Verbazing, scepsis begroeten fossielen die beweerden de dinosaurus-dodende asteroïde impact te registreren

Vissen werden opgeveegd in modder en zand in de nasleep van een grote golf aangewakkerd door de Chicxulub-impact, zeggen paleontologen. Tegenwoordig liggen hun fossielen door elkaar op een locatie in North Dakota.

Robert DePalma

Verbazing, scepsis begroeten fossielen die beweerden de dinosaurus-dodende asteroïde impact te registreren

Van Colin BarrasApr. 1, 2019, 10:50 uur

Een fossielenlocatie in Noord-Dakota registreert een verbluffend gedetailleerd beeld van de verwoestende minuten nadat een asteroïde ongeveer 66 miljoen jaar geleden op de aarde was geslagen, beweert een groep paleontologen deze week in een krant. Geologen hebben getheoretiseerd dat de impact, in de buurt van wat nu de stad Chicxulub is op het Yucat -schiereiland van Mexico, een rol speelde in het massale uitsterven aan het einde van het Krijt, toen alle dinosauriërs (behalve vogels) en veel ander leven op aarde verdween.

Als het team, geleid door Robert DePalma, een afgestudeerde student paleontologie aan de Universiteit van Kansas in Lawrence, gelijk heeft, heeft het een record van apocalyptische vernietiging op 3000 kilometer van Chicxulub ontdekt. Op de site, Tanis genaamd, zeggen de onderzoekers dat ze het chaotische puin hebben ontdekt dat achterbleef toen tsunamilike golven een riviervallei opwierpen. Opgesloten in het puin is een warboel van fossielen, waaronder zoetwatersteur die blijkbaar tot de dood verslikte op glasachtige deeltjes die uit de lucht regenden vanuit de vuurbal opgestuwd door de impact.

Dat is het eerste bewijs ooit van de interactie tussen het leven op de laatste dag van het Krijt en de impactgebeurtenis, zegt teamlid Phillip Manning, een paleontoloog aan de Universiteit van Manchester in het Verenigd Koninkrijk. De aanbetaling kan ook enkele van de sterkste bewijzen tot nu toe opleveren dat nonbird-dinosaurussen nog steeds floreerden op de impactdag.

Outropten zoals [dit] zijn de redenen waarom velen van ons zich aangetrokken voelen tot de geologie, zegt David Kring, een geoloog aan het Lunar and Planetary Institute in Houston, Texas, die geen lid was van het onderzoeksteam . Die paar meter rots registreren de woede van de Chicxulub-impact en de verwoesting die het veroorzaakte. Maar niet iedereen heeft de vondst volledig omarmd, misschien gedeeltelijk omdat het voor het eerst vorige week in de wereld werd aangekondigd in een artikel in De New Yorker. Het artikel, in de Proceedings van de National Academy of Sciences (PNAS), bevat niet alle wetenschappelijke claims die in het verhaal van The New Yorker worden genoemd, inclusief dat er talloze dinosauriërs en vissen op de site zijn begraven.

Ik hoop dat dit allemaal legitiem is I ben nog niet 100% overtuigd, zegt Thomas Tobin, een geoloog aan de Universiteit van Alabama in Tuscaloosa. Tobin zegt dat het PNAS-papier vol zit met details uit paleontologie, sedimentologie, geochemie en meer. Niemand is expert in al die onderwerpen, zegt hij, dus het zal een paar maanden duren voordat de onderzoeksgemeenschap de bevindingen verwerkt en evalueert of ze dergelijke buitengewone conclusies ondersteunen.

Extra fossielen, waaronder deze prachtig bewaarde vissenstaart, zijn gevonden op de Tanis-site in North Dakota.

Robert DePalma

In de vroege jaren tachtig leidde de ontdekking van een kleilaag rijk aan iridium, een element gevonden in meteorieten, helemaal aan het einde van het rotsrecord van het Krijt op locaties over de hele wereld onderzoekers ertoe om een ​​asteroïde te verbinden met het einde van de massa-uitsterving in het Krijt. Een schat aan ander bewijsmateriaal heeft de meeste onderzoekers ervan overtuigd dat de impact een rol speelde bij het uitsterven. Maar niemand heeft direct bewijs gevonden voor de dodelijke gevolgen ervan.

Het team van DePalma zegt dat het doden in forensisch detail is vastgelegd in de 1, 3-meter dikke Tanis-afzetting, waarvan het zegt dat het binnen een paar uur is gevormd, beginnend misschien 13 minuten na de botsing. Hoewel visfossielen normaal gesproken horizontaal worden afgezet, worden viskarkassen en boomstammen willekeurig bewaard, sommige in bijna verticale oriëntaties, wat suggereert dat ze waren gevangen in een grote hoeveelheid modder en zand dat bijna onmiddellijk werd gedumpt. De modder en het zand zijn bezaaid met glazen bollen - veel gevangen in de kieuwen van de vis - isotopisch gedateerd tot 65, 8 miljoen jaar geleden. Ze vormden vermoedelijk druppeltjes gesmolten gesteente die in de atmosfeer op de inslagplaats werden gelanceerd, die afkoelden en stolden toen ze terug naar de aarde zakten. Een laag van 2 centimeter dik, rijk aan veelbetekenende iridium, bedekt de afzetting.

