" "

Olifanten hebben geleerd 'mens te begrijpen'

Of we het ons realiseren, Afrikaanse olifanten ( Loxodonta africana ) luisteren naar ons. De dikhuiden kunnen bepaalde menselijke talen uit elkaar houden en zelfs ons geslacht, relatieve leeftijd bepalen en of we een bedreiging zijn, volgens een nieuwe studie. Het werk illustreert hoe olifanten zichzelf soms kunnen beschermen tegen menselijk handelen.

Het is een opmerkelijk resultaat, zegt Frans de Waal, een primatoloog aan de Emory University in Atlanta. Dieren die geluiden associëren met gevaar is niets nieuws maar het maken van dit mooie onderscheid in menselijke stemmen is vrij opmerkelijk.

Olifanten in het Amboseli National Park in Kenia, waar het onderzoek plaatsvond, worden periodiek gedood door Maasai-herders. Maasai-mannen speren de dieren soms om te protesteren tegen parkbeleid Overige weiden en waterrechten, en soms als vergelding voor het graven en vertrappen van mensen of vee. Meestal bestaan ​​de Maasai en de olifanten redelijk goed naast elkaar, zegt Karen McComb, een gedragsecoloog aan de Universiteit van Sussex in het Verenigd Koninkrijk. Maar speren doen zich voor en het is duidelijk dat de olifanten op veel manieren op de Maasai zijn afgestemd.

Het is al lang bekend dat olifanten vluchten wanneer ze Maasai-mannen tegenkomen die hun kenmerkende rode gewaden dragen als ze veel minder last hebben van andere mensen te voet. Andere studies hebben inderdaad aangetoond dat de dieren zelfs een onderscheid maken tussen de kleur en de geur van kleding die wordt gedragen door Maasai-herders en Kamba-mannen, boeren die in hetzelfde gebied wonen maar de dieren niet bedreigen.

McComb en haar collega's vroegen zich af of de Amboseli-olifanten een vergelijkbaar onderscheid konden maken tussen de stemmen van de Maasai en de Kamba-bevolking. De wetenschappers namen mannen uit de twee etnische groepen op, evenals Maasai-vrouwen en jongens, zeggende: kijk, kijk daar, een groep olifanten komt in hun respectieve talen. (Een Maasai-man spreekt de zin in het bovenstaande audiobestand.) Vanuit een verborgen luidspreker speelde het team vervolgens de stemopnamen af ​​aan 47 olifantenfamiliegroepen (die zijn samengesteld uit verwante volwassen vrouwtjes en hun afhankelijke jongelui) tijdens het observeren en videobanden van de reacties van dieren.

Meteen "van meet af aan reageerden de olifanten anders op de mannelijke stemmen van Maasai en Kamba", zegt co-auteur Graeme Shannon, een gedragsecoloog aan de Colorado State University, Fort Collins. Ze hadden meer kans zich terug te trekken en samen te bundelen, een verdedigingsfort rond hun jongen te vormen, en de lucht te ruiken (hun slurf hemelwaarts op te heffen) als ze een volwassen Maasai-man hoorden spreken. Maar hun reactie was lang niet zo defensief toen de stem die van een mannelijke Kamba was. De dieren waren ook veel minder angstig wanneer gepresenteerd met de stemmen van Maasai vrouwen of jongens. De wetenschappers hebben ook de opnames aangepast, waardoor de volwassen mannelijke stemmen vrouwelijker klinken en vice versa. Maar de olifanten werden niet voor de gek gehouden en bleven waakzaam, rapporteren de wetenschappers vandaag online in de Proceedings van de National Academy of Sciences .

"Cognitief weten ze wat ze doen en passen ze hun reactie precies aan op wat ze horen, " zegt McComb. In een vorig afspeelexperiment toonden zij en haar collega's dat olifanten vaak agressief naar de luidspreker komen wanneer ze leeuwen (hun andere roofdier) horen brullen, blijkbaar om ze weg te jagen. Maar toen de olifanten de volwassen mannelijke Masai-stemmen hoorden, vertoonden ze nooit dit mobbing-gedrag en vormden in plaats daarvan een defensief stel en trokken zich heimelijk terug.

En blijkbaar omdat de Maasai-mannen zo'n ernstige bedreiging vormen, wisten alle matriarchen van de olifanten, inclusief de jongsten, hoe ze het beste konden reageren, zeggen de onderzoekers. "Het is een belangrijke vaardigheid, " zegt Shannon, "en wordt geleerd door te kijken; het is waarschijnlijk niet vast.

"Deze studie is nog een bevestiging van hoe intelligent en flexibel olifanten zijn", zegt Joyce Poole, een olifantsexpert bij ElephantVoices in de Maasai Mara in Kenia. "Ik vertel de Maasai waarmee ik werk routinematig dat de olifanten ons zorgvuldiger bestuderen dan wij ze bestuderen." Het werk kan nuttig zijn bij het voorkomen van "mens-olifantconflicten waar de soort naast elkaar bestaat", voegt Joshua Plotnik toe, een gedragsmatige ecoloog aan de Mahidol University, Kanchanaburi, in Thailand. Olifanten kunnen bijvoorbeeld worden afgeschrikt om landbouwgrond te betreden of worden aangemoedigd om zich aan de gangen te houden die zijn ontworpen voor hun gebruik, zegt Poole. "Het probleem is dat olifanten te slim zijn om ons lang voor de gek te houden."

Het is ook onwaarschijnlijk dat natuurbeschermers de taalkennis van de olifanten kunnen gebruiken om de stropers met machinegeweren tegen te houden. "De olifanten hebben geleerd wat te doen met Maasai-mannen, " zegt Shannon. “Maar de Maasai spoort maar één olifant. Stropers schieten hele gezinnen neer. Daar kunnen kleine olifanten aan doen. '