Chinese stropdassen doen Europese Europese financiers niet schrikken

De Schotse fysioloog John Speakman (links) runt een laboratorium in Beijing, terwijl hij verbonden blijft met de Universiteit van Aberdeen, waar hij ook een laboratorium heeft.

Agata Rudolf

Chinese stropdassen doen Europese Europese financiers niet schrikken

Door Jeffrey MervisSep. 10, 2019, 14:15 uur

De evolutie van China tot een wetenschappelijke grootmacht heeft de politiek achter de wereldwijde beweging van wetenschappelijk talent veranderd. Ooit gezien als een goedaardige stap in het bevorderen van internationale samenwerking, worden dergelijke migraties nu gezien als een potentiële bedreiging voor binnenlands onderzoek door ambtenaren in de Verenigde Staten en Australië. In deze tweedelige serie van deze week onderzoekt Science Insider de aard van interacties tussen Europese en Chinese wetenschappers. Vandaag richten we ons op de manier waarop Europese financieringsinstanties deze kwestie bekijken. Morgen onderzoeken we de ervaringen van verschillende Europese onderzoekers die in China hebben gewerkt (hoewel sommige wetenschappers het huidige politieke klimaat hebben aangehaald om geen commentaar te geven). Sommige aspecten van hun verhalen zullen academische wetenschappers overal ter wereld bekend in de oren klinken, terwijl andere een unieke Chinese smaak hebben.

Katharina Kohse-H inghaus heeft tijd nodig om al haar banden met vooraanstaande Chinese onderzoeksinstellingen te beschrijven.

Laat me denken, zegt de professor in de scheikunde aan de universiteit van Bielefeld in Duitsland. Aan de Tsinghua University ben ik lid van de adviesraad voor zijn centrum voor schone energie. Op Shanghai Jiao Tong [Universiteit] ben ik verbonden aan de technische school. Aan de Universiteit van Nanjing is het thermische techniek. En bij het CAS [Chinese Academie van Wetenschappen] instituut I ma gastprofessor in thermische fysica.

Elke samenwerking, zegt ze, is met een Chinese wetenschapper die tijd in het buitenland heeft doorgebracht voordat hij terugkeerde naar China onder het Thousand Talents-programma van het land, dat als doel heeft onderzoekers, zowel Chinese als niet-Chinese, aan te werven die in andere landen werken.

Dat feit alleen al zou waarschijnlijk alarm slaan in de Verenigde Staten. Amerikaanse overheidsfunctionarissen zien dergelijke wervingsprogramma's voor talent als onderdeel van een gezamenlijke Chinese poging om de vruchten van door de overheid gefinancierd onderzoek te stelen, en sommige universiteiten hebben zelfs onderzoekers ontslagen wegens ongepaste buitenlandse banden.

Maar overheidsfinancieringsinstanties in Europa en het Verenigd Koninkrijk koesteren minder vermoedens over begunstigden die sterke banden met China onderhouden. Met kleinere binnenlandse onderzoeksondernemingen beschouwen ze buitenlandse samenwerking al lang als een pluspunt. "Er is veel minder paranoia over China in het VK, " zegt John Speakman, een Schotse fysioloog die de afgelopen 8 jaar het grootste deel van zijn tijd bij het CAS Institute for Genetics and Developmental Biology in Beijing heeft doorgebracht, terwijl hij zijn positie bij de Universiteit van Aberdeen in het Verenigd Koninkrijk.

Het vlaggenschiponderzoeksprogramma van de Europese Unie, Horizon 2020, vereist niet dat onderzoekers steun uit buitenlandse bronnen bekendmaken, noch wanneer zij een subsidie ​​aanvragen, noch nadat zij deze hebben ontvangen. Bovendien staan ​​EU-regels expliciet toe dat begunstigden een tweede laboratorium buiten hun eigen instelling exploiteren. En in het Verenigd Koninkrijk legt een functionaris van UK Research and Innovation (UKRI), het belangrijkste financieringsagentschap van het land in Swindon, uit dat "alle beleidsmaatregelen ten aanzien van onderzoekers die buitenlandse financiering aan hun werkgevers verklaren [worden] bepaald door die instelling."

De wetenschap heeft vastgesteld dat geen enkele Europese financier maatregelen heeft genomen om buitenlandse invloeden aan te pakken die vergelijkbaar zijn met wat Amerikaanse agentschappen het afgelopen jaar hebben gedaan. De Amerikaanse National Institutes of Health zijn onderzoeken gestart van meer dan 180 begunstigden die ten minste twee Amerikaanse universiteiten ertoe hebben aangezet om faculteitsleden van Aziatische afkomst te ontslaan wegens het niet goed bekendmaken van banden met China of het schenden van de vertrouwelijkheid van peer review. Het Amerikaanse ministerie van Energie heeft besloten dat zijn wetenschappers niet kunnen deelnemen aan de buitenlandse talentprogramma's van China en weegt een verbod op buitenlandse steun van China en enkele andere landen. De Amerikaanse regering vervolgt ten minste twee onderzoekers wegens vermeende banden met China. En de National Science Foundation heeft een selectievakje toegevoegd aan de applicatie die is ontworpen om voorstellen met een buitenlandse component te markeren.