Tanis bevond zich destijds aan een rivier die mogelijk in de ondiepe zee is gedraineerd en veel van wat nu de oostelijke en zuidelijke Verenigde Staten beslaat. Het team van DePalma beweert dat toen seismische golven van de verre impact Tanis minuten later bereikten, het schudden 10-meter golven opwekte die uit de zee de riviervallei opwierpen, sediment dumpen en zowel zee- als zoetwaterorganismen daar. Zulke golven worden seiches genoemd: de Tohoku-aardbeving in 2011 in de buurt van Japan veroorzaakte 1, 5 meter hoge seiches in Noorse fjorden op 8000 kilometer afstand.

DePalma en zijn collega's werken sinds 2012 bij Tanis. "Robert is nauwgezet, borderline-archeologisch in zijn opgraving", zegt Manning, die vanaf het begin bij Tanis heeft gewerkt.

Maar anderen twijfelen aan DePalma's interpretaties. "Het vastleggen van het evenement in zo veel details is behoorlijk opmerkelijk", geeft Blair Schoene, een geoloog aan de Princeton University, toe, maar hij zegt dat de site niet definitief bewijst dat het impactevenement de exclusieve trigger was voor het massale uitsterven. Schoene en enkele anderen geloven dat de onrust in het milieu, veroorzaakt door grootschalige vulkanische activiteit in het huidige Midden-India, zelfs vóór de impact zijn tol heeft geëist.

Robert DePalma (rechts) en Walter Alvarez (links) op de Tanis-site in North Dakota

Robert DePalma

Andere geologen zeggen dat ze geen achterdocht kunnen wekken over DePalma zelf, die, samen met zijn Ph.D. werk, is ook curator in het Palm Beach Museum of Natural History in Wellington, Florida. Zijn reputatie leed toen hij en zijn collega's in 2015 een nieuw soort dinosaurus beschreven met de naam Dakotaraptor, gevonden op een site in de buurt van Tanis. Anderen wezen er later op dat het gereconstrueerde skelet een bot bevat dat echt tot een schildpad behoorde; DePalma en zijn collega's brachten een correctie uit.

DePalma kan volgens The New Yorker ook enkele normen van paleontologie schenden door rechten te behouden om zijn specimens te controleren, zelfs nadat ze zijn opgenomen in universitaire en museumcollecties. Naar verluidt helpt hij zijn veldwerk te financieren door replica's van zijn vondsten aan particuliere verzamelaars te verkopen. Zijn lijn tussen commercieel en academisch werk is niet zo duidelijk als voor andere mensen, zegt een geoloog die vroeg om niet genoemd te worden. DePalma reageerde niet op een e-mailverzoek voor een interview.

Manning wijst erop dat alle fossielen die in het PNAS-artikel zijn beschreven, zijn gedeponeerd in erkende collecties en beschikbaar zijn voor andere onderzoekers om te bestuderen. Het spijt me dat mensen zo snel een studie afbreken, zegt hij. Dat sommige concurrenten Robert in een negatief daglicht hebben gesteld, is jammer en oneerlijk, zegt een andere co-auteur, Mark Richards, een geofysicus aan de Universiteit van Californië, Berkeley.

Manning bevestigt geruchten dat het onderzoek aanvankelijk werd ingediend bij een tijdschrift met een hogere impactfactor voordat het werd geaccepteerd bij PNAS. Hij zegt dat de recensenten voor het spraakmakende tijdschrift verzoeken hebben gedaan die onredelijk waren voor een paper waarin alleen de ontdekking en eerste analyse van Tanis wordt geschetst. Na een tijdje besloten we dat het geen goede route was om naar beneden te gaan, zegt hij. De paper keurde peer review bij PNAS binnen ongeveer 4 maanden goed.

Nog meer artikelen over Tanis zijn nu in voorbereiding, zegt Manning, en hij verwacht dat ze de dinosaurusfossielen zullen beschrijven die worden vermeld in het artikel in The New Yorker. De auteur, Douglas Preston, die van de vondst van DePalma in 2013 hoorde, schrijft dat het team van DePalma dinosaurusbotten heeft gevonden die verstrikt zijn geraakt in de 1, 3 meter dikke afzetting, sommige zo hoog in de volgorde dat DePalma vermoedt dat de karkassen waren drijvend in het kokende water. Een dergelijke conclusie kan het beste bewijs tot nu toe opleveren dat ten minste sommige dinosauriërs leefden om getuige te zijn van de asteroïde impact. Maar slechts één dinosaurusbot wordt besproken in het PNAS- onderzoek en het wordt vermeld in een aanvullend document in plaats van in het papier zelf. Dat connect stoort Steve Brusatte, een paleontoloog aan de Universiteit van Edinburgh. Ik hoop alleen dat dit niet te gesensensationaliseerd is.

Tot een paar jaar geleden hadden sommige onderzoekers vermoed dat de laatste dinosauriërs duizenden jaren vóór de ramp waren verdwenen. Als Tanis alles is wat het beweert te zijn, kan dat debat en vele anderen over deze gedenkwaardige dag in de geschiedenis van de aarde voorbij zijn.