Een brug naar onafhankelijkheid

Een rapport van de National Academy of Sciences van maart 2005 riep de National Institutes of Health (NIH) op om een ​​ brug naar onafhankelijkheid te bouwen voor jonge wetenschappers die moeite hebben zich te vestigen als onafhankelijke onderzoekers. Op 27 januari beantwoordde NIH-directeur Elias Zerhouni die oproep door precies zo'n brug te openen, in de vorm van een innovatief subsidieprogramma dat postdocs versnelt naar assistent-hoogleraren en onafhankelijk onderzoek. Het initiatief draagt ​​middelen over van gevestigde programma's in een pool die is gereserveerd voor jonge onderzoekers, met als doel de wetenschap te stimuleren en het meest cruciale en belangrijkste doel voor NIH te bereiken, [dat] is om onafhankelijk onderzoek aan te moedigen door nieuwe onderzoekers vroeg in hun carrière, vertelde Zerhouni verslaggevers tijdens een teleconferentie die ochtend.

Maar Zerhouni maakte ook duidelijk dat slechts een kleine minderheid van de vroege carrière-wetenschappers van het land die metaforische spanwijdte zou kunnen oversteken (vertegenwoordigd op de website van het programma door een poëtische foto van een brede, elegante hangbrug). Voor de overgrote meerderheid van de postdocs - degenen die niet onder het programma pathways vallen - bieden strakkere NIH-budgetten weinig routes naar verbeterde omstandigheden.

Oversteken

De nieuwe Pathway to Independence Awards, ook bekend als K99-R00 awards (of, minder formeel, als K99s ), levert elk van de 150 tot 200 wetenschappers die jaarlijks worden gekozen op de vijf tot bijna $ 1 miljoen over 5 jaar. basis van hun onderzoeksvoorstellen. Aanvragers moeten minder dan 5 jaar postdoctorale ervaring hebben. Zowel burgers als niet-ingezetenen komen in aanmerking, waardoor dit de eerste extramurale K-prijs is voor wetenschappers die geen staatsburgers of permanente inwoners zijn (hoewel internationale postdocs moeten worden aangevraagd vanuit de Verenigde Staten en moeten beschikken over een visum waarmee ze het programma kunnen voltooien). De competitie begint in april, met de eerste beurzen gepland voor het najaar van 2006.

Zie ook:
NIH helpt Postdocs die onafhankelijke onderzoekers willen worden
Science News, 3 februari 2006
Abonnement vereist

Vijf jaar van in wezen gegarandeerde ondersteuning zal de "cruciale overgang" van postdoc naar faculteitslid dekken, zei Zerhouni tijdens de teleconferentie, terwijl awardees "de laatste stap van afhankelijk [onderzoek] en de eerste stap van een onafhankelijke onderzoekscarrière zetten." Tijdens de eerste 2 jaar van de prijs, ontvangers ontvangen tot $ 90.000 per jaar, inclusief indirecte kosten, om te werken als mentor-onderzoekers in de laboratoria van senior onderzoekers terwijl ze op zoek zijn naar facultaire posities. Wanneer deze zachtaardige postdocs landassistent professorships - zoals de meesten ongetwijfeld zullen doen - duiken ze in een NIH-telefooncel en verschijnen ze als machtige, volwaardige, gefinancierde PI's met hun opleidingsbeurzen omgezet in onafhankelijke onderzoeksprijzen ter waarde van maximaal $ 249.000 per jaar (inclusief terugbetaling van faciliteiten en administratieve kosten) voor elk van de volgende 3 jaar.

De dollars zullen 'draagbaar' zijn, 'voegde Zerhouni eraan toe, ' de wetenschappers vrijlatend om te kunnen onderhandelen bij de beste instelling die ze kunnen vinden. 'De prijzen, zei hij, stellen de nieuwe onderzoekers in staat om' risico's te nemen 'in hun onderzoek en' zullen ze zeer aantrekkelijk maken voor instellingen. ”Jonge wetenschappers die hun eerste facultaire banen beginnen” zullen nu in staat zijn om over ruimte en andere middelen te onderhandelen op gelijke basis met alle andere awardee. ”Inderdaad voorspelde Zerhouni dat de prijzen instellingen zouden moeten aanmoedigen om te creëren nieuwe posities om deze begaafde - en flush - jonge onderzoekers aan te trekken.

Een hele reeks postdocs met een cool miljoen al in de hand zal het proces van het zoeken naar banen veranderen, zegt John Lipscomb, professor in biochemie aan de Universiteit van Minnesota, Twin Cities. Deze aanvragers hoeven niet langer te vrezen voor het nu cruciale krijtgesprek, 'een groot deel van het sollicitatiegesprek', waarin ze potentiële werkgevers proberen te overtuigen dat subsidiegevers hen en hun ideeën financierbaar zullen beoordelen. Het vooraf verzekeren van geld is ook "een voordeel voor de school omdat ze kunnen zien wat een persoon echt kan doen" zonder een duur risico te nemen voor een onderzoeker die uiteindelijk geen financiering kan winnen.

