Evenwicht tussen professionele aspiraties met familie

John Apergis-Schoute (Credit: John en Annemieke Apergis-Schoute)

Vanwege de schaarste aan academische posities in de wetenschap staan ​​ambitieuze wetenschappers onder druk om op het hoogst mogelijke niveau te presteren. Helaas vallen de beslissende jaren voor wetenschapscarrières samen met de belangrijkste vruchtbare jaren, waardoor veel wetenschappers het krijgen van kinderen uitstellen totdat ze een veilige positie hebben bereikt. Het effect op vrouwen - die vanwege hardnekkige sociale conventies nog steeds de belangrijkste verzorgers zijn - is bijzonder ingrijpend, maar mannen die volledig betrokken willen zijn bij de opvoeding van hun kinderen, worden ook getroffen.

Hoewel veel paren met twee carrières zich richten op de uitdagingen en nadelen van een dergelijke regeling, werkt het goed voor de familie Apergis-Schoute.

John Apergis-Schoute, een Grieks-Amerikaanse postdoctorale fellow in neurowetenschappen die momenteel samen met zijn vrouw aan de Universiteit van Cambridge in het Verenigd Koninkrijk werkt, is zich net zo goed bewust van de druk op de arbeidsmarkt. Maar Apergis-Schoute, die twee dochters had tijdens zijn Ph.D., is vastbesloten om een ​​volledig betrokken ouder te blijven. Hij heeft zijn evenwicht tussen werk en privéleven meer naar het gezin toe gebracht dan veel wetenschappers (vooral mannen) toegeven. Om echt een succesvolle neurowetenschapper te zijn, "moet je je leven eraan wijden, maar ik had niet het gevoel dat ik die capaciteit had omdat ik het leuk vond om met mijn gezin te zijn", zegt Apergis-Schoute, die 36 jaar oud is. "Ik wilde geen vader worden die op een dag wakker werd toen mijn kinderen 18 jaar oud waren en zeiden: 'Waar is hun jeugd gebleven?' "

Toen ze ouder werden, zorgden Apergis-Schoute en zijn neurowetenschapper om de beurt voor de kinderen, waardoor ze elkaar de flexibiliteit gaven die nodig was om zowel werk als opvoedingsverplichtingen aan te kunnen. Apergis-Schoute heeft zijn organisatievaardigheden aangescherpt en zijn aandacht in het lab verscherpt. In de loop van zijn opleiding heeft hij ontdekt wat zijn sterke punten zijn als wetenschapper en vond hij een niche waar ze goed kunnen worden gebruikt. Hij heeft een ontspannen houding aangenomen ten opzichte van zijn loopbaanontwikkeling, in de hoop ooit een hoogleraarschap te bereiken, maar voelt zich gelukkig in zijn huidige positie als postdoctorale fellow.

Het belang van leren

Apergis-Schoute werd geboren in de Verenigde Staten in een traditionele Griekse familie die hem sterk aanmoedigde om een ​​carrière in de rechten of geneeskunde na te streven. Maar toen hij aan de New York University (NYU) studeerde in biologie en psychologie - hij was officieel in première - verleidde de neurowetenschap hem. De tijd doorgebracht in het lab van neurowetenschapper Joseph LeDoux inspireerde hem om een ​​onderzoekscarrière na te streven. Hij overtuigde zijn ouders dat "omdat ik ervan genoot, ik de potentie had om er goed in te worden en mogelijk in de toekomst in staat te zijn om mezelf te onderhouden", zegt hij.

Nadat hij in 1998 afstudeerde, bleef hij nog 4 jaar in het LeDoux-laboratorium werken en verkende hij neurale netwerken in de amygdala die het leren van angst bemiddelen. Hij conditioneerde ratten om een ​​specifieke toon te associëren met een milde elektrische schok en registreerde vervolgens de activiteit van afzonderlijke neuronen terwijl de dieren bevroor bij het horen van de toon. Het werk werd gepubliceerd in Nature Neuroscience .

Ph.D's en luiers

Apergis-Schoute ontmoette zijn toekomstige vrouw, Annemieke, in het LeDoux-lab; ze was uit Holland gekomen om haar masterproef te doen. Ze besloten samen om neurowetenschappen Ph.Ds na te streven, zij met LeDoux en Elizabeth Phelps op NYU en hij met Denis Par op Rutgers University in Newark, New Jersey, een korte pendeldienst van New York City.

In het Par -laboratorium onderzocht Apergis-Schoute de mechanismen die betrokken zijn bij de verwerking en overdracht van mnemonische informatie gemedieerd door de perirhinale cortex. Met behulp van elektrofysiologische methoden in functionele connectiviteitsstudies ontdekte hij dat de amygdala een dergelijke overdracht mogelijk maakt door de perirhinale cortex te laten reageren op inkomende neocorticale impulsen. Maar "zijn belangrijkste prestatie", zegt Par, was zijn demonstratie dat de hersenschors langeafstandsremmende neuronen bevat en niet alleen cellen met een lokaal circuit. Dit was "een volledige afwijking van het typische model van corticale anatomie."

Ph.D. van Apergis-Schoute werk leverde vier papieren op. "Hij heeft veel bereikt", zegt Paré. Hij heeft een ongewone aanleg voor het leren van technieken en "is een mooie mix van vaardigheden, focus, organisatie en geluk, " zijn Ph.D. adviseur voegt toe. En toch: "Ik ben ervan overtuigd dat hij ... nog meer had kunnen bereiken als hij geen ouder was geweest."

