Dissent splitst auteurs van provocerende transgene muggenstudie

Oxitec heeft genetisch gemanipuleerde muggen vrijgegeven om wilde populaties van Aedes aegypti (hierboven) te verminderen, een soort die Zika en andere virussen vervoert.

CDC / James Gathany / Science Source

Dissent splitst auteurs van provocerende transgene muggenstudie

Door Kelly ServickOct. 1, 2019, 13:00

Een tijdschriftartikel dat aantoonde dat DNA van genetisch gemodificeerde (GM) muggen zich had verspreid naar de lokale muggenpopulatie in Brazilië, zorgde voor alarmerende nieuwsrapporten en terugslag van sommige wetenschappers na de publicatie vorige maand. Nu beweert een co-auteur van het artikel dat het de potentiële risico's van de genetisch gemodificeerde insecten overdrijft, en verschillende co-auteurs hebben naar verluidt verzocht om intrekking.

De studie volgde de effecten van een veldproef met GM Aedes aegypti- muggen, gemaakt door het bedrijf Oxitec en uitgebracht in Jacobina, Brazilië, tussen 2013 en 2015. Het in Abingdon, Verenigd Koninkrijk gevestigde bedrijf heeft niet-bijtende mannelijke insecten uitgegeven met een gen dat het meest zou doden van hun nakomelingen. De proef was bedoeld om te zien of dergelijke kunstmatige insecten populaties van wilde muggen die virussen zoals Zika en knokkelkoorts dragen, kunnen verminderen.

Vóór die release hadden laboratoriumtests aangetoond dat toen GM-mannen paren met wilde vrouwtjes, een klein percentage van hun nakomelingen overleefde. Om te testen of deze overlevenden erin geslaagd waren om hun genen te reproduceren en door te geven, werkte een Yale University-team onder leiding van bevolkingsgeneticus Jeffrey Powell samen met Braziliaanse onderzoekers om DNA van muggen vóór, tijdens en tot 3 maanden na de release te verzamelen en te analyseren. Deze medewerkers waren biochemicus Margareth Capurro en collega's van de Universiteit van São Paulo in São Paulo, Brazilië, die een overeenkomst hadden met Oxitec om de effecten van de Jacobina-release te volgen.

Volgens schattingen van de onderzoekers droeg ergens van 5% tot 60% van de muggenpopulatie DNA van de Oxitec-stam in zijn genoom op verschillende punten in de studie en in verschillende Jacobina-buurten. Het team vond geen muggen die transgenen droegen, vreemd aan A. aegypti, die Oxitec introduceerde om nakomelingen te doden en de muggen fluorescerend te labelen als GM.

De studie testte ook niet of de hybride muggen resistent waren tegen insecticiden of hoe gemakkelijk ze virussen overdroegen. Maar het artikel, gepubliceerd op 10 september in Scientific Reports, suggereert dat DNA van de Oxitec-stam wilde muggen op de een of andere manier fitter of sterker had kunnen maken. De creatie van hybriden "resulteert hoogstwaarschijnlijk in een robuustere populatie dan de pre-release populatie", zegt het.

Capurro maakte publiekelijk bezwaar tegen die suggestie en vertelde Revista Questão de Ciência, een publicatie van het Braziliaanse non-profit wetenschapsvraaginstituut, dat er geen gegevens waren die het idee van 'hybride kracht' ondersteunden. Ze zei ook dat ze de definitieve versie van de tekst niet had gezien vóór de publicatie. Het artikel meldde dat Capurro en vijf co-auteurs de dagboekredacteuren hadden gevraagd het artikel in te trekken.

De advocaat van Capurro, Lucas Sampaio Santos, gevestigd in São Paulo, vertelde ScienceInsider gisteren dat Capurro "probeerde dit probleem rechtstreeks en minnelijk op te lossen met de andere auteurs. ... Dr. Capurro biedt geen ondersteuning voor de opruiende, dramatische en speculatieve uitspraken in het manuscript, "schreef hij in een e-mail. Santos gaf geen commentaar op het gemelde verzoek om intrekking.

Oxitec heeft gereageerd op de publicatie van het papier met een lijst van bezwaren en heeft een klacht ingediend bij het tijdschrift. (Op 17 september voegde Scientific Reports een notitie van de redacteur toe aan de studie, waarin "een verdere redactionele reactie" op kritiek op de conclusies werd beloofd.) Het bedrijf, nu een dochteronderneming van het Amerikaanse biotechbedrijf Intrexon, heeft sindsdien verschillende grote proeven in Brazilië uitgevoerd de Jacobina-release, inclusief een test vorig jaar van een tweede generatie GM-stam die zo is ontworpen dat mannelijke nakomelingen overleven en hun genen doorgeven.

Powell, vermeld in de wetenschappelijke rapporten als de auteur die 'het project heeft bedacht en geleid en het manuscript heeft geschreven', zegt dat hij bij de geldigheid van de gegevens en analyses van het artikel blijft. Het artikel stelt duidelijk dat de effecten van DNA-verspreiding van de Oxitec-stam niet bekend zijn, zegt hij, en dat dit enkele mogelijke gevolgen heeft zonder te beweren dat ze zijn bewezen.