Ebola-veteraan belooft een einde te maken aan de epidemie van Congo

Jean-Jacques Muyembe-Tamfum zegt dat het "heel belangrijk" is om een ​​tweede Ebola-vaccin te testen.

MATTHIEU ALEXANDRE / AFP / Getty Images

Ebola-veteraan belooft een einde te maken aan de epidemie van Congo

Door Kai KupferschmidtAug. 6, 2019, 16.40 uur

Later deze maand ontvangt viroloog Jean-Jacques Muyembe-Tamfum uit de Democratische Republiek Congo (DRC) een prestigieuze prijs van de Japanse keizer Naruhito “voor zijn onderzoek naar Ebola en andere dodelijke virussen en inspanningen om legioenen van ziektebestrijders te trainen . ”De erkenning, die bijna $ 1 miljoen kost, is te laat, zegt David Heymann, een epidemioloog aan de London School of Hygiene & Tropical Medicine (LSHTM). In 1976, op 34-jarige leeftijd, was Muyembe de eerste viroloog die ooit een ebolapatiënt zag en hij heeft sindsdien alle negen uitbraken helpen bestrijden om zijn land te treffen. Muyembe "heeft nooit de eer gekregen die hij echt verdient", zegt Heymann.

Maar Muyembe, nu 77 en hoofd van het National Institute for Biomedical Research in Kinshasa, is misschien te druk om naar Tokio te reizen voor zijn prijs. Op 22 juli tikte president DRélix Tshisekedi van de DRC hem aan om de reactie van de regering op de laatste uitbraak in het noordoosten van de DRC te leiden, nadat minister van Volksgezondheid Oly Ilunga Kalenga plotseling ontslag nam. Muyembe kan worden geconfronteerd met de moeilijkste strijd van zijn leven.

Nu 1 jaar oud, heeft de epidemie meer dan 2700 mensen ziek gemaakt, minstens 1800 dodelijk. Dat maakt het de tweede grootste na de West-Afrikaanse epidemie van 2013–16, die meer dan 28.000 gevallen had. In de afgelopen 4 weken zijn vier mensen ziek geworden in Goma, een stad van 2 miljoen aan de Rwandese grens, waardoor de angst voor verdere verspreiding groter wordt. Een nieuw, zeer effectief vaccin, geproduceerd door Merck & Co., is gegeven aan meer dan 180.000 contacten met ebola-gevallen, maar het heeft de epidemie slechts vertraagd, niet gestopt, die door de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) op 17 juli.

In een rapport van april gaf Muyembe een vernietigende analyse van de reactie op de uitbraak, vervolgens geleid door Ilunga. Nu heeft hij de kans om te laten zien dat hij het beter kan. Muyembe zegt vanuit Goma met Science aan de telefoon dat de uitbraak binnen 3 tot 4 maanden onder controle kan worden gebracht. "Het is ambitieus", zegt hij. "Maar ik denk dat we het kunnen bereiken."

In 1976 had Muyembe geen idee hoe gevaarlijk de nieuwe ziekte zou blijken te zijn. Hij nam bloed af van patiënten en biopsieën van kadavers zonder handschoenen te gebruiken. "Als ik mijn handen niet had gewassen, zou ik zijn gestorven, " vertelde hij vorig jaar aan een interviewer. Het virus werd uiteindelijk geïdentificeerd in het bloed van een zieke verpleegster die Muyembe naar Kinshasa had vergezeld. Strikte quarantaine- en isolatiemaatregelen hielpen de uitbraak na 318 gevallen te beëindigen; acht opeenvolgende uitbraken waren nog kleiner, wat de DRC hielp een reputatie op te bouwen om te weten hoe het virus te beheersen.

Ebola-uitbraken in de DRC

De huidige uitbraak, de tiende die het land trof sinds het virus in 1976 werd ontdekt, is al verreweg de grootste.

