Zijn dinosaurusfossielen mineralen Het Hooggerechtshof van Montana zal de zaak met hoge inzet beslissen

De overblijfselen van twee "duellerende dinosaurussen" hebben een eigendomsconflict aangewakkerd dat juridisch precedent zou kunnen scheppen.

BHIGR 2013

Zijn dinosaurusfossielen mineralen Het Hooggerechtshof van Montana zal de zaak met hoge inzet beslissen

Door Jeremy P. Jacobs, E&E News Jul. 10, 2019, 11:10 AM

Oorspronkelijk uitgegeven door E&E News

Ongerepte dinosaurusfossielen die in Montana zijn ontdekt, hebben geleid tot een geschil over eigendomsrechten dat paleontologen als een asteroïde heeft getroffen.

De rechtszaak, nu aan het Hooggerechtshof van Montana, betreft wie enkele van de grootste fossiele vondsten in de vorige eeuw bezit, waaronder twee dinosaurussen die in een gevecht zijn opgesloten en een zeldzaam compleet Tyrannosaurus rex- skelet.

Ze zijn miljoenen waard en paleontologen zeggen dat een uitspraak van het federale hof van beroep "fundamentele en buitengewone gevolgen zou hebben voor het gedrag van de wetenschap met betrekking tot de geschiedenis van het leven op aarde".

De zaak hangt af van een ogenschijnlijk eenvoudige vraag: worden fossielen volgens de staatswet van Montana beschouwd als 'mineralen'?

In Montana worden de rechten op een mineraal landgoed vaak gescheiden van de oppervlakterechten. Historisch gezien zijn fossielen beschouwd als onderdeel van het oppervlaktegebied.

Dat leek allemaal te veranderen afgelopen november, toen het 9e Amerikaanse Circuit Court of Appeals de zijde van de eigenaren van de minerale rechten van een ranch koos waar de fossielen werden gevonden.

De heerser stuurde schokgolven door de paleontologiewereld en dreigde de manier waarop fossiele jagers al tientallen jaren opereren te verdraaien.

Het zou het zoeken naar fossielen extreem ingewikkeld maken, zei David Polly, een voormalige president van de Society of Vertebrate Paleontology, gevestigd in Bethesda, Maryland, omdat paleontologen beide oppervlakte-eigendommen zouden moeten navigeren om naar de opgraving te komen en minerale eigendom van een perceel. Vaak zijn minerale rechten moeilijk te vinden en wisselen vaak van eigenaar tussen grote bedrijven.

Meer verontrustend, zei hij, zou vragen kunnen oproepen over het eigendom van fossielen die zich momenteel in musea bevinden.

"In principe had het die kunnen openen voor hoc-uitdagingen", zei Polly. "Als die uit de collecties zouden verdwijnen, zou dat een ramp zijn."

Polly's groep, evenals verschillende musea in het hele land, raakten betrokken na die uitspraak van het 9e circuit. Ze namen Gary Guzy in dienst, de voormalige raadsman van het voormalige Witte Huisraad voor de milieukwaliteit en de milieubescherming.

Nu hebben ze het 9e circuit in San Francisco overtuigd om de remmen te pompen. Het heeft de zaak voorgelegd aan het Hooggerechtshof van Montana, waar het later dit jaar zal worden behandeld.

Guzy, die nu werkt voor de firma Covington & Burling LLP in Washington, DC, zei dat zijn klanten zich snel bewust waren van de reikwijdte van het besluit van het 9e circuit.

"Wat duidelijk leek, was dat wat altijd werd afgebeeld als een contractueel contract met een particuliere partij en een bijna eigendomsgeschil, echt belangrijke implicaties had voor het paleontologische beroep, " zei hij, "en de reeks instellingen die betrokken zijn bij het bevorderen van de kennis van de geschiedenis van het leven op aarde. "

"Grootste paleontologische vondst van deze eeuw"

De Hell Creek Formation, die delen van Montana, de Dakota's en Wyoming overspant, is zo'n 66 miljoen jaar geleden een van 's werelds meest bestudeerde gebieden voor aanwijzingen in het leven.

Binnen de formatie bevindt zich een stuk land in Garfield County, Montana, dat voorheen eigendom was van George Severson.

Rond 1983 huurden Mary Ann en Lige Murray het land van Severson en werkten het als ranchers. In de daaropvolgende jaren droeg Severson delen van het land over aan de Murrays en zijn twee zonen - Jerry en Bo Severson.

In 2005 kwamen de zonen van Severson overeen om de oppervlakterechten aan de Murrays te verkopen met behoud van veel van de minerale rechten.

De waarde van die rechten escaleerde snel.

Kort na de verkoop vonden de Murrays en een amateur-fossielenjager, Clayton Phipps, op hun eigendom een ​​moederlode van fossielen - een 'spike-cluster', zoals het in de paleontologie bekend staat.

In 2006 ontdekten ze complete fossielen van twee dinosaurussen die lijken te hebben gevochten toen ze stierven.

De Murrays noemden de fossielen snel de "Dueling Dinosaurs, " en het wetenschappelijke belang van de fossielen is moeilijk te overschatten, zei paleontoloog Peter Larson, president van het Black Hills Institute of Geological Research in Hill City, South Dakota.

"De Duellering Dinosaurussen zijn waarschijnlijk de grootste paleontologische vondst van deze eeuw, " zei Larson, die de fossielen heeft gezien en met de Murrays heeft gesproken.

