Amerika's eerste visser heeft 11.500 jaar geleden Alaska-zalm in zakken gedaan

Als je denkt dat de meeste vissen na 3 dagen stinken, probeer dan 11.500 jaar: dat is de leeftijd van zalmbotten die archeologen hebben ontdekt op de Upward Sun River-site, een van de oudste menselijke nederzettingen van Alaska. Ze zeggen dat de gekookte botten het eerste duidelijke bewijs vormen van het vissen op zalm onder de vroegste Amerikanen, Paleoindians, die meer dan 13.000 jaar geleden vanuit Siberië naar Alaska overstaken over de Bering Land Bridge. De bevinding, die vandaag online is gepubliceerd in de Proceedings van de National Academy of Sciences, helpt het idee te ontkrachten dat de eerste vissers van Amerika voornamelijk afhankelijk waren van big game for food. Het verklaart ook hoe ze erin zijn geslaagd om te overleven in een Arctische omgeving in de ijstijd en zich aan te passen aan het leven op een nieuw continent.

Tegenwoordig is zalm een ​​nietje voor inheemse Alaskanen, maar bewijs voor de oorsprong van zalmvissen is moeilijk te vinden. Gereedschap voor het vissen op hout en touw breekt snel af, net als zalmbotten. En tot voor kort hadden de meeste onderzoekers niet het soort zorgvuldige opgraving gedaan die nodig was om kwetsbare visskeletten te ontdekken. Maar voortbouwend op recent werk dat suggereert dat jacht op groot wild slechts een onderdeel was van een strategie met een breed spectrum bij de eerste mensen in Amerika, zijn onderzoekers begonnen met het zoeken naar andere overblijfselen. Deze omvatten wezens zoals trekvogels, kleine zoogdieren en zalm die deel zouden hebben uitgemaakt van een meer seizoensgebonden dieet. Archeologische vindplaatsen in de regio Beringstraat inclusief Siberië ondersteunen dit idee, zegt John Hoffecker, een universiteit van Colorado, Boulder, archeoloog die gespecialiseerd is in de regio.

Maar het vinden van oude zalmresten is een uitdaging geweest. Het s moeilijk om oude vissen te vangen vanwege de aard van visgraten re kleine, fragiele botten, zegt Carrin Halffman, een biologische antropoloog aan de Universiteit van Alaska (UA ), Fairbanks en de hoofdauteur van de nieuwe studie. En als archeologen visresten aantreffen, zegt ze, is het moeilijk om te weten wat voor soort vis het was. Terwijl het team probeerde te achterhalen hoe de mensen bij Upward Sun River de hulpbronnen van de nabijgelegen Tanana-rivier gebruikten, groeven ze zorgvuldig delen van de site uit en zochten ze grond door fijnmazige schermen. In dezelfde vuurplaats waar ze de begraven overblijfselen van twee baby's vonden, ontdekten ze de zalmbeenderen. Halffman en haar team analyseerden DNA in een stuk ongekookt visbot en ontdekten dat het zalm was ( Oncorhynchus keta ), een forse vis die 5 tot 10 kilogram weegt en ongeveer 60 centimeter lang wordt. Duizenden chum zalm zwemmen nog elke zomer de Tanana rivier op om te paaien, en de run blijft een centraal cultureel evenement voor de inheemse Athabascan-mensen die er vandaag wonen.

Maar zou de vondst bewijs kunnen zijn voor het begin van dit jaarlijkse ritueel? Het was mogelijk dat de zalm geen deel uitmaakte van de jaarlijkse migratie van zout naar zoet water, maar in plaats daarvan zoetwatervissen die hun hele leven in de rivier leefden. Om dit uit te vinden, analyseerde Halffman koolstof- en stikstofisotopen in de visgraten. Omdat verschillende versies van de twee elementen beide met verschillende gewichten in verschillende concentraties in zeewater en zoet water worden aangetroffen, wordt die samenstelling weerspiegeld in de visgraten. De botten die Halffman analyseerde, hadden hogere verhoudingen van zwaardere koolstof- en stikstofisotopen, wat betekent dat de vis in de oceaan had geleefd en tijdens een kuitloop moet zijn gevangen. Wat we bekijken is waarschijnlijk het begin van het gebruik van zalm, ”zegt Ben Potter, een archeoloog bij UA Fairbanks, en een co-auteur van de studie.

De ontdekking versterkt het beeld van Paleoindians als generalisten die een verscheidenheid aan voedsel aten, zegt Hoffecker. "Ik denk niet dat het mogelijk was voor mensen om deze omgevingen te bezetten zonder dit brede dieet en zonder dit soort high-tech economie, " zegt hij. Herb Maschner, een Arctisch archeoloog aan de Universiteit van Zuid-Florida in Tampa, is het daarmee eens en zegt dat de zorgvuldige opgravingsmethoden en -analyses een goed voorbeeld zijn van wat archeologen moeten doen om vragen te beantwoorden over oude mensen die in centraal Alaska wonen, waar de omstandigheden voor het behoud botten en artefacten zijn "berucht" slecht.

Potter en de andere onderzoekers zijn al bezig met het beantwoorden van andere vragen. Uiteindelijk zeggen ze dat de overvloed aan zalm en de mogelijkheid om vis op te slaan de inheemse bevolking van de Pacific Northwest in staat heeft zich te vestigen in grote permanente dorpen, een levensstijl die meestal landbouw vereist. Het team vermoedt dat zalmvissen in de loop van de tijd belangrijker werd naarmate big game schaarser werd in centraal Alaska, een idee dat ze hopen te testen met verdere opgravingen. Voorlopig is er weinig bekend over zalmvisserij in de periode tussen 11.500 en 1000 jaar geleden, maar Upward Sun River geeft het onderzoeksteam een ​​begin. Potter zegt: "Je hebt dat begin nodig om te zien hoe het einde tot stand is gekomen."