Miljardair technoloog beschuldigt NASA asteroïde missie van slechte statistieken

Nathan Myhrvold ex Microsoft miljardair, patentaccumulator, dinosaurus-nerd en bekende moleculair gastronomist heeft een nieuwe obsessie: asteroïden. De CEO van Bellevue, Washingtonbased Intellectual Ventures zegt dat wetenschappers met behulp van een prominente NASA ruimtetelescoop fundamentele fouten in hun beoordeling van de grootte van meer dan 157.000 asteroïden ze hebben waargenomen hebben gemaakt.

In een artikel dat op 22 mei in de e-print repository van arXiv.org is geplaatst, richt Myhrvold zich op de Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), een ruimtetelescoop die in 2009 is gelanceerd en een vervolgmissie NEOWISE, die samen zijn verantwoordelijk voor de ontdekking van meer asteroïden dan enig ander observatorium. Toch zegt Myhrvold dat de artikelen van de WISE en NEOWISE teams vol zitten met statistische fouten. Geen van hun resultaten kan worden gerepliceerd, vertelt hij Science Insider. Ik heb de ene onregelmatigheid na de andere gevonden

In een paper uit 2011 beweren de WISE- en NEOWISE-teams dat ze de diameter van asteroïden met een nauwkeurigheid van beter dan 10% bepalen. Maar Myhrvold zegt dat ze fouten hebben gemaakt, zoals het negeren van de foutmarge die is geïntroduceerd bij het extrapoleren van een kleine steekproef naar een hele populatie. Ze hebben ook verwaarloosd om de wet van Kirchhoff op thermische straling op te nemen in hun thermische modellen van de asteroïden. Op basis van zijn eigen modellen zegt Myhrvold dat fouten in de asteroïde diameters op basis van WISE-gegevens 30% moeten zijn. In sommige gevallen lopen de groottefouten op tot 300%. Asteroïden zijn variabeler dan we dachten, zegt hij. Hij heeft de krant ter beoordeling voorgelegd aan het tijdschrift Icarus .

De WISE- en NEOWISE-teams staan ​​bij hun resultaten en zeggen dat de kritiek van Myhrvold moet worden afgewezen. Voor elke fout die ik in zijn artikel heb gevonden, zou ik rijk zijn als ik een premie kreeg, zegt Ned Wright, de hoofdonderzoeker voor WISE aan de Universiteit van Californië, Los Angeles. Wright zegt dat de gegevens van WISE zeer goed overeenkomen met twee andere infrarood telescopen, AKARI en IRAS. Om erachter te komen hoe nauwkeurig die infraroodgegevens de grootte van een asteroïde bepalen, moeten wetenschappers ze kalibreren met radarwaarnemingen, andere waarnemingen wanneer asteroïden voor verre sterren passeren en waarnemingen van ruimtevaartuigen van dichtbij. Wanneer ze dat doen, zegt Wright, eindigen de groottefouten van WISE op ongeveer 15%.

Amy Mainzer, de hoofdonderzoeker voor NEOWISE in het Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië, wijst op enkele specifieke Goofs in het onderzoek van Myhrvold. In één formule verwart hij de diameter voor de straal, zei ze in een verklaring. Ons team heeft de krant nu al vele maanden in verschillende versies gezien en we hebben geprobeerd de auteur op problemen te wijzen, zegt ze. Wij hebben sterk aangemoedigd dat het papier wordt voorgelegd aan een tijdschrift en beoordeeld door vakgenoten. In plaats daarvan bracht hij het uit zonder peer review.

Myhrvold antwoordt dat hij de fouten herstelt, die volgens hem cosmetisch zijn en niets veranderen aan de strekking van zijn kritiek. Hij zegt dat de NEOWISE-wetenschappers defensief zijn, omdat velen betrokken zijn bij een voorstel voor een toekomstige telescoop met asteroïdenjacht, NEOCam, een van de vijf finalisten in het Discovery-programma van NASA. “Ze zijn klaar voor dit NEOCam-ding en ze zijn bang dat het er slecht uitziet. En het ziet er slecht uit, "zegt hij.

Dit is niet de eerste keer dat Myhrvold een doorn in het oog van wetenschappers is geweest. In 2013 ontdekte hij fouten in studies naar de groeisnelheid van dinosauriërs. Hij zegt dat zijn buitenstaander, de amateurstatus hem de pot laat roeren op manieren die insiders niet kunnen.

Myhrvold is al sinds 1980 geïnteresseerd in dinosaurussen en asteroïden, toen hij afstudeerde natuurkunde aan de Princeton University en een toespraak hoorde over de asteroïde impacttheorie van Alvarez. Vorig jaar zei hij dat hij werd benaderd door de B612-stichting - die op zoek was naar een eigen gefinancierde ruimtetelescoop op asteroïdenjacht. "Ze kwamen me zien in de hoop dat ik ze geld zou geven of zou voorstellen aan mijn rijke vrienden, " zegt hij. Hij gaf B612 geen geld, maar hij begon de relatieve verdiensten van de verschillende projecten te beoordelen: B612's voorgestelde Sentinel-telescoop; NEOCam; en de Large Synoptic Survey Telescope, een grondtelescoop in aanbouw in Chili. "Elk project had verschillende aannames, daarom heeft elk project simulaties die beweren dat die van hen de beste is."

Na die beoordeling, die vorig jaar werd gepubliceerd, raakte Myhrvold geïnteresseerd in de WISE- en NEOWISE-gegevens en bleef hij dingen vinden om te onderzoeken. "Ik ben gewoon heel koppig geworden, " zegt hij.

Wright zegt dat zijn team geen computercodes van Myhrvold heeft, "dus we weten niet waarom hij het verpest." Maar Wright merkte archly op dat Myhrvold ooit bij Microsoft heeft gewerkt, dus "is gedeeltelijk verantwoordelijk voor veel slechte software."