Een renaissance voor de Russische ruimtewetenschap

MOSKOU— Toen de Russische Mars-96-exploratiemissie uit elkaar brak na de lancering in november 1996, wierp het verlies de Russische ruimtewetenschap op. “We functioneerden nauwelijks. Er was een gevoel van nutteloosheid in de lucht ', zegt Lev Zelenyi, directeur van het Institute of Space Research (IKI) hier. Nu hoopt Rusland die pall met zijn grootste lei van maan- en planetaire missies sinds het begin van de jaren zeventig te verdrijven. Maar bezuinigingen op de begroting dreigen de opwekking van de ruimtewetenschap van de natie terug te slepen naar de aarde.

Gerelateerde inhoud:

  • Rusland: alleen de sterken overleven
    Politiek en begrotingsdruk veranderen de wetenschap in Poetin's Rusland
  • Rusland: Wereldwijde spanningen rile experimentele universiteit
    Gezamenlijk project met het Massachusetts Institute of Technology worstelt om niet-Russische faculteit te behouden, aan de verwachtingen te voldoen
  • Rusland: In de kou
    De Russische overname van de Krim heeft wetenschappers op het strategische schiereiland geïsoleerd

In januari keurde de Russische regering een tienjarenplan goed dat is opgesteld door het Russische ruimteagentschap RosCosmos, dat alles omvat, van bijdragen aan het internationale ruimtestation ISS tot weer- en navigatiesatellieten en verkenning van de menselijke ruimte. Ongeveer 15% van de uitgaven zou gaan naar 'basisfysica in de ruimte', zegt Zelenyi, een plasmafysicus. Maar het plan is aanzienlijk slanker dan verwacht. Nu de kas van de overheid wordt gedrukt door de lage olieprijzen, heeft RosCosmos haar budget voor het tienjarenplan moeten verlagen tot 1, 4 biljoen roebel ($ 20, 5 miljard), vergeleken met de 3, 4 biljoen roebel die het agentschap een jaar geleden vroeg.

Niet-wetenschappelijke delen van het ruimtevaartprogramma hebben het grootste deel van de bezuinigingen moeten dragen, maar ook een hele reeks wetenschappelijke missies lopen gevaar, waaronder de opstanding van het Russische maanprogramma. Rusland is niet meer terug naar de maan sinds de ruimterace met de Verenigde Staten een halve eeuw geleden. De Sovjets scoorden vroeg met de Luna-1-missie - de eerste onbemande sonde die in 1958 in een baan om de maan draaide - en Luna-2, die het eerste ruimtevaartuig werd dat op de maan landde in 1959. “Het was echt een geweldige tijd voor onze wetenschappers, toen we concurreerden met Amerika ', zegt Zelenyi. Maar nadat Amerikaanse astronauten de race naar de maan hadden gewonnen, stuitten de enorm dure Amerikaanse en Sovjet-programma's op stijve tegenwind. De laatste Sovjetmissie uit die periode was Luna-24 in 1976.

De hernieuwde belangstelling van Rusland voor de maan kwam nadat een Russisch instrument in 2009 met NASA's Lunar Reconnaissance Orbiter liftte. Het instrument, een neutronendetector, zag vlekken van ondergronds waterijs. Het Russische leiderschap had de dromen van het op de maan brengen van kosmonauten opnieuw aangewakkerd - en hier was een potentiële bron van water. IKI heeft nu vijf maanmissies gepland van 2018 tot 2025, beginnend met Luna-25, een ruimteschip dat zou landen in de buurt van de zuidpool van de maan. Het Europees Ruimteagentschap (ESA) neemt deel aan de eerste drie missies. Een hoogtepunt is een boor die het ontwerpt voor Luna-27, die een meter in de regolith zou doordringen - de oppervlaktelaag van stof en rotsafval - om monsters te nemen. “We weten niet of de regolith zacht of hard is. Als het verzadigd is met ijs, kan het lijken op boren in beton, ”zegt James Carpenter, ESA's leidende wetenschapper op Luna in Noordwijk, Nederland.

