Blauwe vinvissen worden getroffen door schepen

Mensen jagen niet langer op blauwe vinvissen, maar we hebben een nieuwe manier gevonden om de bedreigde walvisachtigen in gevaar te brengen: ze in ploegen met onze schepen. Na het gebruik van satellieten om 171 blauwe vinvissen te volgen die gedurende een periode van 15 jaar tijd doorbrengen aan de westkust van Amerika, hebben wetenschappers walvis-schip botsingen gevingerd als een mogelijke reden waarom het aantal populaties van blauwe walvissen laag is gebleven, ondanks internationale bescherming.

De 171 achtervolgde walvissen zijn leden van wat bekend staat als de oostelijke Noord-Pacifische bevolking, die ongeveer 2500 individuen omvat. (Er zijn wereldwijd ongeveer 10.000 blauwe vinvissen.) Het is een verbazingwekkende en ongekende steekproefgrootte; er is niets dergelijks voor andere soorten walvissen, zegt Phillip Clapham, een bioloog van walvisachtigen bij het National Marine Mammal Laboratory in Seattle, Washington, die niet bij de studie betrokken was.

De studie begon in 1993 nadat Bruce Mate, een bioloog van walvisachtigen aan het Marine Mammal Institute (MMI) van Oregon State University in Newport, methoden ontwikkelde voor het bevestigen van satellietlabels aan de ruggen van grote baleinwalvissen. De onderzoekers naderen een walvis in een stijve opblaasbare boot en zetten vervolgens een tag in die is ontworpen voor implantatie in walvisachtigen van gemodificeerde kruisbogen of persluchtkanonnen, gericht op een gebied in de buurt van de rugvin van het dier. Van deze baleinwalvissen zijn de blues ( Balaenoptera musculus ) de grootste; inderdaad, ze zijn het grootste dier ooit om te leven (zelfs de zwaarste dinosaurussen verslaan), met enkele van de wezens die 30 meter lang zijn en 170 ton wegen. Ondanks hun grote omvang was er echter weinig bekend over hun bereik of bewegingen.

Blauwe walvissen begonnen in de vroege jaren negentig te pronken met Californië, zegt Ladd Irvine, een onderzoek naar walvisachtigen ook bij MMI en de hoofdauteur van de nieuwe studie. Maar we hadden geen idee waar ze vandaan kwamen of waar ze gingen fokken, of zelfs hun aantallen op dat moment.

Mate, Irvine en hun collega's begonnen die lege plekken in te vullen door blauwe walvissen aan de kust van Californië te taggen en hun bewegingen te volgen. Ze waren ook benieuwd waarom er niet meer blauwe vinvissen waren, omdat de populaties van andere soorten baleinwalvissen dramatisch zijn toegenomen sinds de International Whaling Commission de industriële jacht op sommige walvissoorten in 1966 verbood.

In vergelijking met andere grote walvissen die in hetzelfde gebied wonen, lijkt de populatie blauwe vinvissen niet met hetzelfde percentage te zijn toegenomen, zegt Monica DeAngelis, een zeezoogdierbioloog bij de National Oceanic and Atmospheric National n s (NOAA s) van de vereniging in Long Beach, Californië, die samenwerkten met de auteurs van de krant aan dit project. Bultruggen in de Noordelijke Stille Oceaan, bijvoorbeeld, tellen nu ongeveer 20.000, een stijging ten opzichte van 1400 sinds het verbod.

Om meer te weten te komen over de bewegingen van de blauwe vinvissen, hebben de onderzoekers enkele tags geprogrammeerd om locatiegegevens dagelijks of om de dag te verzenden; andere walvissen waren voorzien van tags die de eerste 90 dagen elke dag werden uitgezonden en schakelden vervolgens om de andere dag over totdat de batterijen van de tags leeg waren. Tags geïmplanteerd door kruisboog duurden gemiddeld 58 dagen; degenen die werden ingezet met de luchtpistoolmethode bleven gemiddeld 85 dagen tikken. Een walvislabel bleef stralende gegevens gedurende een opmerkelijke periode van 504 dagen doorgeven.

De teams analyse van de gemerkte walvisachtigen bewegingen, meldde vandaag in PLoS ONE, toonde aan dat ze trouw elke zomer terug te keren naar de rijken, opwelling zones uit Santa Barbara en San Francisco dat de massa's van krill produceren, hun belangrijkste prooi . Maar deze zelfde gebieden worden ook doorkruist door grote scheepvaartroutes, met schepen die van en naar de drukke havens van Los Angeles en San Francisco varen.

It s is een ongelukkig toeval, zegt Irvine. Gedurende een periode van 2 weken in 2007 werden bijvoorbeeld ten minste drie blauwe vinvissen gedood door schepen die hen aanvielen nabij de Kanaaleilanden van Californië. (Twee andere blauwe vinviskarkassen werden gespot tijdens dezelfde 2 weken, maar de wetenschappers konden ze niet bestuderen.) "Dat zorgde ervoor dat iedereen zei: 'Whoa, '" zegt Irvine, die herinnert aan het zien van de verwonding aan een van de doden walvissen. "Het had een enorm hematoom van wat duidelijk een enorm, bot trauma was."

De wetenschappers weten niet hoeveel van de oostelijke noordelijke Pacifische blauwe vinvissen worden getroffen door schepen. ("Sommige schepen zijn zo groot dat ze misschien niet eens weten dat ze een walvis hebben getroffen, " zegt Irvine.) En ze kunnen nog steeds niet zeggen of dergelijke stakingen de belangrijkste factor zijn om het bevolkingsaantal van de walvisachtigen laag te houden. "Het helpt op zijn minst niet", zegt Irvine. En omdat de oostelijke Noord-Pacifische populatie de best bestudeerde populatie blauwe vinvissen is, vermoeden wetenschappers dat de walvissen elders aan schipbotsingen lijden. "De realiteit is ... scheepsaanvallen zijn een wereldwijde bedreiging voor deze soort, " schrijft DeAngelis in een e-mail.

Gelukkig is er een model voor verbetering. In de Bay of Fundy aan de Atlantische kust van Noord-Amerika vormden dodelijke scheepsaanvallen een soortgelijk probleem voor rechtwalvissen in de jaren negentig. Toen, 11 jaar geleden, verhuisde de maritieme industrie daar één belangrijke scheepvaartroute en stemde ermee in om schepen met lagere snelheden in en uit te voeren - wat vooral effectief was, zegt Clapham. "Snelheidsbeperkingen geven walvissen de tijd om uit de weg te gaan." De veranderingen verminderden de kans dat schepen de bedreigde walvissen aanvallen met ongeveer 80%.

In dit geval zeggen de onderzoekers dat scheepvaartroutes in de buurt van de Kanaaleilanden en voor de kust van San Francisco moeten worden verplaatst om de aanvaringen te beëindigen. Ze bevelen aan om de routes door het Santa Barbara-kanaal te veranderen tijdens het hoogtepunt van het voedingsseizoen van de walvissen, van juli tot oktober, en de noordelijke scheepvaartroute van en naar de havens van San Francisco Bay tussen augustus en november te sluiten. En hoewel dergelijke veranderingen niet gemakkelijk worden aangebracht, zet NOAA een eerste stap. Het zal een evaluatie uitvoeren - op basis van deze studie - van de bijzonder drukke scheepvaartroutes voor de kust van Zuid-Californië en overleg plegen met de verschillende belanghebbenden over een 'plan dat voor iedereen voordelig zou zijn', zegt Irvine. Hij wijst er immers op dat een schip dat een walvis raakt die maar liefst 25 olifanten weegt ook niet goed is voor het schip.