Chemisch bioloog wint de eerste vrouw die de Lemelson-MIT-prijs wint

Met dank aan Carolyn Bertozzi

Carolyn Bertozzi is gewend om op te vallen in een menigte wetenschappers. Op de graduate school aan de Universiteit van Californië, Berkeley, was ze de enige vrouw in het lab waar ze werkte. Jaren later, toen ze bij de faculteit kwam, was ze een van de slechts drie vrouwen op de afdeling scheikunde. Gisteren werd ze de eerste vrouw die de Lemelson-MIT-prijs ontving.

Op 43-jarige leeftijd is Bertozzi een van de jongste wetenschappers die de prijs van $ 500.000 ontvangen, opgericht in 1994 om uitvinders uit het midden van de carrière te erkennen. Maar ze heeft al een leven lang prestaties behaald. Ze won een "geniale" beurs van de MacArthur Foundation op 32-jarige leeftijd en kreeg een jaar later een ambtstermijn, slechts 3 jaar na haar toetreding tot de faculteit voor chemie van Berkeley. Het volgende jaar werd ze benoemd tot onderzoeker van het Howard Hughes Medical Institute, en op de hoge leeftijd van 38 werd ze gekozen aan de Amerikaanse National Academy of Sciences.

Vorig jaar richtten zij en David Rabuka, een oud-afgestudeerde student, Redwood Bioscience op. Het biotech-bedrijf hoopt nieuwe medicijnen te ontwikkelen op basis van een van haar favoriete uitvindingen een genetisch gecodeerde aldehyde-tag. De technologie stelt wetenschappers in staat om bestaande geneesmiddelen op basis van eiwitten chemisch te wijzigen om ze nieuwe eigenschappen te geven om andere ziekten te bestrijden. Eiwitgeneesmiddelen worden momenteel gebruikt om artritis, bloedarmoede en immunosuppressie te behandelen bij kankerpatiënten die chemotherapie ondergaan, maar ze kunnen veel meer kwalen behandelen. De kleine onderneming Burlingame, Californië, heeft al steun van particuliere investeerders aangetrokken en heeft een National Institutes of Health Challenge Grant gekregen, mogelijk gemaakt door de stimuleringsfinanciering van NIH.

Een andere bekende uitvinding is een proces dat bioorthogonale chemische reacties wordt genoemd, dat kan worden gebruikt om eiwitten, suikers en andere moleculen in levende cellen en dieren te labelen zonder de cellen te beschadigen. Het heeft Bertozzi geholpen bij het vastleggen van de eerste afbeeldingen van glycoproteïnen, eiwitten bedekt met suikers die een sleutelrol spelen bij ziekten zoals kanker. Ze heeft ook kunstmatige botmaterialen gemaakt, doelen voor tuberculose-therapie, platforms voor celmicroarray en een nano-injector, een apparaat dat wordt gebruikt om moleculen in levende cellen te injecteren.

Bertozzi noemt zichzelf een 'ondernemende academicus'. Ze merkt op dat verhalen over academische wetenschappers die 'worden gestigmatiseerd omdat ze hun inspanningen vervuilden met hun industriële bezigheden historisch zijn voor mijn generatie.' Helaas zegt ze dat een ander stigma tegen vrouwen die zich naar de hogere gebieden van de academische wetenschap begeven een barrière blijft. "Sinds ik een kind was, wist ik dat ik in de minderheid was en dat, als je merkt dat je vrouwen vertegenwoordigt, er een bepaalde verplichting is om iets terug te geven, zeker in de natuurwetenschappen."

Ze pakt het probleem aan door beide geslachten te onderwijzen. "In sommige opzichten denk ik dat het hebben van een vrouwelijke autoriteit een grotere impact op mannen kan hebben", zegt ze over de mannelijke wetenschappers die voor haar werken. "Wanneer ze mijn lab verlaten om hun eigen carrière te beginnen, hoop ik dat ze door een vrouw worden opgeleid het gevoel hebben dat mannen en vrouwen gelijk zijn in het lab."

Bertozzi ontvangt de prijs later deze maand tijdens het jaarlijkse festival Lemelson-MIT, "EurekaFest", op de campus van het Massachusetts Institute of Technology.