Archeologie, natuuronderzoek kan deuk voelen van nieuwe snelwegrekening

Grote rekening. Door de Senaat aangenomen wetgeving zou de komende 2 jaar 109 miljard dollar toestaan ​​voor snelwegen en andere doorvoerprojecten.

Amerikaans ministerie van transport

Minder geld, meer concurrentie. Dat is waar archeologen, natuurbiologen en wetlands-wetenschappers die financiering hebben gekregen van een weinig bekend transportprogramma te maken krijgen met krimpende federale steun als een massale snelwegrekening goedgekeurd door de Amerikaanse senaat wet wordt. Maar de rekening bevat ook potentieel forse financiering voor reguliere transportonderzoekers.

Met een stem van 74 tot 22 heeft de Senaat gisteren de maatregel van $ 109 miljard goedgekeurd, die de overheidsuitgaven voor belangrijke snelweg- en doorvoerprojecten opnieuw autoriseert voor 2 jaar. Het machtigt de overheid om maximaal $ 400 miljoen per jaar te besteden aan onderzoeks- en onderwijsactiviteiten op het gebied van transport, waaronder $ 70 miljoen per jaar aan universitaire onderzoekscentra. Maar het wetsvoorstel reorganiseert en verlaagt ook de middelen voor een "transportverbeteringsprogramma" dat sinds 1992 meer dan $ 50 miljoen heeft geïnvesteerd in archeologie- en milieuonderzoeksprojecten.

Vorig jaar had een aantal Republikeinse senatoren voorgesteld om het Transport Enhancements Program (TEP) te elimineren of terug te schalen, waarbij staten 10% van bepaalde federale transportfondsen moeten besteden aan verbeteringsprojecten. Dat kunnen 12 soorten activiteiten zijn, waaronder het bouwen van trottoirs en fietspaden, het verfraaien van wegen en het opslaan van historische locaties of het bouwen van transportmusea. Staten kunnen ook 'archeologische planning en onderzoek' en 'milieubeheersing' financieren, inclusief inspanningen om te voorkomen dat verkeer dieren in het wild doodt en om wetlands te behouden.

In de praktijk is ongeveer 2% van de totale transportbudgetten naar verbeteringen gegaan, een bedrag dat sinds 1992 ongeveer $ 12 miljard bedroeg. Ongeveer 75% van die fondsen werd besteed aan wandel- en fietspaden, waarbij projecten voor milieu en archeologie minder dan 1% kregen elk. Toch is TEP-geld belangrijk geweest voor die dun gefinancierde velden. Het heeft bijgedragen aan de financiering van ongeveer 200 archeologieprojecten, en enkele honderden natuurgerelateerde projecten, waaronder de bouw van tunnels waarmee dieren veilig drukke wegen kunnen oversteken.

Critici van TEP hadden betoogd dat de overheid deze projecten niet langer in moeilijke economische tijden kon veroorloven, maar een meerderheid van de Senaat was het daar niet mee eens. Wetgevers hebben het programma echter aanzienlijk geherstructureerd en verkleind in de nieuwe Senaatswetgeving, die officieel bekend staat als Moving Ahead for Progress in the 21st Century (MAP-21).

MAP-21 pleit voor het consolideren van TEP met verschillende andere programma's in een account voor "aanvullende activiteiten", en geeft staten en gemeenten meer zeggenschap over de uitgaven. Het stelt de totale financiering voor de nieuwe account op $ 833 miljoen, wat ongeveer $ 313 miljoen minder is dan het niveau van 2010. MAP-21 elimineert verschillende categorieën van TEP-financiering - waaronder musea - maar vergroot de subsidiabiliteit van bepaalde soorten wetlands-projecten. In de praktijk betekenen de veranderingen dat meer kandidaat-projecten kunnen concurreren om een ​​kleinere pool van fondsen.

De actie gaat nu naar de Tweede Kamer, die tot nu toe geen overeenstemming heeft bereikt over de versie van het wetsvoorstel. Een optie, waar sommige senatoren op aandringen, is dat het Huis het wetsvoorstel van de Senaat overneemt, waardoor het pad naar de definitieve doorgang wordt versoepeld en door de president wordt ondertekend. Huiswetgevers staan ​​onder toenemende druk om snel te handelen, aangezien de huidige snelwegrekening eind maart afloopt.