheerd door het Europees Milieuagentschap.

Na het downloaden van monitoringgegevens voor 223 chemicaliën op 4001 testlocaties op het continent, evalueerden Malaj en collega's van verschillende andere instellingen de waarschijnlijkheid dat de concentraties giftig zouden zijn. De drempels voor overlijden en chronische ziekten zijn bekend voor drie soorten laboratoriumorganismen die vaak worden gebruikt in de ecotoxicologie: de fathead minnow; een watervlo; en een eenzame, microscopische alg die deel uitmaakt van de basis van het aquatische voedselweb.

Niveaus van organische chemicaliën waren hoog genoeg om waarschijnlijk chronische problemen te veroorzaken, zoals minder nakomelingen, op 42% van de sites. En op 14% van de sites waren de niveaus hoog genoeg om een ​​aanzienlijk aantal individuen van een of meer van de drie testsoorten te doden, meldt het team vandaag online in de Proceedings van de National Academy of Sciences . Pesticiden waren veruit de meest voorkomende boosdoener. Dat is wat het team verwachtte, zegt Malaj, omdat monitoring van het milieu de neiging heeft om op deze chemicaliën te testen.

Hoewel veel mensen aannemen dat pesticiden meestal lokaal zijn voor landbouwgebieden, verschijnen ze veel breder, zegt Malaj. Pesticiden en herbiciden worden op velden gesproeid en ze kunnen in aangrenzende stromen zweven of wassen, waar ze blijven bestaan ​​en stroomafwaarts drijven. "Het is verrassend dat we ondanks uitgebreide regelgeving nog steeds de pesticiden vinden", zegt ze. Regels specificeren hoe dicht bij een beek boeren pesticiden kunnen spuiten en wat de concentraties moeten zijn. "Onze studie toont aan dat pesticiden een belangrijke verontreinigende stof zijn", zegt Malaj. Ook gebruikelijk waren gebromeerde vlamvertragers, die in veel consumentenproducten worden gebruikt. Vaak worden deze door stof in waterwegen verspreid. Een andere alomtegenwoordige verontreinigende stof zijn polycyclische aromatische koolwaterstoffen, die meestal afkomstig zijn van uitlaatgassen van voertuigen of gemorste olie uit boten.

Het risico van organische chemicaliën lijkt groter te zijn in beken en meren in Noord-Europa dan in Zuid-Europa. Malaj denkt niet dat dit verschil noodzakelijkerwijs te wijten is aan verschillende hoeveelheden chemisch gebruik. Integendeel, landen in Noord-Europa hebben de neiging hun stromen en meren te testen op meer soorten chemicaliën en hun metingen zijn gevoeliger en nauwkeuriger. Dat betekent dat het chemische risico in Zuid-Europa kan worden onderschat.

"De echte situatie van de Europese wateren is waarschijnlijk nog erger", zei de senior auteur van het onderzoek, ecotoxicoloog Ralf Schäfer van de Universiteit van Koblenz-Landau, in een verklaring.

De beste aanpak om het risico voor het leven in het water te verminderen, is om pesticiden en andere producten te ontwerpen die veiliger zijn, zeggen de auteurs. In de tussentijd kunnen boeren helpen door minder pesticiden en herbiciden te sproeien, of door meer vegetatie rond beekjes te planten om de vervuilde afvoer van velden te verminderen. En, voegt Malaj toe, regulatoren zouden het cumulatieve risico van de vele chemicaliën in het milieu moeten beoordelen. Dit zou niet alleen vis, insecten en algen beter beschermen, zegt Schäfer, maar het zou waarschijnlijk ook de waterkwaliteit helpen beschermen. Omdat het gezondheidsrisico van veel chemicaliën niet is onderzocht, kan een meer beschermende aanpak helpen voorkomen dat mensen ziek worden.