Echolocatie bij blinden onthult het aanpassingsvermogen van de hersenen

iStock.com/diego_cervo

Echolocatie bij blinden onthult het aanpassingsvermogen van de hersenen

Door Kelly ServickOct. 1, 2019, 19:01

Het brein kan ongebruikt onroerend goed herbestemmen. Wanneer een zintuiglijk zicht ontbreekt, kunnen overeenkomstige hersengebieden zich aanpassen om nieuwe invoer te verwerken, inclusief geluid of aanraking. Nu, een studie van blinde mensen die echolocatie gebruiken klikken met hun mond maken om de locatie van objecten te beoordelen wanneer het geluid terugkaatst onthult een mate van neurale herbestemming die nog nooit eerder is gedocumenteerd. Het onderzoek toont aan dat een hersengebied dat normaal is gewijd aan de vroegste stadia van visuele verwerking, dezelfde organisatieprincipes kan gebruiken om echo's te interpreteren als signalen uit het oog.

Bij ziende mensen worden berichten van het netvlies doorgestuurd naar een gebied achter in de hersenen dat de primaire visuele cortex wordt genoemd. We weten dat de lay-out van dit hersengebied overeenkomt met de lay-out van de fysieke ruimte om ons heen: punten die in onze omgeving naast elkaar liggen projecteren op aangrenzende punten op het netvlies en activeren aangrenzende punten in de primaire visuele cortex. In de nieuwe studie wilden onderzoekers weten of blinde echolocators hetzelfde type ruimtelijke mapping in de primaire visuele cortex gebruikten om echo's te verwerken.

De onderzoekers vroegen blinde en ziende mensen om te luisteren naar opnames van een klikgeluid dat op een object stuiterde dat op verschillende locaties in een kamer was geplaatst, terwijl ze in een functionele scanner voor magnetische resonantiebeeldvorming lagen. De onderzoekers vinden dat expert echolocatorsunlike slechtzienden en blinde mensen die dont use echolocationshowed activering in de primaire visuele cortex vergelijkbaar met die van ziende mensen te kijken naar visuele stimuli.

Dat betekent dat de visuele hersenschors zijn ruimtelijke mappingvermogen op een andere manier lijkt te hebben toegepast, rapporteren de onderzoekers vandaag in de Proceedings van de Royal Society B. En hoe meer de hersenactiviteit van een deelnemer op één lijn kwam met deze ruimtelijke kaart tijdens het luisteren, hoe beter ze waren in het raden van de locatie van het object in de opname vanuit zijn echo. De ontdekking onthult niet-herkende neurale flexibiliteit, zeggen de auteurs, en suggereert dat de hersenen kunnen worden getraind om deskundig gebruik te maken van ruimtelijke informatie, zelfs als deze niet door de ogen komt.