Een jaar na orkaan Maria hebben wetenschappers op het vasteland de Puerto Ricaanse collega's geholpen zich te herstellen

Verplaatste afgestudeerde student Ana Milena Reyes Ramos heeft gewerkt aan de Universiteit van Wisconsin in Madison.

Elizabeth Gamillo

Een jaar na orkaan Maria hebben wetenschappers op het vasteland de Puerto Ricaanse collega's geholpen zich te herstellen

Door Elizabeth GamilloSep. 4, 2018, 13:45 uur

Het is een cliché om te zeggen dat er een dorp nodig is om een ​​wetenschapper op te leiden. Maar Yoana Guzman Salgado en Ana Milena Reyes Ramos zijn het bewijs dat zo'n mondiaal dorp bestaat en dat het in staat was om binnen enkele dagen na de straffende slag van orkaan Maria naar Puerto Rico afgelopen najaar in actie te komen.

Salgado was net begonnen met het schrijven van haar masterscriptie in de microbiologie en Ramos zat midden in haar proefschrift over bio-engineering aan de Universiteit van Puerto Rico (UPR) in Mayagüez toen Maria op 16 september 2017 toesloeg. Het duurde 40 dagen voordat studenten en faculteit mochten terugkeren naar de campus, waar ook een medische school is gevestigd. Maar de enorme schade door het water, de wind en het verlies van kracht betekende dat het nog lang niet zo normaal was.

Anticiperend hoe lang het herstel zou duren, nam evolutiegeneticus Marta Wayne van de Universiteit van Florida in Gainesville onmiddellijk contact op met haar programmamanager bij de National Science Foundation (NSF) en won goedkeuring voor een aanvullende beurs om maximaal vijf studenten in nood te helpen. Op 28 september 2017 plaatste Wayne een Facebook-bericht waarin studenten op het eiland werden uitgenodigd om te solliciteren.

Salgado was een van de acht afgestudeerde studenten die reageerden, samen met meer dan twee dozijn studenten, en in januari trad ze toe tot het moleculaire biologische laboratorium van Kevin Brown. In mei verhuisde ze naar de Universiteit van Chicago in Illinois, waar celbioloog Jean Greenberg haar de kans gaf om haar analyse van de samenstelling van slib uit een rioolwaterzuiveringsinstallatie en de impact ervan op de plantengroei voort te zetten. (De Universiteit van Chicago heeft institutionele financiering opgezet voor zeven andere afgestudeerde studenten en negen studenten door middel van een orkaanhulpinitiatief in het Centre for the Study of Race, Politics and Culture.)

Naast de NSF-beurs vond Florida institutionele financiering om een ​​tijdelijk toevluchtsoord te bieden voor negen faculteitsleden van UPR Mayagüez, een zuster UPR-campus in Río Piedras en de Universiteit van de Maagdeneilanden in Charlotte Amalie. Een van hen, hoogleraar bio-engineering Maribelle Domenech, is toevallig de adviseur van Ramos. Ze is ook co-hoofdonderzoeker voor een door de NSF gefinancierd Technisch Onderzoekscentrum voor Cell Manufacturing Technologies (CMaT). Het centrum, gevestigd aan het Georgia Institute of Technology in Atlanta, ontving een aanvullende subsidie ​​van $ 300.000 van NSF voor een reeks orkaanherstelinspanningen. Het stelde Domenech in staat om Ramos te plaatsen in het lab van Sean Palecek, een professor in chemische en biologische engineering aan de Universiteit van Wisconsin in Madison, die ook associate director voor onderzoek van CMaT is.

Ramos, die in 2014 vanuit haar geboorteland Colombia naar UPR Mayagüez kwam om te studeren onder Domenech, gebruikt biomaterialen om hartcellen te regenereren. Maar dat werk vereist steriele omstandigheden, die ontbrak nadat Maria toesloeg. (Het chemisch-technische gebouw waarin het laboratorium van Domenech was gehuisvest, herstelde nog steeds van een verwoestende brand die in 2015 had toegeslagen, en de woede van Maria ontketende een nieuwe reeks problemen met betrekking tot klimaatbeheersing en asbest.)

Domenech keerde in december 2017 terug naar UPR Mayagüez, maar Ramos verwacht tot het einde van het jaar in Madison te blijven. Palecek, wiens laboratorium gespecialiseerd is in engineering van menselijke pluripotente stamcellen voor klinische toepassingen, host twee andere Ph.D. studenten van UPR Mayagüez, en is blij een handje te kunnen helpen.

"Puerto Rico is om een ​​aantal redenen een uitdagende plek om wetenschap te doen", zegt hij. "Ze zijn ook geografisch geïsoleerd, dus het is goed om deze partnerschappen te hebben."

Nu terug bij UPR Mayagüez, zegt Salgado dat haar reizen haar hebben geleerd dat wetenschap inderdaad een wereldwijde onderneming is - en welke rol Puerto Rico moet spelen. "Ik realiseerde me dat we niet dezelfde voorwaarden hebben als andere afstudeerders, " zegt ze. “We moeten vechten en meer uitvinden om ons onderzoek vooruit te helpen. Hoewel [UPR Mayagüez] een geweldige instelling is, is er een gebrek aan materialen en apparatuur. ”

Salgado hoopt haar scriptie in februari 2019 te verdedigen. Dan is ze van plan zich aan te melden voor een doctoraatsprogramma aan de Universiteit van Florida of de Universiteit van Chicago.