Sommige onderzoekers zijn niet onder de indruk van dat wetenschapsplan. "Dat is allemaal eerder gedaan - in de jaren zeventig", spot een Russische wetenschapper. Timmerman is het daar niet mee eens. "De maan is niet oud, " zegt hij. Alle maanmonsters zijn afkomstig uit een regio die 'niet representatief is voor het geheel. Als je alle wetenschap wilt begrijpen die eerder is gekomen, moet je naar nieuwe plaatsen gaan en monsters nemen. '

Mensen zullen een tijdje niet volgen. De budgettaire ellende van Rusland zal het menselijke verkenningsprogramma vertragen tot voorbij het gestelde doel van de eerste missie in 2025, zegt Zelenyi. Maar hij ontkent geruchten dat Luna-25 zal worden uitgesteld.

A. Cuadra / Science



Twee andere hoekstenen van de Russische ruimtevorming zijn Mars en astrofysica. Phobos-Grunt, de volgende poging van Rusland om de Rode Planeet na Mars-96 te bereiken, bracht slechte herinneringen terug toen het uit elkaar ging na lancering in 2011. Net als Mars-96 eindigde het in een vurige crash in de Stille Oceaan - het onderwerp van ' grappen gemengd met tranen, 'zegt Zelenyi. Maar Rusland werkt samen met Europa op ExoMars, een missie voor twee ruimtevaartuigen. De eerste sonde, ontworpen om te snuiven naar methaan, werd vorige maand gelanceerd en is nu onderweg naar Mars, waardoor een deel van de angel van de eerdere mislukkingen wordt weggewerkt. En IKI en NASA zijn in vroege discussies over een mogelijke gezamenlijke missie naar Venus na 2025.

Als de middelen het toelaten, is de Russische astrofysica ook klaar voor heropleving. Aan dek is SPEKTR-RG, een paar röntgentelescopen die röntgenbronnen zoals zwarte gaten en neutronensterren in kaart zouden brengen. Voor het eerst 25 jaar geleden bedacht, werd het lang uitgestelde project, nu een gezamenlijke inspanning met Duitsland, tweemaal herzien. Het is zelfs nog belangrijker geworden voor astronomen wereldwijd na het mogelijke verlies van de Japanse röntgentelescoop vorige week. “We hebben een niche gevonden en er zal nieuwe fysica zijn, belooft Zelenyi. Lancering is gepland voor september 2017, maar dat kan afglijden, zegt hij.

Hierna komt Gamma-400, een van de meest ambitieuze projecten ter wereld in de komende 10 jaar, verklaart Nikolai Kolachevsky, directeur van het PN Lebedev Physical Institute (LPI) hier. LPI neemt het voortouw in de gamma-telescoop, gepland voor lancering in 2022. Gamma-400 heeft als doel de aard van donkere materie en de oorsprong van extragalactische kosmische stralen te onderzoeken en zal zoeken naar energierijke gammastraaluitbarstingen. Samen met technische hindernissen en budgettaire zorgen, wordt de missie geconfronteerd met de impact van internationale sancties die aan Rusland worden opgelegd voor het annexeren van de Krim. Onderdelen die ook militair worden gebruikt, zoals apparatuur om het ruimtevaartuig tegen straling te beschermen, zijn nu moeilijk aan te schaffen, zegt Kolachevsky.

Budget realiteiten kunnen toch enkele missies op de achtergrond drukken. Maar voor het eerst sinds het uiteenvallen van de Sovjet-Unie, zegt Zelenyi, kunnen Russische ruimtewetenschappers met vertrouwen vooruit kijken. Hoewel wetenschappers veel meer willen hebben dan het land zich kan veroorloven, zegt hij, zal het volgende decennium behoorlijk druk voor ons zijn.