In heel Italië verzamelen onderzoekers zich om de wetenschap te verdedigen

Bergopwaartse strijd. Wetenschappers hielden een flitsende menigte op de Spaanse Trappen in Rome.

Italië Unita per la corretta informazione wetenschappelijka

Toeristen die zaterdag de beroemde Spaanse Trappen in Rome bezochten, werden getrakteerd op een ongewoon schouwspel: ongeveer 30 onderzoekers kwamen plotseling opdagen, vouwen banners en plakkaten in verschillende talen uit en stonden enkele minuten roerloos op de trappen. Hun flitsende menigte maakte deel uit van een ongekende reeks evenementen in heel Italië om te protesteren tegen wat volgens de organisatoren een niet-wetenschappelijke houding in Italië is en wijdverspreide "verkeerde informatie" over wetenschap in de media.

Het evenement van zaterdag, Italy United voor Correct Scientific Information, werd georganiseerd door jonge onderzoekers in reactie op een aanval op een dierenfaciliteit aan de Universiteit van Milaan in april, waarbij dierenrechtenactivisten muizen en konijnen lieten losbarsten en experimenten verwoesten. Ongeveer 300 onderzoekers hadden al op 1 juni in Italië aangetoond om dierproeven te verdedigen; de nieuwe protesten, waaronder flash mobs en conferenties in 15 steden, waren breder gericht. "We willen laten zien dat we niet in een ivoren toren leven", zegt organisator Dario Padovan, een bioloog aan de Universiteit van Triëst. "We zijn niet bang om ons onderzoek te verdedigen en begrijpen de noodzaak om het correct te communiceren."

Uit de berichtgeving over de aanval van april bleek opnieuw dat in Italië belangrijke wetenschappelijke onderwerpen "vaak op een oppervlakkige of zelfs verkeerde manier worden aangepakt en gerapporteerd", zegt Federico Baglioni, een van de organisatoren van de evenementen van zaterdag. Eerdere voorbeelden waren de overtuiging van Italiaanse onderzoekers voor hun falen om te waarschuwen voor het risico van een dodelijke aardbeving in L'Aquila en het recente debat over de Stamina Foundation, die stamceltherapieën aanbiedt die volgens veel wetenschappers niet wetenschappelijk bewezen zijn. In dergelijke debatten hebben Italiaanse media de neiging zich te concentreren op de emotionele kant van het verhaal en zich niet te verdiepen in de wetenschappelijke feiten, zegt Baglioni.

"Ik denk niet dat de anti-wetenschappelijke trend een Italiaanse afwijking is", zegt Paolo Bianco, stamcelbioloog aan de universiteit La Sapienza in Rome en een van de sprekers tijdens het evenement van die stad. Protesten tegen dierenrechten zijn bijvoorbeeld in veel landen luidruchtiger geworden. "Wat waar is, is dat ons land nooit een wetenschappelijke cultuur heeft gehad", zegt Bianco.

De organisatoren waren bang dat de protesten van zaterdag gewelddadige reacties zouden kunnen veroorzaken. In Triëst werd een geplande bijeenkomst in een boekhandel op het laatste moment verplaatst naar een andere locatie nadat de eigenaren bedreigende brieven en e-mails hadden ontvangen. In Milaan en Turijn waren politieagenten in burger in het publiek, klaar om in te grijpen indien nodig. "Het was de eerste keer in mijn leven dat ik een dergelijk wetenschappelijk evenement moest begeleiden, begeleid door de politie", zegt Daniela Ovadia, een wetenschapsschrijver die werd uitgenodigd om het evenement in Milaan te modereren.

Maar de dag ging zonder incidenten voorbij. In plaats daarvan waren er 'extreem stimulerende en interactieve discussies met het publiek', zegt Baglioni. Tot ongenoegen van de onderzoekers besteedden de Italiaanse media echter geen aandacht aan hun evenementen. Integendeel: de enige demonstratie die het nieuws haalde, was een sit-in door dierenrechtenactivisten in Milaan die parallel waren georganiseerd.