Alle pillen van de president

Toen Abraham Lincoln de natie leidde tijdens de burgeroorlog, leek hij gecomponeerd en waardig. Dat is ver verwijderd van het Lincoln van eerdere jaren - toen hij gevoelig was voor stemmingswisselingen, uitbarstingen van woede, slapeloosheid en vergeetachtigheid. Onderzoekers theoretiseren nu dat Lincoln jarenlang werd vergiftigd door met kwik beladen pillen die hij gebruikte voor depressie.

Norbert Hirschhorn, een gepensioneerde arts en medisch historicus in New York City, zegt dat zijn interesse gewekt was toen hij een Gore Vidal-essay uit 1993 las waarin Lincoln's wetspartner citeerde dat Lincoln "blauwe massa at". "Dat kietelde iets van mijn medische schoolopleiding", zegt hij. Blauwe massa was een medicijn dat gewoonlijk wordt voorgeschreven voor de behandeling van "hypochondrie, " een vage term die melancholie omvatte. Het bevatte kwik waarvan werd aangenomen dat het de lever ten goede kwam door de opbouw van "zwarte gal" tegen te gaan. Hirschhorn zegt dat Lincoln al in 1841, op 32-jarige leeftijd, met de pillen is begonnen, toen hij diep depressief werd nadat hij en Mary Todd hun verloving hadden verbroken.

Om te zien hoe giftig blauwe massa was, hebben Hirschhorn en collega's de pillen nagebouwd uit een recept uit de 19e eeuw waarin wordt opgeroepen tot kwik, zoethoutwortel, rozenwater, honing, suiker en dode rozenblaadjes. Ze hebben de ingrediënten samengesteld met een ouderwetse vijzel en stamper en de pillen op een 19e-eeuwse pillentegel gerold. Zoals ze in het zomernummer van Perspectives in Biology and Medicine melden, zou Lincoln bij een dosering van twee tot drie pillen per dag ongeveer 9000 keer meer kwik hebben ingenomen dan het Environmental Protection Agency veilig acht.

Naar verluidt stopte Lincoln met het innemen van de pillen 5 maanden in zijn presidentschap omdat hij zei dat ze hem "dwongen". Kwikvergiftiging is omkeerbaar en zijn vreemde gedrag is verdwenen, wat waarschijnlijk de loop van de geschiedenis heeft veranderd, zegt Hirschhorn. Maar er is geen manier om te verifiëren dat Lincoln kwikvergiftiging had, zegt hij, omdat er geen haarmonsters zijn uit de jaren dat hij de pillen nam.

"Wat dit kan betekenen voor een evaluatie van de prestaties van Lincoln is verbijsterend", zegt Lincoln-historicus Robert Johannsen aan de Universiteit van Illinois, Urbana-Champaign. Vanaf nu kan 'geen enkele studie van Lincoln die geen rekening houdt met zijn kwikvergiftiging compleet zijn'.

Gerelateerde sites

Nieuwssite over Lincoln
Het Lincoln Museum
Environmental Protection Agency informatie over kwikvergiftiging