Inspanning om te voorkomen dat coywolf hybriden werkt, vindt studie

Biologen hebben met succes voorkomen dat coyotes de genetische integriteit van rode wolven vernietigen, een van de meest bedreigde hoektanden ter wereld, concludeert een nieuwe studie. De bevinding komt wanneer staats- en federale ambtenaren nadenken of ze de instandhoudingsinspanningen, die sterilisatie van coyotes om de geboorte van wolf-coyote hybriden te voorkomen, hebben gestaakt, afbouwen als gevolg van zorgen over de kosten en de effectiviteit op lange termijn.

Met nog ongeveer 50 dieren in het wild over, leven rode wolven ( Canis rufus ) op slechts één schiereiland aan de Atlantische kust van Noord-Carolina. In 1973 daalde de bevolking tot 14 wolven; de US Fish and Wildlife Service (FWS) veroverde vervolgens de wolven om een ​​in gevangenschap levende fokpopulatie op te zetten. In 1987 brachten biologen rode wolven opnieuw uit in het wild in de Alligator River National Wildlife Refuge in North Carolina. De fragiele bevolking woont nu op ongeveer 700.000 hectare openbare en particuliere grond op het schiereiland Albemarle.

De grootste bedreiging voor de wolven komt van coyotes, die paren met de wolven om vruchtbare hybriden van coywolf te produceren. Deze genetische verdunning is een recent probleem; coyotes migreerden naar de regio nadat de FWS-biologen de wolf opnieuw hadden geïntroduceerd. In 1999 begonnen biologen coyotes te steriliseren om hybridisatie te voorkomen. De sterilisaties zijn niet om de populatiegrootte van de coyote te beheersen het s is puur om te voorkomen dat hun DNA wordt doorgegeven aan een rode wolf nageslacht, zegt ecoloog Eric Gese van Utah State University, Logan, een hoofdauteur van de nieuwe studie en lid van het panel dat toezicht houdt op de herstelinspanningen van de rode wolf. Biologen wilden ook dat de steriele coyotes fungeerden als placeholders die territorium zouden bezetten totdat ze door een wolf werden uitgeschopt.

Het 15-jarige sterilisatieprogramma heeft precies dat gedaan, concluderen Gese en collega's in deze maand het biologische behoud. Van 1999 tot 2013 hebben rode wolven 51 van de 182 steriele placeholder coyotes verplaatst of gedood en hebben managers er nog eens 16 verwijderd. Dit leidde ertoe dat het aantal rode wolven elk jaar groter was dan het aantal hybride nesten. En geen enkele placeholder coyote heeft ooit een wolf verplaatst. Zonder deze interventie, zegt Gese, zou de rasechte rode wolf waarschijnlijk verdwenen zijn.

De studie belicht een nuttige en effectieve techniek om introgressie van coyote-genen in populaties van rode wolven te verminderen, zegt Dave Mech, een wolfbioloog en senior wetenschapper bij de afdeling Biological Resources van de US Geological Survey in St. Paul, die niet betrokken was bij het onderzoek.

De vraag is nu of het zal doorgaan. Particuliere landeigenaren en functionarissen uit North Carolina hebben geklaagd over de gevolgen van het spelen van gastheer voor een beschermde soort, en sommige critici hebben zich afgevraagd of de rode wolf eigenlijk een hybride is tussen coyotes en grijze wolven.

Ondertussen vroeg een onafhankelijke evaluatie van het red wolf-programma dat in november 2014 door het Wildlife Management Institute (WMI) werd uitgebracht, of de instandhoudingsinspanning kan slagen. Jagen en conflicten tussen wolven en landeigenaren blijven de dieren bedreigen, merkte het op, en hands-on beheer van rode wolven naast coyotes is kostbaar. En hoopt dat het beperken van hybridisatie de rode wolvenpopulatie zou laten groeien en grote delen van het grondgebied van coyotes terugwint, nog niet volledig is gerealiseerd.

De toekomst is problematisch, zegt bioloog Douglas Smith, een projectleider voor het Wolf Restoration Project in Yellowstone National Park in Wyoming, die de WMI-review diende. "Problematisch betekent niet dat er geen weg naar succes is, maar ze zijn vastgelopen op ongeveer 100 wolven."

In juni 2015 heeft FWS aangekondigd dat het zou stoppen met het opnieuw introduceren van rode wolven in het wild, terwijl het het programma beoordeelde. Onder andere proberen wetenschappers nu te bepalen of er een populatiegrootte van rode wolven is die naast de coyotes zou kunnen volharden zonder menselijk beheer, en of er een geschiktere habitat is dan het schiereiland Albermarle. "Dit is het probleem dat wolven overal hebben: ze leven prima naast mensen, maar mensen leven niet goed naast hen, " zegt Smith.

Beschermingsgroepen verzetten zich tegen FWS die de rode wolf managementinspanningen stoppen tijdens de beoordeling en hopen dat het programma uiteindelijk doorgaat. Een beslissing wordt verwacht in 2016.