Congo arresteert voormalig minister van volksgezondheid wegens vermeend misbruik van Ebola-fondsen

Oly Ilunga Kalenga (met witte hoed), voormalig minister van Volksgezondheid van de Democratische Republiek Congo, bezocht in mei 2017 afgelegen dorpen in de buurt van Likati en leed toen aan een uitbraak van ebola.

EUGENE KABAMBI / Wereldgezondheidsorganisatie

Congo arresteert voormalig minister van volksgezondheid wegens vermeend misbruik van Ebola-fondsen

Door Jon CohenSep. 16, 2019, 16:35

De politie in de Democratische Republiek Congo (DRC) heeft de voormalige minister van Volksgezondheid, Oly Ilunga Kalenga, gearresteerd voor het misbruik van $ 4, 3 miljoen aan responsgeld voor ebola. De arrestatie van 14 september kwam op dezelfde dag dat een ongekende delegatie op hoog niveau van gezondheidsambtenaren van de Amerikaanse regering de president en andere leiders van de DRC in Kinshasa ontmoette om de 13 maanden oude ebola-uitbraak te bespreken, de tweede grootste in de geschiedenis.

Er is geen duidelijk verband tussen de twee gebeurtenissen, maar de zorgen zijn de afgelopen weken gestaag toegenomen dat tekorten in de financiering de inspanningen van het land om de uitbraak te beëindigen, die tweederde van de 3100 mensen die de ziekte hebben ontwikkeld, kunnen hinderen.

Ilunga nam ontslag in juli nadat de president van de DRC, Félix Tshisekedi, de controle over de reactie van hem had weggenomen. Ilunga werd gearresteerd in Kinshasa omdat hij van plan was over de rivier naar de Republiek Congo te vluchten om aanklachten van verkeerd beheer van de fondsen te voorkomen, volgens een politieverklaring. De advocaten van Ilunga hebben de aantijgingen, die zij in hun eigen verklaring 'schandalig' en 'lasterlijk' noemden, sterk ontkend. De inspecteur-generaal van het land had toezicht gehouden op de ebola-financiering, merkten ze op, en benadrukte dat $ 1, 9 miljoen van het totaal naar het ministerie kwam nadat Ilunga ontslag had genomen. "Hij bevestigt opnieuw zijn onschuld in deze affaire en belooft zichzelf te verdedigen met de grootst mogelijke energie voor zijn eer, " schreven ze, waarbij ze benadrukten dat het geld onder zijn toezicht exclusief was gebruikt voor de ebola-reactie.

Tshisekedi ontmoette de Amerikaanse minister van Volksgezondheid en Human Services Alex Azar, die Kinshasa bezocht met een team waaronder Robert Redfield, directeur van de Centers for Disease Control and Prevention (CDC); en Anthony Fauci, directeur en hoofd van het National Institute of Allergy and Infectious Diseases (NIAID). De Amerikaanse regering is de grootste financier van de ebola-respons, met $ 158 miljoen aan hulp en $ 238 miljoen aan technische hulp. De delegatie kwam om "de situatie ter plaatse te beoordelen", zei het ministerie van Volksgezondheid en Human Services in Washington, DC in een verklaring. De Amerikaanse overheid heeft geholpen bij het ontwikkelen en kopen van een experimenteel Ebola-vaccin, dat nu aan 220.000 mensen in de DRC is gegeven. Ambtenaren beweren dat het vaccin de verspreiding van het dodelijke virus heeft helpen vertragen. NIAID hielp afzonderlijk bij het ontwikkelen van ebolabehandelingen die volgens voorlopige gegevens levens redden.

Deze ebola-uitbraak heeft zo lang geduurd, deels omdat gewapende milities behandelcentra herhaaldelijk hebben platgebrand en zelfs gezondheidswerkers hebben gedood, waardoor herhaalde onderbrekingen in de reactie werden gedwongen.

