" "

Externe, intermitterende energiebronnen in lijn brengen

Credit: DoE / NREL

NISKAYUNA, NEW YORK - Juan de Bedout, manager van het Electric Power and Propulsion Systems Lab bij GE Global Research, doet niet het sexy werk dat de meeste mensen in gedachten hebben als ze aan duurzame energie denken. Hij ontwerpt geen hoogrendabele fotovoltaïsche films of haalt geen energie uit waterstofbruggen in water - hoewel collega's van GE Global Research aan die problemen werken. De inspanningen van De Bedout zijn gericht op een doel dat minder voor de hand liggend is, maar daarom niet minder belangrijk: het integreren van hernieuwbare energiebronnen - die vaak intermitterend zijn en verre van waar de energie nodig is - in een elektriciteitsnet dat de voorkeur geeft aan een constante stroomvoorziening.

De Bedout zelf is niets als niet stabiel. Het kind van een Amerikaanse moeder en een Colombiaanse vader, groeide op in Medellin, Colombia - vooral in die tijd bekend in de Verenigde Staten vanwege drugskartels en guerrillaoorlogen, hoewel hij er nog steeds in slaagde een "normale" jeugd te hebben. Hij behaalde alle drie van zijn diploma's - BS, MS en Ph.D., alles in de machinebouw - aan zijn vaders alma mater, Purdue University in West Lafayette, Indiana. Zijn grootvader was ook een Boilermaker, werkzaam op de technische faculteit van Purdue, waar hij nog steeds emeritus hoogleraar is.

GE Global Research

De Bedout is een van de ongeveer 1900 onderzoekers die werkzaam zijn in het laboratorium van GE's Niskayuna, New York; het bedrijf heeft kleinere onderzoeksfaciliteiten in India, China en Duitsland. Gezien de grootte van het lab, is het aantal nieuwe medewerkers elk jaar verrassend groot - "in de honderden", zegt Vlatko Vlatkovic, GE's wereldwijde technologieleider voor elektronica en energieconversie en de baas van De Bedout. Mensen verlaten vaak de onderzoeksorganisatie en gaan naar andere GE-bedrijven, zegt Vlatkovic, en maken plaats voor nieuw bloed en ideeën.

Het team van Vlatkovic, bestaande uit ongeveer 250 wetenschappers en ingenieurs, is rijk aan elektrotechnische ingenieurs, maar de andere negen technologiegebieden die in het onderzoekscentrum vertegenwoordigd zijn, hebben wetenschappers uit een breed scala van disciplines in dienst. Ongeveer 40% van het onderzoekspersoneel heeft Ph.D's


Juan de Bedout

De Bedout, die in 2000 bij het lab kwam met een vers geslagen Ph.D., bracht zijn eerste paar jaar bij GE door met werken aan een reeks projecten voor besturingssystemen: voor dieselmotoren, een robotvisiesysteem voor het automatiseren van portaalkranen, en toonaangevende een klein team dat werkt aan het Joint Strike Fighter Advanced Engine-programma van het ministerie van Defensie. De klus klopte, zegt hij, precies wat hij zocht: hands-on werken aan een breed scala aan interessante projecten - en hij bloeide. "Hij was in staat om veel dingen te leren op verschillende technische gebieden, " merkt Vlatkovic op. Vier jaar later - veel sneller dan de gemiddelde GE-onderzoeker, die deze stap tussen 7 en 8 jaar zet - nam de Bedout het laboratorium voor voortstuwing en elektriciteitsopwekking over, dat zich richt op problemen met betrekking tot duurzame energievoorziening.

GE en duurzame energie

GE kwam laat voor duurzame elektriciteitsproductie. Twee acquisities - van de activa van Enron's windenergiedivisie in 2002 en van het zonne-energiebedrijf AstroPower in 2004 - brachten GE in de duurzame-energiesector. Tegenwoordig doen we onderzoek op vrijwel elk gebied van duurzame energie: wind, zonne-energie, schone kolen, nucleaire afvang, koolstofopslag, energieopslag en hybride systemen, geothermie en biobrandstoffen, zegt de Bedout. GE, het enige Amerikaanse bedrijf in 's werelds top 10 leveranciers van windturbines, is van plan zijn investering in "groene technologieën" in de komende 5 jaar te verdubbelen tot ongeveer $ 1, 5 miljard.

De Bedout richt zich met name op de uitdagingen van het integreren van alternatieve energiebronnen - in het bijzonder wind en zon - in het elektriciteitsnet. Het onstabiele karakter van wind- en zonne-energie vormt een uitdaging voor elektriciteitsbedrijven, die onbenut moeten blijven om te compenseren - een zogenaamde spinreserve - die de bedrijven geld kost. Een andere barrière is geografisch: "Sommige van de beste windbronnen in de Verenigde Staten liggen in de Dakotas, ver weg van de grote steden en industriële centra die die kracht zouden kunnen gebruiken, " zegt hij. "Zwakte van de interconnectie kan operationele problemen veroorzaken, waaronder problemen met de spanningstabiliteit" - problemen die de Bedout en zijn team van 15 proberen op te lossen.

Techniek is niet alles

Technische breedte en teamwerk, zegt Vlatkovic, zijn twee van de sterke punten van de Bedout - en beide zijn essentieel voor elke onderzoeker bij GE Global Research. Bijna alle projecten in het onderzoekscentrum, zegt Vlatkovic, zijn multidisciplinair. "Je moet in een team kunnen werken en begrijpen wat de andere mensen doen. Je moet in dat team kunnen passen en communiceren en leren van de andere jongens."

"We waarderen echt het technische vermogen van de kandidaat en hun interpersoonlijke leiderschapsvaardigheden", zegt Vlatkovic. "Ze leren dat onderweg en - in het geval van Juan - ze leren het heel snel."

Jim Austin is redacteur van ScienceCareers.org.

Opmerkingen, suggesties? Stuur uw feedback naar onze redacteur.

DOI: 10.1126 / science.caredit.a0700021