Tachtig nachten op een berg

Vermeld het woord 'Chili' voor de meeste mensen en hun onmiddellijke reactie verwijst waarschijnlijk naar een van de twee bekendste producten van het land: politici met dubieuze loopbaanrecords of goede alcoholische dranken! Maar Chili is al lang leverancier van een andere zeer belangrijke grondstof, althans voor Europese astronomen: fotonen.

De afgelopen 2 jaar heb ik als fellow gewerkt bij de Santiago-kantoren van de European Southern Observatory (ESO) met ondersteunende verantwoordelijkheden bij de Very Large Telescope (VLT) op Cerro Paranal in het noorden van Chili. Dit is in wezen een postdoctorale positie; Ik begon hier direct nadat ik in de zomer van 2000 aan de Universiteit van Cambridge promoveerde.

Er zijn veel mogelijkheden voor een voltooide afgestudeerde student en het kan behoorlijk ontmoedigend zijn om door de verschillende opties te filteren, academisch en anderszins. Voor mij was de beslissing gebaseerd op een paar fundamentele academische en persoonlijke prioriteiten. Ik wilde een bestemming die een interessante en bevredigende levensstijl zou bieden, bij voorkeur met de kans om een ​​nieuwe taal te leren. Ik was ook op zoek naar een werkomgeving die diverse mogelijkheden voor professionele ontwikkeling zou bieden. Werken in een observatorium was daarom zeer aantrekkelijk, en op dat moment (zoals nog steeds het geval is een paar jaar later) waren er tal van posities terwijl observatoria hun horizon verruimden naar de nieuwe generatie grote telescopen. Daarnaast had ik als student vijf achtereenvolgende zomervakanties doorgebracht bij verschillende observatoria op locaties zoals Australië, Hawaï en de Canarische Eilanden, en ondersteunend werk en dabbelen in instrumentatie leek een goede aanvulling op mijn wetenschappelijk onderzoek.

Daarom waren veel van mijn postdoc-applicaties gericht op observatoria, en ik was vooral enthousiast over de mogelijkheid om naar Chili te verhuizen. De fellowship-applicatie bestaat uit een eenvoudige vorm (geen lang onderzoeksvoorstel zoals de meeste plaatsen!) Gevolgd door een interview op het ESO-hoofdkantoor in München in Duitsland met een videolink naar Chili. Aanvragers worden geselecteerd op basis van de gecombineerde criteria van een sterke wetenschappelijke staat en geschiktheid voor ondersteunend werk (vooral belangrijk voor Chili-gebonden fellows). Prioriteit voor posten gaat naar onderdanen van ESO-lidstaten, en op dat moment was het VK geen lid (het trad toe tot juli). Omdat Chileense fellows echter zeer specialistische taken bij de telescopen moeten vervullen, zijn er minder geschikte aanvragers (en meestal minder mensen die naar Chili willen verhuizen) en is dit criterium daarom versoepeld. Omdat de ESO-beurs mijn eerste keuze was tussen de verschillende functies waarvoor ik solliciteerde, was het een gemakkelijke beslissing toen ik vlak voor de start van de kerstvakantie een positie kreeg aangeboden om de volgende herfst te beginnen.


Panoramische zonsondergang van het ESO Paranal Observatorium. (Fotocredit: ESO)

Veel mensen verwachten dat een verhuizing naar Chili een grote cultuurschok kan veroorzaken. Hoewel het zeker niet hetzelfde is als Europa, zijn de voorzieningen en infrastructuur in Santiago zeer goed ontwikkeld en was het helemaal geen probleem om in te wonen. ESO heeft al vele jaren te maken met Europeanen die naar Chili verhuizen en heeft een goed geolied systeem dat alles regelt, van het verhuizen van uw huishouden en het verwerken van uw lokale ID en visum tot het helpen vinden van een woonplek en het openen van een bankrekening. Kerels in Chili krijgen dienstplekken op Paranal (zoals ik) of La Silla, de eerste Chileense telescooplocatie van ESO. Contractueel brengen we 80 nachten per jaar door (meestal in hapklare verschuivingen van 1 week) op de berg voor ondersteunend werk, plus tot een maand plichtsgerelateerd werk in Santiago. De rest van de tijd moet je zelf doen wat voor wetenschappelijk onderzoek je ook leuk vindt. Het voordeel van deze opstelling is dat je plichtsverantwoordelijkheden vrij eenvoudig kunnen worden onderverdeeld: als je op de berg bent, steun je en als je in Santiago bent, doe je wetenschap.