Larson legde uit waarom zo'n vondst zo zeldzaam is. De dinosauriërs lijken te hebben gevochten op een zandbank in het midden van een rivier. Er gebeurde iets - waarschijnlijk een aardbeving - die het zand onder hen vloeibaar maakte, ze naar beneden zoog en hun skeletten bewaarde.

"Het is een ongerept verslag van een interactie tussen een prooidier en een roofdier, " zei hij, eraan toevoegend dat zij de meest ongerepte complete dinosaurussen waren die ooit in het gebied zijn gevonden.

Het volgende jaar werd een triceratops-voet gevonden en vervolgens in 2011 een triceratops-schedel.

Toen kwam misschien het pièce de résistance. In 2013 werd een complete T. rex ontdekt op het terrein. De "Murray T. rex " wordt beschouwd als een van de slechts een dozijn die ooit in een dergelijke staat is gevonden.

Een "bizarre" uitspraak

Toen de Seversons op de hoogte kwamen van de vondsten, probeerden ze snel eigenaar te worden van de fossielen, waaronder de T. rex, die de Murrays probeerden te verkopen aan een Nederlands museum voor enkele miljoenen dollars.

De Murrays hebben een rechtszaak aangespannen om een ​​verklaring te krijgen dat de fossielen van hen waren omdat ze de oppervlakterechten op het land bezaten.

Een districtsrechtbank koos de kant van de Murrays, waardoor de Seversons in beroep gingen bij het 9e Circuit.

Daar, in een kleurrijke mening, koos het hof de kant van de Seversons.

"Er was eens, op een plek die nu Montana wordt genoemd, dinosaurussen door het land", schreef Eduardo Robreno, een senior districtsrechter uit Pennsylvania die op aanwijzing in het paneel zat.

"Op een noodlottige dag, ongeveer 66 miljoen jaar geleden, twee van dergelijke wezens, een 22-voet lange theropod en een 28-voet lange ceratopsian, die zich bezighouden met dodelijke gevechten. Hoewel de geschiedenis de omstandigheden rond deze ontmoeting niet heeft vastgelegd, de overblijfselen van deze Krijt soorten, met elkaar verbonden in gevechten, werden begraven onder een stapel zandsteen. Dat was toen ... dit is het nu. "

De 2-1 uitspraak koos de kant van de Seversons en zei dat ze "de argumenten beter hebben" ( E&E News PM, 6 november 2018).

Lawyers for the Murrays weigerde commentaar te geven en zei dat hun klanten niet met de media praten. De advocaten van de Seversons zeiden dat hun cliënten op reis waren en niet konden worden bereikt.

De uitspraak leidde tot aanzienlijke handwringing in de paleontologische gemeenschap, zei Larson van het Black Hills Institute en noemde de beslissing van het 9e circuit een 'echt bizarre uitspraak'.

Al snel wogen enkele van de belangrijkste spelers in het veld, waaronder de 2.200 leden tellende Society of Vertebrate Paleontology, het Field Museum of Natural History in Chicago en het Museum of the Rockies.

Samen met een Montana-eigendomsrechtengroep steunden ze de Murrays in gerechtelijke documenten toen ze de rechtbank vroegen om de zaak opnieuw te bekijken of naar het Montana Supreme Court te sturen.

"De beslissing van het panel legt buitengewone onzekerheid op aan wetenschappers en het publiek, " schreven ze, en het kan "de titel destabiliseren van talloze belangrijke fossielen in academische, museum- en privécollecties over de hele wereld ... die deze fossielen mogelijk blootstellen aan eigendomsuitdagingen door houders van minerale daden van Montana. "

Het 9e Circuit nam de ongebruikelijke stap om de repetitie toe te kennen, hun eerdere beslissing te verlaten en de vraag vervolgens aan het Montana Supreme Court te bestraffen - een goed teken voor de Murrays.

"Gezien de frequentie van verdeeld eigendom van Montana-oppervlakten en minerale landgoederen, en dat Montana enorme afzettingen van waardevolle gewervelde fossiele specimens bezit, is de kwestie aanzienlijk en breed toepasbaar, " schreef de rechtbank.

"Daarom, na het overwegen van deze factoren, en in de geest van comity en federalisme, oefenen we onze discretie uit om deze vraag aan het Hooggerechtshof van Montana te certificeren."

Andere aspecten van het geschil lijken ook de weg van Murrays te doorbreken.

In april voerde Montana een wet uit die stelt dat "fossielen geen mineralen zijn en dat fossielen tot het oppervlaktegebied behoren."

De wet is echter niet van toepassing op bestaande geschillen, hoewel de zaak "Dueling Dinos" waarschijnlijk de enige bestaande kwestie in zijn soort is.

"Je kunt altijd aannames doen en rechtbanken kunnen doen wat ze willen, " zei Larson. "Maar het lijkt erop dat onze kant in een goede positie is."

Herdrukt van Greenwire met toestemming van E&E News. Copyright 2019. E&E biedt essentieel nieuws voor energie- en milieuprofessionals op www.eenews.net

Gerelateerde verhalen:

Niet verkocht! Flop 'Dueling Dinos' op een veiling (november 2013)

Verkoop van het fossielenbestand van Amerika (januari 2014)

  • Lees verder...