1976 1977 1995 2007 2008 2009 2012 2014 2017 2018 2018 1919 * * vanaf 6 augustus; epidemie is aan de gang Gevallen Sterfgevallen 500 1 1 5 4 2763 1849 400 300 200 100 2000 2500
GRAFIEK: N. DESAI / SCIENCE ; DATA: WERELDGEZONDHEIDSORGANISATIE

Deze keer zijn de uitdagingen veel groter, zegt Muyembe - beginnend met het feit dat de uitbraak de provincies Noord-Kivu en Ituri trof, een conflictzone waar de regering op zijn best afwezig wordt geacht, en in het slechtste geval een tegenstander. "Er is de indruk dat ze in de steek zijn gelaten door de politieke autoriteiten in Kinshasa, " zegt Muyembe. De plotselinge haast van de regering om ebola aan te pakken heeft de vermoedens van mensen over de gezondheidswerkers en het vaccin alleen maar verdiept.

Het wantrouwen heeft mensen ertoe gebracht te vluchten, zich te verbergen, het vaccin te weigeren en zelfs gezondheidswerkers aan te vallen, van wie er zeven tot nu toe zijn gedood. Als gevolg hiervan missen responsmedewerkers veel transmissieketens. "Ik denk dat er in feite een strijd gaande is tussen het vaccin en het wantrouwen, " zegt Jeremy Konyndyk, een senior beleidsmedewerker bij het Center for Global Development in Washington, DC, die de regio in april bezocht en een rapport schreef over de responsinspanning voor wie. (Eén versie is openbaar; een meer openhartige versie geschreven voor directeur-generaal van de WGO Tedros Adhanom Ghebreyesus is dat niet.) “Het wantrouwen betekent dat ze het nooit helemaal uit kunnen roeien. Het vaccin betekent dat het nooit helemaal kan exploderen, "zegt Konyndyk.

Muyembe zegt dat hij hoopt het vertrouwen terug te winnen door meer te vertrouwen op de lokale bevolking en minder op mensen uit Kinshasa of het buitenland om de respons te bemannen. "We willen de medische studenten enzovoort gebruiken die de lokale taal spreken om de gemeenschap in te gaan voor surveillance en zelfs voor vaccinatie, " zegt hij.

Vertrouwen winnen kan ook betekenen dat veiligheidsmaatregelen worden teruggeschroefd - een risicovolle strategie. Al vroeg besloot de regering gewapende bewakers te gebruiken om volksgezondheidsmaatregelen af ​​te dwingen, in de hoop het virus snel te beheersen, zegt Konyndyk. Sommige vermoedelijke ebola-gevallen - waaronder iedereen met koorts en diarree - werden gedwongen om te worden behandeld en bewakers vergezelden gezondheidswerkers. "Op sommige plaatsen waren gewapende escorts aanvankelijk onvermijdelijk, " zegt Konyndyk, "maar toen zette dat ook de toon voor de rest van de reactie."

Muyembe's aprilrapport beschreef vele andere problemen die hij nu kan oplossen. Het beschuldigde het ministerie van volksgezondheid van 'zwak bestuur en een tekort aan leiderschap' en bekritiseerde 'exorbitante uitgaven' voor zaken als 'luxe hotels' en 'grote huurauto's'.

Om enerzijds de wetenschap te hebben en de waarheid tot macht te spreken en anderzijds om verbonden te zijn met de mensen. Ik denk dat we dat nodig zullen hebben.

Peter Piot, London School of Hygiene & Tropical Medicine

Anderen hebben ook kritiek geuit op wat sommigen de 'ebola-economie' noemen. 'Mensen kregen aanvankelijk zeer hoge tarieven, omdat men dacht dat de uitbraak kort zou zijn en dat je er snel mensen moest krijgen', zegt Seth Berkley, hoofd van Gavi, de vaccinalliantie in Genève, Zwitserland, die onlangs de DRC heeft bezocht. De instroom van geld in een zeer arme regio heeft zelf spanningen veroorzaakt en tot beschuldigingen van nepotisme geleid. Berkley zegt dat hij werd verteld over een prediker die was gevraagd om informatie over Ebola in zijn preken op te nemen. "De volgende dag stuurde hij een voorstel en zei: 'Je moet me $ 1000 betalen voor elke preek, en ik zal je berichten verspreiden.'" (De Wereldbank heeft op 24 juli 300 miljoen dollar toegezegd om de DRC-regering en haar partners te helpen vechten Ebola.)