Voor elke week die je op de berg doorbrengt, krijg je officieel de volgende week vrij als 'compensatietijd'. De meeste mensen hebben echter de neiging om slechts een paar dagen vrij te nemen om de tijd die ze kunnen besteden aan hun wetenschap te maximaliseren, omdat onderzoeksoutput altijd een belangrijke factor is bij het veiligstellen van de volgende baan. Voor Chileense fellows zijn de contracten nominaal 4 jaar (een recente - en welkome - wijziging van de oude stijl 3-jarige contracten); de eerste 3 jaar worden besteed verdeeld tussen onderzoek en ondersteuning, terwijl er verschillende opties beschikbaar zijn voor het laatste jaar. Je zou kunnen blijven werken bij ESO Chile, maar met slechts 40 nachten ondersteunend werk, of je zou terug kunnen gaan naar het hoofdkantoor in Duitsland en een vergelijkbare plichtsbelasting kunnen doen in een van de divisies daar. Als alternatief kun je ervoor kiezen om naar een van de Chileense universiteiten te gaan waar je 100% onderzoek doet en de voordelen hebt van het aanvragen van telescooptijd als Chileense. Vanwege het relatief kleine aantal Chileense astronomen in vergelijking met het grote aantal telescoopuren waar ze recht op hebben, biedt dit een geweldige mogelijkheid om veel gegevens te verzamelen. Een laatste optie die zojuist is goedgekeurd, is dat fellows kunnen terugkeren naar een universitaire afdeling die bereid is hen in een ESO-lidstaat te 'adopteren' met hun salaris nog steeds betaald door ESO. Dit is voor velen een bijzonder aantrekkelijke optie omdat het fellows die 3 jaar weg zijn geweest van hun thuisland de mogelijkheid biedt om reclame te maken voor universiteiten die zij als potentiële werkgevers zien wanneer hun fellowship eindigt. Deze laatste optie biedt ook de mogelijkheid om enige onderwijs- of toezichtservaring op te doen, kansen die beperkt zijn bij ESO zelf.

De flexibiliteit, diversiteit en 4 gegarandeerde jaren zijn slechts enkele van de voordelen van het ESO-beurzenstelsel. Andere professionele pluspunten zijn de mogelijkheid om het grote aantal Europese astronomen te ontmoeten die passeren om hun observaties uit te voeren, waardoor er voldoende mogelijkheden zijn om nieuwe samenwerkingen aan te gaan en jezelf bekend te maken binnen de gemeenschap. Bovendien is het over het algemeen aantrekkelijk voor toekomstige werkgevers om te zien dat je ervaring hebt met instrumentatie en observatoriumwerk, wat een goede aanvulling is op onafhankelijk onderzoek. ESO-beurzen zijn ook zeer goed beschouwd en prestigieus, dus het is zeker een goede positie om te hebben gehouden.


De zeer grote telescoop in Paranal, Chili

(Fotocredit: ESO)

Aan de praktische kant worden ESO-fellows zeer goed betaald, met vergoedingen om in het buitenland te zijn en tijd op de berg te moeten doorbrengen, en het salaris is in wezen belastingvrij. Er zijn ook salarisuitkeringen als u getrouwd bent en kinderen heeft (die bovendien een schooltoelage ontvangen). Ter vergelijking: een enkele persoon met een ESO-beurs in Chili heeft een take-home salaris dat ongeveer het dubbele is van dat van een postdoc van de onderzoeksraad in het VK! Rekening houdend met de lagere kosten van levensonderhoud in Chili, kun je zeker heel goed leven met het salaris dat je mee naar huis neemt, en er zijn veel mogelijkheden om goed te leven in Chili! De levensstijl hier is absoluut een attractie - Santiago heeft het strand, de bergen en de wijngaarden voor de deur en alle attributen van een grote stad zoals bioscopen, restaurants en theaters.

Natuurlijk heeft elke taak zijn nadelen, en fellowships zijn geen uitzondering. Het ondersteunende werk is zeer veeleisend, vereist veel inzet en vereist veel reizen (het is 6 uur van deur tot deur naar Paranal) en nachtwerk. U moet ook een aanzienlijk deel van uw tijd buiten uw gezin doorbrengen, en echtgenoten hebben geen werkstatus. Het ondersteunende werk betekent natuurlijk ook dat je minder tijd aan wetenschap kunt besteden, hoewel dit iets is dat je vermoedelijk hebt geaccepteerd als je een observatoriumbaan overweegt. Voor mij heb ik eigenlijk ontdekt dat mijn productiviteit niet ernstig heeft geleden en dat de tijd weg bij de telescoop een verfrissende verandering is van het kantoor. De sleutel tot succes is absoluut effectief kortetermijnbeheer; het is belangrijk om je werk te kunnen plannen op tijdschalen van een paar weken tussen elke telescoopverschuiving. Dit betekent dat grote taken worden opgesplitst in kleinere taken en wekelijks doelen en deadlines worden bepaald. Door me op deze manier te concentreren heb ik veel efficiënter kunnen omgaan met mijn tijd dat ik niet op de berg ben, een techniek die nuttig kan zijn, zelfs als ik niet langer bij ESO werk.

Mijn contract met ESO loopt af in september 2003. Ik heb echter al een baan als tenure track bij de University of Victoria in Canada, waardoor ik mijn? Reislust? nog verder en leer een ander nieuw land kennen. Afgezien van mijn onderzoeksprofiel, maken de ervaring en vaardigheden die ik bij ESO heb ontwikkeld zeker deel uit van wat deze positie heeft veiliggesteld, omdat Canada zijn toegang tot grote telescopen en zijn betrokkenheid bij toekomstige projecten zoals NGST en ALMA vergroot. Ik zal echter zeker triest zijn om Chili te verlaten, hoewel ik zeker weet dat het alleen hasta luego zal zijn en geen adios .

Handige links:

Sara's homepage ESO Vacature Mededelingen