Een remedie voor de plaag van kikkers?

Een van de ergste plagen van kikkers en hun verwanten is Batrachochytrium dendrobatidis (Bd), een dodelijke schimmel die bijna de helft van de amfibiesoorten infecteert, hun huid opeet en hartaanvallen veroorzaakt. Nu toont een studie aan dat een soort kikker kan leren de wijdverspreide schimmel te vermijden en dat twee soorten resistent worden bij herhaalde blootstelling. Hoewel voorlopig, suggereren de bevindingen dat er een manier kan zijn om kwetsbaardere amfibieën te helpen beschermen.

"Als kikkers die worden blootgesteld en genezen daarom worden 'gevaccineerd' tegen Bd, dan heeft deze studie grote implicaties voor het verminderen van Bd-uitbraken in de toekomst en het herstel van kikkerpopulaties die nu in gevangenschap zitten, " schrijft bioloog Kelly Zamudio van Cornell University, die was niet betrokken bij het onderzoek, in een e-mail.

Amfibieën lijden aan vele bedreigingen, waaronder vervuiling en vernietiging van habitats. Het is niet eenvoudig om een ​​uitsterven op Bd vast te pinnen, maar onderzoekers vermoeden dat de schimmel achter de mysterieuze achteruitgang van veel soorten zit.

Om te bestuderen hoe goed kikkers de schimmel kunnen weerstaan, hebben Jason Rohr, een ecoloog aan de Universiteit van Zuid-Florida, Tampa, en collega's experimenten opgezet met twee soorten die gemakkelijk te vangen zijn in Florida, de eikenpad ( Bufo quercicus ) en de Cubaan boomkikker ( Osteopilus septentrionalis ).

Eerst onderzochten ze of eikenpadden konden leren de schimmel te vermijden. Nadat ze een kleine kamer in hun laboratorium hadden opgezet, voegden ze de schimmel aan één kant toe. Toen eiken padden voor het eerst in de kamer werden gezet, brachten ze evenveel tijd aan beide kanten door. Vervolgens verwijderden Rohr en zijn collega's de padden en doodden de schimmel met matige hitte. Toen dezelfde padden terug in de kamer werden geplaatst, waren ze minder geneigd tijd aan de kant met de schimmel door te brengen, wat suggereert dat ze kunnen leren om het te vermijden. Rohr heeft aanvullende experimenten aan de gang om te bepalen hoe de padden de schimmel detecteren, maar hij vermoedt dat contact pijnlijk is als de schimmel aanvalt. "Het kan niet goed voelen om je huid te laten verteren door een enzym."

Andere proeven met beide soorten toonden aan dat bij elke blootstelling aan de schimmel het immuunsysteem van de pad en de kikker hun reactie versterkte. De dieren verdubbelden ruwweg het aantal immuuncellen tegen de vierde keer dat ze de schimmel tegenkwamen. En een groter deel van de amfibieën overleefde: hoewel slechts 20% de eerste blootstelling bereikte, ontsnapte meer dan de helft aan hun vierde gevecht met de schimmel, meldt het team in het nummer van deze week van Nature . Deze bevinding is niet relevant voor eikenpadden en Cubaanse boomkikkers in het wild, omdat het weer warm genoeg is waar ze leven om de schimmel meestal te doden. Maar het zou kunnen helpen verklaren hoe sommige soorten in koudere omgevingen, zoals bergmeren, erin zijn geslaagd om te overleven.

Een intrigerende bevinding is dat blootstelling aan dood Bd ook de weerstand kan verhogen, wat het vooruitzicht op immunisering van zeer gevoelige soorten verhoogt. "Dat is opwindend, " zegt bioloog Karen Lips van de Universiteit van Maryland, College Park, hoewel ze het beschermingsniveau beschouwen als matig. Rohr hoopt te proberen grote hoeveelheden dode Bd aan vijvers toe te voegen om te testen of het de overleving van gevoelige kikkers zal helpen.

Er blijven nog een aantal belangrijke vragen over. Het is niet duidelijk of de weerstand permanent is, of kikkervisjes resistent kunnen worden, of dat het voorkomt bij andere soorten en sterk genoeg zou zijn om ze te redden. En Erica Bree Rosenblum van de Universiteit van Californië, Berkeley, wijst op logistieke uitdagingen om de ontdekking te gebruiken, zoals door een wijdverbreide behandeling van bedreigde populaties. "Ik neig sceptisch te zijn over de vraag of het gemakkelijk zal zijn om de resultaten van laboratoriumstudies te vertalen naar directe conserveringstoepassingen."