De Amerikaanse delegatie reisde later naar de provincie Noord-Kivu, de door conflicten geteisterde noordoostelijke regio van het land die in augustus 2018 begon te vechten tegen een uitbraak van ebola. Ze ontmoette ook ambtenaren in Rwanda en Oeganda, die grenzen aan Noord-Kivu. "Tot deze uitbraak voorbij is, blijft het een wereldwijde topprioriteit voor de gezondheid van de Verenigde Staten, " zei Azar vandaag op een telefonische persconferentie. Azar zei in tegenstelling tot eerdere rapporten dat CDC zijn responsteams niet stuurde naar e-hotspots in Noord-Kivu vanwege beveiligingskwesties, geen enkel beleid belet Amerikaanse werknemers om naar de frontlinies te reizen om te helpen bij de reactie - en sommige zijn er. "De ambassadeur en de regionale veiligheidsfunctionaris blijven de veiligheid per gebied evalueren, " zei hij.

Financiering zorgen

Twee weken geleden bezocht António Guterres, secretaris-generaal van de Verenigde Naties, met hoofdkantoor in New York City, de DRC om Tshisekedi te ontmoeten en behandelcentra voor ebola te bezoeken. Guterres waarschuwde tijdens zijn bezoek dat er een "extreem ernstig" probleem was met donoren die slechts 15% van de 278 miljoen dollar gaven die ze hadden toegezegd om de respons tot het einde van dit jaar te financieren. "Wanneer er geen contant geld is, zelfs als er beloften zijn, stopt de ebola-reactie, " zei Guterres. "En als we een week verliezen als reactie op Ebola, verliezen we geen week: we kunnen de oorlog tegen Ebola verliezen."

De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO), het leidende VN-agentschap dat de internationale reactie op de ebola-uitbraak van de DRC coördineert, heeft ongeveer $ 162 miljoen van dat geld nodig. Volgens vandaag heeft het volgens zijn mediabureau $ 58, 8 miljoen ontvangen. In de afgelopen tien dagen heeft Science herhaaldelijk geprobeerd informatie te verkrijgen over welke donoren hun beloften niet zijn nagekomen, maar noch de WHO noch de VN-mediakantoren hebben de informatie verstrekt. De WHO heeft ook niet gereageerd op herhaalde verzoeken om met een expert te spreken over de impact van de financieringstekorten.

Rebecca Katz, een wereldwijde specialist op het gebied van gezondheidsbeveiliging aan de universiteit van Georgetown in Washington, DC, heeft een database gemaakt met de naam Infectious Disease Atlas die de financiering volgt. Haar team heeft het moeilijk gehad om de details van de reactie op de huidige ebola-uitbraak van de DRC te ontcijferen. "Ik denk niet dat iemand zorgvuldig boekhoudt, " zegt Katz. "Het is rommelig." Ze zegt dat het niet alleen onduidelijk is wie wat heeft toegezegd, maar veel donoren spellen niet precies wie de financiering ontvangt, zij het WIE of een niet-gouvernementele organisatie. "Er is niet een beetje maar veel fudging, " zegt ze.

Op 17 juli verklaarde de WHO een zeldzame noodsituatie op het gebied van de volksgezondheid van internationale bezorgdheid over de ebola-uitbraak van de DRC, maar Katz zegt dat ze niet kan bepalen of deze luide alarmbel ertoe heeft geleid dat donoren meer hebben bijgedragen. "Vroeger dachten we dat als je de aangifte doet, er geld gaat stromen", zegt ze. "Het is niet duidelijk."

Azar zei op de persconferentie vandaag dat de Amerikaanse regering en andere grote donoren 'zeer gefocust zijn op de integriteit en de boekhouding van de uitbetaling van de aanzienlijke bedragen die aan deze reactie-inspanning zijn besteed, ' voegde eraan toe dat 'wij zal blijven werken aan het waarborgen van de integriteit van de stroom van die fondsen.

Azar sloot af door te benadrukken dat de Amerikaanse regering zich op de lange termijn inzet om de DRC te helpen het vluchtige land te stabiliseren en deze ebola-uitbraak te bestrijden. We waren er voor de eerste Ebola-zaak, zei hij, en we zullen er zijn voor de mensen van de DRC na de laatste Ebola-zaak.