DNA onthult geschiedenis van begraven slaven

Bouwprojecten ontrafelden vrij vaak skeletten, maar archeologen wisten meteen dat de "Zoutsteeg Three" bijzonder waren. Vernoemd naar het gebied van Philipsburg, de hoofdstad van de Nederlandse helft van het Caribische eiland Saint Martin waar ze werden gevonden, werden de twee mannen en een vrouw per ongeluk opgegraven in 2010, samen met artefacten uit de 17e eeuw. Maar ze waren blijkbaar niet op Saint Martin geboren: hun tanden waren opzettelijk afgebroken en in punten en andere vormen bewaard - een culturele praktijk die vreemd is aan het Caribisch gebied maar in die tijd gebruikelijk was in Afrika bezuiden de Sahara. De vondst suggereerde dat het trio in Afrika was geboren en als slaven naar Sint Maarten was gebracht.

Dankzij een lastige genetische analyse zijn onderzoekers er nu in geslaagd om de oorsprong van de Zoutsteeg Three te traceren tot ten minste twee verschillende taalgroepen in West-Afrika. De studie geeft een vollediger beeld van de Afrikaanse populaties die werden onderworpen aan de transatlantische slavenhandel en suggereert dat DNA wetenschappers kan helpen bij het reconstrueren van de levensgeschiedenis en voorouders van tot slaaf gemaakte individuen.

Hannes Schroeder, een oude DNA-onderzoeker aan de Universiteit van Kopenhagen, had eerder de skeletten van de Zoutsteeg Three bestudeerd en vastgesteld dat ze alle drie tussen de 25 en 40 waren toen ze stierven. Hun tandheelkundige aanpassingen, samen met de chemische isotopen die in hun tanden werden gevonden, suggereerden sterk dat ze ergens in Afrika waren geboren en datering met radiokoolstof hun begrafenis tussen 1660 en 1688 plaatste. Als hij meer wilde weten over hun oorsprong, wist Schroeder dat hij nodig had hun DNA, maar hij was niet bijzonder optimistisch over het kunnen sequencen. "Het Caribisch gebied is de laatste plaats waar je naar [oud] DNA wilt zoeken omdat het heet en vochtig is, " en de genetische informatie die in de skeletten van de Zoutsteeg Three achterbleef, was inderdaad behoorlijk gedegradeerd, zegt hij. Het team gebruikte RNA-sondes om de overlevende stukjes oeroud menselijk DNA uit monsters van hun tandwortels te vissen en slaagde erin om voldoende nucleair en mitochondriaal DNA te verzamelen om de genomen van de Zoutsteeg Three te vergelijken met die van 11 moderne West-Afrikaanse populaties.

Een van de mannen behoorde waarschijnlijk tot een Bantu-sprekende groep, mogelijk in Noord-Kameroen, terwijl de andere man en de vrouw meer waarschijnlijk niet-Bantu-sprekers waren, misschien uit Nigeria of Ghana, melden de onderzoekers vandaag online in de Proceedings of the National Academie van Wetenschappen.

"Het idee dat je recente historische gebeurtenissen kunt traceren door oude genomics en moderne genomics te integreren, is echt opwindend", zegt Sarah Tishkoff, een geneticus aan de Universiteit van Pennsylvania, die de referentiedatabase van moderne Afrikaanse genomen samenstelde die het team van Schroeder gebruikte. "Het vormt de basis voor wat er in de toekomst kan worden gedaan."

In het heden is Schroeder echter de eerste om toe te geven dat zelfs de tamelijk vage conclusies van zijn team worden geteisterd door onzekerheid en dat de drie skeletten met vertrouwen in een bepaalde populatie kunnen worden geplaatst. Uit monsters die slechts 0, 3% tot 7% ​​menselijk DNA bevatten, konden de onderzoekers een ruw beeld reconstrueren van ongeveer 50% van het best bewaarde genoom van het individu. Wat meer is, zelfs de moderne monsters kwamen van slechts 11 Afrikaanse populaties, van de geschatte 50 of zo waaruit slaven werden genomen, legt Tishkoff uit. Het is mogelijk dat de genomen van de Zoutsteeg Three's moderne moderne familieleden eenvoudig nog niet zijn geanalyseerd, maar het is ook mogelijk dat de populaties waartoe ze behoorden niet meer bestaan. Op dit moment kunnen we eenvoudigweg geen van deze monsters herleiden tot een bepaalde stam of etnische groep in Afrika, benadrukt Tishkoff.

Toch zijn de genetische verschillen tussen de Bantu- en niet-Bantu-sprekende groepen groot genoeg dat zowel Schroeder als Tishkoff verwachten dat dit onderscheid zal blijven bestaan. En zelfs dit brede voorouderlijke verschil onderstreept iets belangrijks tot slaaf van Afrikanen, volgens Schroeder: ze leefden samen met andere Afrikanen die verschillende talen spraken en uit verschillende culturele groepen kwamen. Het analyseren van de genomen van meer tot slaaf gemaakte Afrikanen - en [erachter komen waar ze vandaan kwamen kan ons meer vertellen over de identiteit van deze mensen en hoe ze transformeerden door de eeuwen die daarop volgden, "zegt hij.

Het laboratorium van Schroeder werkt nu samen met Howard University in Washington, DC, om de genetische afkomst van een klein aantal van de tot slaaf gemaakte en vrije Afrikanen te analyseren die tussen 1690 en 1794 op de New York African Burial Ground in Lower Manhattan waren begraven. De site is nu een nationaal park, en ontdekking van de begraafplaats in de vroege jaren 1990 Ook tijdens een bouwproject ign controverse over hoe de overblijfselen het best kunnen worden opgegraven en bestudeerd. De ethische kwesties zijn diepgaand in het omgaan met skeletmateriaal van voorheen tot slaaf gemaakte individuen, zegt Fatimah Jackson, een bioloog en antropoloog bij Howard, die eerder werkte als directeur genetica voor het New York African Burial Ground Project. Maar zowel in de New Yorkse als in de Caraïbische gevallen lijkt het mij dat als wetenschapper de beste manier om deze ongelukkige individuen te honor toe te staan ​​hun verhaal te laten vertellen, zegt. Het verhaal van enkelen kan de toestand van de massa verlichten

* Correctie, 11 maart, 11:25 uur: In dit artikel werd het percentage van het best bewaarde genoom dat de onderzoekers konden reconstrueren verkeerd vermeld. Het was ongeveer 50%, niet 7%.