In het rapport van april werd aanbevolen om een ​​deel van het geld rechtstreeks te richten op gemeenschapsprojecten, het vertrouwen van de bevolking te herwinnen door de veiligheidsomstandigheden te verbeteren en de strijd tegen andere infectieziekten en ondervoeding in het gebied op te voeren. Muyembe zegt dat hij nu de ministeries van binnenlandse zaken en defensie en anderen heeft ingeschakeld om hem te helpen die doelen te bereiken.

Zijn vermogen om met mensen van alle achtergronden te praten, kan ook Muyembe helpen, die zijn Ph.D. in België in de vroege jaren zeventig. Heymann zegt dat toen hij Muyembe vergezelde naar de uitbraak van 1995 in Kikwit, de eerste in een stad, zijn eerste bezoek niet aan het ziekenhuis was, maar aan de districtscommissaris, die hij vroeg om alle lokale leiders bijeen te roepen. Hij ontmoette hen die nacht en hij vertelde hen in hun taal dat dit een uitbraak was en waarschijnlijk werd veroorzaakt door boze geesten bij mensen die ziek waren. En als u hen of hun dode lichamen aanraakt, krijgt u de boze geesten, herinnert Heymann zich. Zo ging hij de gemeenschappen erbij betrekken

Er zijn maar weinig wetenschappers die zoiets kunnen doen, zegt LSHTM-directeur Peter Piot, die tijdens de uitbraak van 1976 met Muyembe werkte. Om de wetenschap enerzijds te hebben en de waarheid tot macht te spreken, en anderzijds om verbonden te zijn met de mensen. Ik denk dat dat is wat we nodig hebben

Muyembe zal ook een belangrijke rol spelen bij het inzetten van een tweede, experimenteel Ebola-vaccin ontwikkeld door Johnson & Johnson. Voorstanders, waaronder verschillende prominente westerse wetenschappers en een adviespanel van de WHO-vaccin, zeggen dat de voorraden van het Merck-vaccin opraken en beweren dat de uitbraak een kans biedt om meer te weten te komen over het nieuwe vaccin, dat wordt gegeven in twee schoten die kunnen leiden tot langdurige immuniteit dan het product van Merck met één dosis. Ilunga verwierp het gebruik van een tweede vaccin, deels omdat dit het publiek kon verwarren en middelen kon omleiden. Een vergadering van experts deze week zal dat besluit heroverwegen, zegt Muyembe. (Het nieuwe vaccin wordt al getest in gezondheidswerkers in Oeganda, waar drie mensen stierven aan ebola in juni nadat ze de grens met de DRC waren overgestoken.)

Gezien de vele andere problemen waarmee Muyembe wordt geconfronteerd, is het vaccindebat een beetje een bijzaak, zegt Berkley. Vaccins alleen zullen duidelijk het probleem niet oplossen: het tweede vaccin, gecompliceerd om toe te dienen omdat de twee schoten 8 weken uit elkaar liggen, is nog meer een rode haring, omdat het deze epidemie zeker niet zal beheersen, Berkley zegt. Hopelijk doet het geen pijn, maar het zal het niet helpen.

De belangrijkste reden om het vaccin te gebruiken zou zijn om de veiligheid en werkzaamheid ervan te bestuderen, zegt Muyembe om de epidemie niet te beëindigen. Ik vind het erg belangrijk om dit vaccin te testen, zegt hij. Tijdens de uitbraak kunnen we ons onderzoek ontwikkelen en moleculen proberen en nieuwe vaccins proberen voor te bereiden op de toekomst. Terwijl hij zijn 10e strijd met het virus vecht, denkt Muyembe al aan de volgende een.