In Europa kunnen dergelijke buitenlandse connecties aanvragers zelfs een concurrentievoordeel geven. "Als de DFG een voorstel krijgt voor een groot centrum en bepaalde locaties [buiten Duitsland] weglaat waar goed onderzoek wordt gedaan, zullen recensenten daarop wijzen", zegt Rainer Gruhlich, hoofd van het Noord-Amerikaanse kantoor van DFG, het belangrijkste onderzoek van Duitsland financieringsagentschap in Washington, DC "Ze kunnen zeggen: 'Heb je gekeken naar wat er gebeurt op deze [buitenlandse] universiteit?" Of zelfs: 'Waarom heb je deze onderzoeker uitgenodigd om deel uit te maken van je team als er een Chinese wetenschapper is die veel beter is?' "

Europese financieringsinstanties kijken uit naar potentiële belangenconflicten, vertelden hun ambtenaren aan Science. Ze hebben ook een beleid dat is ontworpen om dubbele dip te voorkomen: financiering krijgen voor werk dat al wordt ondersteund door een andere entiteit. En ambtenaren van DFG maken zich zorgen dat sommige internationale samenwerkingen de deur kunnen openen voor wat Gruhlich 'ethische dumping' noemt. Het is een term die betrekking heeft op een verlaging van ethische normen met betrekking tot wetenschappelijke integriteit, de behandeling van vrouwen en minderheden en inspanningen om de loopbaan van jongeren te bevorderen wetenschappers.

Maar Gruhlich zegt dat zijn bureau weinig interesse heeft in het nauwlettend volgen van specifieke werkafspraken. "We financieren fundamenteel onderzoek en we willen weten of een wetenschapper het project kan uitvoeren", zegt hij. "We vragen niet waar een wetenschapper zijn of haar tijd doorbrengt."

Die benadering is volkomen logisch voor Speakman. "Mijn afdeling weet dat ik in China ben en wat ik aan het doen ben", zegt Speakman, die 9 maanden per jaar in Beijing en 3 maanden in Aberdeen bezig is met zijn onderzoek naar metabolisme. CAS-versie van Thousand Talents heeft geholpen zijn laboratorium in Beijing draaiende te houden, terwijl UKRI zijn laboratorium in Aberdeen financiert. "Het is geen probleem, " zegt hij over die regeling.

Europese landen staan ​​traditioneel open voor wereldwijde partnerschappen sinds het einde van de Tweede Wereldoorlog, zegt Gruhlich. Een reden is dat hun binnenlandse onderzoeksbedrijven niet groot genoeg zijn om aan de behoeften van hun wetenschappers te voldoen. "Terwijl in de Verenigde Staten, " merkt hij op, "je zoveel faciliteiten hebt dat internationale samenwerking niet zozeer een kernprincipe is."

China's onverbiddelijke stijging van de wereldwijde wetenschappelijke ranglijst heeft ook het vermoeden van de VS versterkt dat het samenwerkingsverbanden gebruikt om intellectueel eigendom te stelen, speculeert Gruhlich. "Als je kijkt naar statistieken zoals het aantal patenten of hun totale investering in onderzoek, is het slechts een kwestie van tijd totdat China de Verenigde Staten overtreft, " zegt hij. Duitsland beschouwt zichzelf niet in directe concurrentie met China, voegt hij eraan toe, vanwege de enorm grotere economie en het wetenschappelijk personeel van China.

Maar Gruhlich zegt dat het misschien tijd is voor Europese landen om de aard van hun buitenlandse samenwerkingen nader te bekijken. "We zijn geneigd te denken dat internationale samenwerking uniform positief is", zegt hij. “Maar misschien is dit een beetje naïef. Het bedrijfsleven is zich al bewust van de nadelen, terwijl we in onderzoek net beginnen na te denken over de sterke en de gevaren van internationale samenwerking. ”

Kohse-Höinghaus, wiens banden met China teruggaan tot de jaren negentig, denkt dat hard werken aan internationale samenwerkingen meer kwaad dan goed kan doen. Ze merkt bijvoorbeeld op dat China nu het grootste filiaal is van het internationale Combustion Institute, een academische samenleving met hoofdstukken over de hele wereld die ze onlangs leidde. En ze kan zich niet voorstellen waarom een ​​Europees of Amerikaans financieringsbureau zich zou afsnijden van die wetenschappers.

"De problemen waarmee we worden geconfronteerd in de energiesector zijn zo enorm dat wereldwijde samenwerkingen van essentieel belang zijn", zegt Kohse-Höinghaus. "Dus zolang er geen minpunten zijn, hoop ik dat we de pluspunten kunnen benadrukken."

Met rapportage door Tania Rabesandratana, Erik Stokstad en Gretchen Vogel.