ANALYSE: Kunnen wetenschappers een basis leggen voor fundamenteel onderzoek?

Wanneer academici pleiten voor meer Amerikaanse overheidsuitgaven voor fundamenteel onderzoek, halen ze meestal statistieken uit die aantonen dat onderzoek een te grote rol heeft gespeeld bij het stimuleren van economische ontwikkeling. Die cijfers kunnen andere wetenschappers aanspreken, maar tot op heden is die aanpak niet bijzonder effectief geweest bij het winnen van beleidsmakers in Washington. Bart Gordon geeft de voorkeur aan de Peyton-index.

Er zijn twee manieren waarop we kunnen concurreren met de rest van de wereld, legt Gordon uit, de voormalige voorzitter van de wetenschapscommissie van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden. Als we concurreren op lonen, die minder dan $ 2 per dag zijn voor de helft van de mensen in de wereld, zal de levensstandaard voor de generatie van mijn 13-jarige dochter drastisch worden verlaagd. Of we kunnen investeren in onderzoek en innovatie

Gordon verwees naar zijn dochter, Peyton, tijdens een persconferentie deze week over een nieuw rapport van de American Academy of Arts & Sciences. Het beveelt een enorme verhoging van de federale uitgaven aan, evenals veranderingen in de Amerikaanse onderzoeksonderneming die het efficiënter zullen maken. De titel, Restoring the Foundation: The Vital Role of Research in Preserving the American Dream, is bedoeld om het verband te benadrukken tussen onderzoek en de toekomstige welvaart van het land. Maar de optiek van het evenement stond haaks op die toekomstgerichte boodschap.

Op 65-jarige leeftijd was Gordon de jongste van de zeven mensen - allemaal blanke mannen om op te starten - die in het programma verscheen. En hoewel ze allemaal spraken over een betere toekomst voor het land, bracht hun fysieke uiterlijk een andere boodschap over, namelijk dat de beste dagen van Amerika achter haar liggen. De homogene demografie leek ook niet op zijn plaats voor een rapport dat pleit voor een meer divers wetenschappelijk personeelsbestand.

Jonathan Fanton, de nieuwe president van de academie, gaf na het evenement toe dat hij zich zorgen maakte over de leeftijd en het gebrek aan diversiteit van degenen die de boodschap van het rapport brachten. "Ik realiseer me hoe het eruit ziet", zei de 70-jarige historicus. "Het is iets dat we moeten aanpakken."

De optica interfereert ook met een ander belangrijk punt van het rapport: dat onderzoek deel uitmaakt van de samenleving en dat wetenschappers uit alle lagen van de bevolking kunnen komen. "Het publiek denkt nog steeds dat onderzoek iets is dat gedaan wordt door een oude man in een witte jas die alleen in een laboratorium werkt", zegt Norman Augustine, een ingenieur en voormalig CEO van Lockheed Martin, die op 79-jarige leeftijd de commissie co-voorzit de 76-jarige Neal Lane, een voormalige presidentiële wetenschapsadviseur en natuurkunde professor aan de Rice University. "We moeten dat beeld wissen en vervangen door het idee dat wetenschappers uit alle lagen van het leven kunnen komen."

Hoe meer onderzoek wordt gezien als los van de dagelijkse behoeften van de samenleving, zegt Augustinus, hoe moeilijker het zal zijn om politieke steun te krijgen voor de verhoogde federale investering die in het rapport wordt aanbevolen. "Je kunt niet als vanzelfsprekend aannemen dat mensen denken dat [meer onderzoek] het juiste is om te doen, " zegt Gordon. "Je moet er een gezicht op zetten."

Al bijna tien jaar is Peyton dat gezicht. Ze was pas 4 jaar oud toen Gordon zich bij drie wetgevers van beide partijen voegde en de Amerikaanse nationale academies vroeg om de 10 belangrijkste stappen te beschrijven die de federale overheid zou moeten nemen om de Amerikaanse wetenschap te versterken. Het antwoord, in een rapport genaamd Rising Above the Gathering Storm door een panel dat Augustinus voorzat, benadrukte het belang van onderzoek en wetenschappelijk onderwijs.

Gordon haalde zijn dochter herhaaldelijk aan in openbare evenementen en toonde de bevindingen van het rapport, wat impliceert dat haar toekomstige welzijn in de handen van Amerikaanse beleidsmakers lag. Veel van de aanbevelingen van het rapport waren belichaamd in de America COMPETES Act, een wetsvoorstel dat in 2007 door de wetenschapscommissie van Gordon is binnengekomen. Ondanks aanzienlijke republikeinse oppositie, leidde hij in 2010 een verlenging van 3 jaar door.

Het was een bekroning voor Gordon, een democraat uit Tennessee die na 26 jaar in 2010 met pensioen ging en nu lobbyist is bij het advocatenkantoor van K&L Gates in Washington, DC. Maar sindsdien is er veel veranderd. "Ik verwacht niet openhartig dat het Congres opstaat en dit rapport groet, " vertelde hij het publiek tijdens het evenement van dinsdag, eraan toevoegend dat het niet alleen is omdat de Republikeinen nu het Huis controleren.

"Er zijn veel leden die geloven dat er geen rol is weggelegd voor de federale overheid om te investeren in R&D, " merkte Gordon op. “Als er winst te maken is, zeggen ze, dan zal de particuliere sector dit nastreven. Anderen geven misschien de voorkeur aan een klein beetje basisonderzoek. Dan zijn er veel van onze landgenoten die geloven dat onderzoek belangrijk is. Maar ze zeggen dat er andere, meer dringende prioriteiten zijn, zoals het voeden van kinderen. '

Gegeven dat bereik in houdingen, vindt Gordon de beste gok van de gemeenschap om niet te proberen individuele wetgevers te winnen, maar eerder om een ​​nationaal kiesdistrict voor het idee op te bouwen. "Ik hoop dat je enkele kampioenen kunt vinden en vervolgens het comitéproces kunt gebruiken om deze ideeën uit te werken", zegt hij. “Maar om grote veranderingen aan te brengen, is er een nationaal referendum voor nodig. En presidentsverkiezingen zijn nationale referenda. '

“Onze uitdaging is om de details te nemen, er andere aan toe te voegen, ze door te laten via alle [wetenschappelijke en professionele] organisaties en vervolgens betrokken te raken bij de presidentsverkiezingen. Als dat gebeurt, denk ik dat het Congres begint te bewegen .

Dus de vraag komt neer: kan de gemeenschap het laten gebeuren voordat Peyton afstudeert?