Verwoestende bananenziekte kan Latijns-Amerika hebben bereikt, zou de wereldwijde prijzen kunnen opdrijven

Monoculturen van de Cavendish-bananensoort zijn zeer gevoelig voor Fusarium .

ISTOCK.COM/mg81

Verwoestende bananenziekte kan Latijns-Amerika hebben bereikt, zou de wereldwijde prijzen kunnen opdrijven

Door Erik Stokstad Jul. 17, 2019, 14:20 uur

In een lang gevreesde ontwikkeling heeft blijkbaar Latijns-Amerika een extreem schadelijke bananenziekte bereikt. Eind vorige week bevestigde het Colombiaanse Landbouwinstituut (ICA) in Bogotá dat vier plantages in Noord-Colombia in quarantaine zijn geplaatst vanwege vermoedelijke infectie met Fusarium verwelken tropische race 4 (TR4), een schimmel die planten doodt door hun vaatstelsel te verstoppen. Reeds wijdverspreid in Azië, kan de ziekte hele plantages tenietdoen.

De bevinding moet nog worden bevestigd, maar landen in de regio zijn zeer alert. Buurland Ecuador is de grootste bananenexporteur ter wereld; Colombia, Costa Rica en Guatemala zijn ook grote producenten. Een grote uitbraak van TR4 kan veel boeren ruïneren en de bananenprijzen wereldwijd opdrijven. "Het vormt een grote bedreiging", zegt Rob Reeder, een plantenpatholoog bij CABI, een non-profit onderzoeks- en outreach-centrum voor plantenziekten in de ontwikkelingslanden, gevestigd in Egham, Verenigd Koninkrijk. "Dit zou echt alarm moeten slaan." "We moeten dit uiterst serieus nemen", voegt Gert Kema, plantenpatholoog aan Wageningen University in Nederland, toe.

TR4 is een variant van de ziekte van Panama, die in het midden van de 20e eeuw bananenplantages in Latijns-Amerika teniet heeft gedaan. De industrie herstelde zich nadat het destijds de meest verbouwde bananensoort, Gros Michel - ook bekend als de Big Mike - had vervangen door een nieuwe, de Cavendish, die resistent is tegen de ziekte van Panama en nu de exportindustrie domineert.

TR4, dat gemakkelijk de afweer van de Cavendish en vele andere bananensoorten overwint, ontstond in Indonesië in de jaren zestig en heeft zich sindsdien verspreid naar vele andere landen. Het dook op in Jordanië in 2013, 2 jaar later in Mozambique, en ook in India, 's werelds grootste bananenproducent. Wetenschappers vreesden de sprong naar Amerika en vermoedden dat het slechts een kwestie van tijd was: "Ik was niet verrast, maar ik was geschokt", zegt Kema.

In juni zag het personeel op een grote Colombiaanse bananenplantage verdachte symptomen aan bomen en waarschuwde ICA. Nadat een eerste test van de polymerasekettingreactie voor het schimmel-DNA positief was, lanceerde ICA zijn rampenplan, waarbij vier bedrijven werden gesloten en alle planten werden vernietigd binnen 10 meter van monsters die positief testten. ICA-functionarissen vestigden ook controleposten om voertuigen en laarzen te desinfecteren en uitgebreide bewaking van ziekten op nog eens 1100 hectare. Tot nu toe zijn monsters uit de wijde omgeving negatief teruggekomen.

Om de aanwezigheid van TR4 te bevestigen, zullen monsters van de vier bedrijven worden geanalyseerd door Wageningen University en KeyGene, een plantenveredelingsbedrijf ook in Wageningen; ze verwachten begin augustus de genoomsequentie van de soort te hebben. "We proberen dit zo snel mogelijk te doen, maar het kost tijd", zegt Fernando Garcia Bastidas, een Colombiaanse onderzoeker bij KeyGene.

De reeks kan ook licht werpen op de oorsprong van de schimmel en hoe deze in Colombia is aangekomen. Fusarium wordt grotendeels verspreid door vervuilde grond en besmet plantmateriaal. Het is mogelijk dat de soort arriveerde met landbouwmachines uit het buitenland, of werd gedragen door reizende landarbeiders of toeristen. Bananenbladeren, gebruikt voor het verpakken van voedsel in veel landen, zijn een andere mogelijke infectieroute. (Bananen zelf verspreiden de ziekte niet.)

Fungiciden kunnen geen planten redden die al zijn geïnfecteerd met TR4 en de sporen van de schimmel blijven tientallen jaren in de grond aanwezig. De enige manier om de ziekteverwekker te bedwingen, zodra een plantage is aangetast, is om alle planten te vernietigen en de boerderij voor vele jaren uit productie te nemen - terwijl je probeert te voorkomen dat de sporen ontsnappen tijdens de afvoer.

Gegevens over de economische tol van TR4 zijn schaars, maar één schatting schat de schade voor Indonesische boeren op $ 120 miljoen per jaar, en voor boeren in Taiwan op het dubbele van dat bedrag. Nadat TR4 in 2015 in Queensland in Australië was ontdekt, 'hebben de meeste boeren uitgebreide bioveiligheidsmaatregelen geïmplementeerd die erg duur en zeer beperkend zijn', zegt James Dale van de Queensland University of Technology in Brisbane. Ondertussen zegt hij: "Gebieden waar TR4 is, worden in quarantaine geplaatst en zijn daarom niet meer in productie. Er is een dubbele economische hit." Filipijnse boeren hebben geprobeerd de ziekte het hoofd te bieden door aangetaste plantages te verlaten en elders op schone grond te planten. Maar die strategie duurt alleen totdat schoon land op is en vaak hebben boeren de nieuwe velden in het proces besmet.

TR4 is misschien moeilijker te beheersen in Midden- en Zuid-Amerika dan in Australië, zegt Dale, omdat er veel meer hectaren in productie zijn en veel kleine boeren geen weet hebben van controlemaatregelen of deze niet kunnen betalen.

Er zijn nieuwe manieren om de plaag te bestrijden. Het toevoegen van bepaalde soorten biomassa aan de bodem en het bedekken met plastic kan de sporen doden, omdat het materiaal ontleedt en gassen vrijgeeft die giftig zijn voor bacteriën en schimmels. In proeven uitgevoerd door Kema en zijn collega's in de Filippijnen, verminderde de techniek het aantal sporen aanzienlijk, wat suggereert dat het de ziekte zou kunnen helpen beheersen.

De oplossing op langere termijn is dezelfde die tientallen jaren geleden plantages heeft gered: de kwetsbare planten vervangen door een resistente variëteit. De Honduras Foundation for Agricultural Research in La Lima heeft decennia besteed aan het kweken van TR4-resistente bananen, maar tot nu toe hebben de resultaten de Cavendish niet waargemaakt in eigenschappen zoals smaak en weerstand tegen vlekken. Een genetisch gemodificeerde Cavendish geproduceerd in het laboratorium van Dale heeft weerstand bewezen tegen de schimmel in vroege veldproeven. Dale zegt dat banaan nu in grotere proeven zit; hij hoopt dat het in 2023 gecommercialiseerd kan worden. Maar of consumenten transgene bananen zullen kopen, blijft een vraag. "Het is aan de publieke perceptie, " zegt Reeder.

Wat al duidelijk is uit de kennelijke aankomst van TR4 in Latijns-Amerika, zegt Kema, is dat de bananenteelt niet kan doorgaan zonder grote veranderingen. "Dit is een keerpunt voor de industrie", zegt hij.