Een onwaarschijnlijke redder voor de kustecosystemen van Californië: zwevende zeeotters

Monterey Bay Aquarium

Een onwaarschijnlijke redder voor de kustecosystemen van Californië: zwevende zeeotters

Door Eva FrederickSep. 23, 2019, 16:25 uur

Gestrande of wees baby-zeeotters hebben een nieuw leven gekregen - en een missie: herstel van beschadigde ecosystemen langs de kust van Californië.

Zeeotters zijn een hoeksteen in hun inheemse kustomgevingen. Ze jagen op kleine herbivore zeedieren zoals zee-egels, die kunnen leiden tot meer kelp en gezonder zeegras in een gebied. Maar nadat in de 19e en 20e eeuw op jacht is gegaan naar hun vacht tot bijna uitsterven, worstelt de otterpopulatie langs de kust van Californië nog steeds. Het herstellen van populaties is echter niet zo eenvoudig als het binnenbrengen van nieuwe otters. De dieren hebben vaak een sterke band met hun huizen en sommige verplaatste otters hebben reizen van meer dan 100 kilometer gemaakt om terug te keren naar hun geboorteplaats.

Om dit probleem op te lossen, hebben wetenschappers van het Monterey Bay Aquarium in Californië het draagmoederprogramma voor zeeotters in 2002 opgezet. Tot nu toe hebben ze 37 gestrande of zwevende otters gered, waarvan velen aan uitdroging of onderkoeling leden. De onderzoekers plaatsten de pups bij draagmoeders - gevangen vrouwelijke otters in het aquarium - totdat ze volledig hersteld waren. Toen de pups 6 maanden tot 1 jaar oud waren (de typische leeftijd waarop een otter wordt gespeend), lieten de onderzoekers ze los in Elkhorn Slough (hierboven weergegeven), een getijdenmoerasland ongeveer 1, 5 uur ten zuiden van San Francisco, Californië. Omdat de weesotters heel jong waren toen ze werden gered, hadden ze geen sterke banden met hun thuisreeksen en bloeiden ze het meest in de nieuwe omgeving, melden de onderzoekers vandaag in Oryx – The International Journal of Conservation.

Computermodellen toonden aan dat de populaties exponentieel waren toegenomen dankzij de nieuwe otters en de natuurlijke migratie van otters uit andere gemeenschappen. De modellen suggereerden dat de draagmoeder-otters en hun nakomelingen verantwoordelijk waren voor meer dan 50% van de populatiegroei gedurende de studieperiode. Terwijl de otterpopulatie groeide, bloeiden zeegras en andere inheemse soorten. De onderzoekers zeggen dat soortgelijke inspanningen kunnen helpen om aangetaste ecosystemen langs de kust van Californië te herstellen - en aquariums gevuld te houden met schattige otterpups.