Apergis-Schoute en zijn vrouw hadden hun twee dochters, nu 6 en 4 jaar oud, terwijl beiden op de graduate school zaten. Met de steun van hun adviseurs en hulp van de ouders van Apergis-Schoute hielden ze hun schema's flexibel en dekten ze elkaar als ouders wanneer de ander op het werk moest zijn. "We hebben de relatie en de zorg op een zeer gezonde manier in evenwicht gebracht", zegt hij.

Apergis-Schoute studeerde af in juni 2007 en bleef daarna nog 7 maanden in het lab. Daarna nam hij afscheid om voor de kinderen te zorgen terwijl zijn vrouw haar Ph.D. afrondde. Hij en zijn vrouw hadden al postdocs in het Verenigd Koninkrijk beveiligd, 'dus we hadden wat beveiliging', zegt hij. Tijdens zijn ouderschapsverlof won hij een International Research Fellowship van de US National Science Foundation, die hij had aangevraagd tijdens zijn werk in het laboratorium van Paré, en voltooide ook het co-schrijven van een Nature- paper.


Met dank: John en Annemieke Apergis-Schoute John en Annemieke Apergis-Schoute met hun twee dochters.

Passies passen

In 2008 trad Apergis-Schoute toe tot het lab van Simon Schultz aan het Imperial College London om te werken aan het coderen van visuele stimuli in specifieke patronen van neuronale activiteit. Hun aanpak omvatte informatie-theorie, opname van neuronenpopulaties en beeldvormingstechnieken. "John heeft ons echt geholpen om elektrofysiologie met meerdere elektroden in gebruik te nemen", schrijft Schultz in een e-mail aan Science Careers. Schultz prijst de no-nonsense, systematische benadering van experimenten van zijn voormalige postdoc. Het rekengedeelte was volledig nieuw; Apergis-Schoute werd "in het diepe afgezet", merkt Schultz op, maar hij "overleefde het bewonderenswaardig".

Maar het onderzoek was meer kwantitatief dan Apergis-Schoute ideaal vond, en het dagelijkse woon-werkverkeer vanuit Cambridge, waar zijn vrouw postdocking en het hele gezin woonde, betekende dat hij net op tijd thuiskwam om de kinderen naar bed te brengen. Dus ging hij na 7 maanden naar Cambridge om met Stephen Williams te werken bij het Medical Research Council Laboratory of Molecular Biology. Hij bleef werken aan de visuele cortex, maar hij kwam terug op functionele connectiviteitsstudies en elektrofysiologische methoden zoals die hij tijdens zijn Ph.D. had gebruikt.

Ongeveer een jaar later verliet Williams Cambridge en kwam Apergis-Schoute weer op de markt. Hij besloot het drukke veld van corticale circuits te verlaten en in plaats daarvan functionele connectiviteitsstudies te doen naar de grotendeels onontgonnen laterale hypothalamus. Hij ging werken met Denis Burdakov op de afdeling farmacologie van de Universiteit van Cambridge, waar hij sindsdien de functionele interacties tussen de laterale hypothalamus en de amygdala heeft bekeken. Het doel is om het verband tussen slaap, voedingsgedrag en emoties op te helderen. Een Dorothy Hodgkin Fellowship van de Royal Society geeft hem de flexibiliteit om in deeltijd te werken of een loopbaanonderbreking te nemen, mocht dat nodig zijn, terwijl hij wetenschappelijke onafhankelijkheid nastreeft. Zijn vrouw werkt met Trevor Robbins van het Behavioral and Clinical Neuroscience Institute van de universiteit en kijkt naar de uitvoerende controle van de prefrontale cortex en hoe prefrontale disfunctie verband houdt met psychiatrische stoornissen zoals angst, depressie en schizofrenie.

Een filosofie van werk en privé

Apergis-Schoute zegt dat hij en zijn vrouw een benadering van evenwicht tussen werk en privéleven delen. Tot nu toe zijn hun salarissen voldoende geweest om van te leven, terwijl het gezin korte reizen naar het buitenland kon maken, waar ze al hun tijd samen konden doorbrengen. Hoewel veel paren met twee carrières zich richten op de uitdagingen en nadelen van een dergelijke regeling, werkt het goed voor de familie Apergis-Schoute. "De druk wordt op veel manieren gebufferd, want als ik die toelage niet krijg, kunnen we nog steeds leven van het salaris van Annemieke en moeten de meisjes natuurlijk niet naar de kinderopvang gaan ... en vice versa."

Hij is zich terdege bewust van het loopbaangerelateerde risico dat hij neemt door de nadruk te leggen op familie en kwaliteit van leven. "Ik kan geen late nachten in het lab doorbrengen. Ik kan niet naar huis komen en 10 artikelen lezen en gewoon concurreren met mensen die dat soort vrijheid hebben", zegt hij. "Daarom, ... leg ik niet de druk op mezelf dat ik professor ga worden aan de Universiteit van Cambridge." Het zou leuk zijn om een ​​dergelijke positie te bereiken, zegt hij, maar hij is tevreden met zijn huidige situatie, en vooral zijn huidige werkomgeving, waar hij veel vrijheid geniet.

Per saldo vindt Apergis-Schoute dat hij van deze keuzes heeft geprofiteerd. Wanneer er minder druk is om productief te zijn, "biedt het meer creatieve input. ... In veel gevallen lijdt de wetenschap omdat mensen overdreven gedreven zijn en ze onbewust het wetenschappelijke proces dwingen", zegt Apergis-Schoute. "Ik kan de druk begrijpen, maar mensen moeten niet denken dat het onmogelijk is om een ​​evenwicht te vinden tussen gezin en werk en te genieten van wat natuurlijk kan worden: een vruchtbare wetenschappelijke carrière met een leuk gezinsleven."