Een ander belangrijk pluspunt is dat "het in handen krijgen van universitair docenten studenten zou aanmoedigen om in de wetenschap te komen", zegt Lipscomb. In plaats van het ontmoedigende spektakel van gefrustreerde postdocs die niet verder kunnen en verwoede universitaire docenten die worstelen om een ​​eerste beurs te winnen, zien studenten jonge wetenschappers aan het begin van hun carrière al hun eigen ideeën nastreven in hun eigen labs.

Toch voegt Lipscomb eraan toe, omdat de nieuwe prijzen slechts 3 jaar onafhankelijk onderzoek dekken - en op een lager jaarlijks niveau dan de typische 5-jarige R01-beurs - zullen fellowways nog steeds voor een belangrijke uitdaging staan: "Als ze binnenkomen met een subsidie ​​moeten ze [een nieuwe] krijgen voordat ze tenure gaan. ”In de R01-competitie komen winnaars van de 'pathway'-award nog steeds in aanmerking voor de status van nieuwe onderzoeker.

Ondanks deze beperkingen verwacht Lipscomb dat de nieuwe beurzen "een grote boost" zullen geven aan de awardees, die volgens hem zeer georganiseerde postdocs zullen zijn die een zekere mate van onafhankelijkheid hebben gekregen terwijl ze nog steeds in topflight-laboratoria werken. "Degenen die al een project hebben, zijn degenen die het kunnen doen", zegt hij.

Kleine gunsten

Het relatieve handjevol postdocs dat de nieuwe programma-zalven kunnen uitkijken, ziet inderdaad uit naar de uitzonderlijke kansen die Zerhouni beschrijft. Maar voor de scores van duizenden minder bedeelde collega's, van wie de meesten ook afhankelijk zijn van NIH-financiering, zien de carrièremogelijkheden er minder rooskleurig uit. Met 150 tot 200 banenjagers die elk jaar als voorfinanciering als te financieren naar de krappe academische markt komen, zal de concurrentie om facultaire posten verstijven voor sollicitanten zonder een Pathway to Independence of een andere belangrijke prijs.

Postdocs met eerste- of tweedejaars Ruth L. Kirschstein National Research Service Awards ontvangen dit jaar een kleine verhoging van hun toelagen en NIH heeft een verhoging van de institutionele toelagen aangekondigd die de ziektekostenverzekering van alle NRSA-fellows en bepaalde andere bijkomende kosten betalen, zelfs in een klimaat van zeer krappe budgetten. Maar ondanks deze kleine - indien welkom - veranderingen, is het algemene financieringsbeeld krap voor postdocs die worden ondersteund door PI-subsidies en andere vormen van NIH-ondersteuning.

Het krediet dat het Congres in december heeft goedgekeurd, is de eerste verlaging van de financiering voor NIH sinds 1970 en vereist dat subsidies worden gefinancierd met 97, 6% in plaats van 100% van het toegekende bedrag, zelfs voor degenen met bestaande NIH-subsidies. Bovendien zal de concurrentie om die subsidies waarschijnlijk toenemen. Afgezien daarvan moet de $ 394 miljoen waarvan Zerhouni zegt dat het zich ns heeft toegewezen uit de reeds gespannen instellingsbudgetten. Ik heb het in elk programma meegenomen, overal in NIH, zei hij. Het neemt een deel van alle budgetten. We nemen het niet uit één pool van R01s.

Dit alles komt neer op s licht verminderde financiering voor alle door NIH gefinancierde laboratoria, zegt Lipscomb, die voor sommige [degenen] veel zal uitmaken en niet belangrijk is voor anderen. Sommige laboratoria zullen verliezen, vooral die die minder gevestigd zijn en niet zo goed worden gefinancierd. De kwaliteit van het lab speelt een rol, met de meer competitieve het beste. Het zal een verschil maken, maar het zal geen enorm effect hebben op de nationale onderzoeksinspanningen, zegt Lipscomb. Er kunnen dislocaties zijn voor sommige huidige postdocs, maar, zegt Zerhouni, niets is belangrijker dan het vroeg ondersteunen van de nieuwe onderzoekers. In de pers van budgetaanpassing brengen we de zaden van de toekomst niet in gevaar

Winnaars en verliezers

Dit is geen volledig werkgelegenheidsstelsel voor postdocs, waarschuwde de Nationale Academies President Bruce Alberts tijdens de vergadering in maart waarin het rapport werd aangekondigd waarin NIH werd opgeroepen om nieuwe bruggen naar onafhankelijkheid te bouwen. Tijdens dezelfde vergadering voorspelde Thomas Cech, voorzitter van het Howard Hughes Medical Institute, dat een dergelijk financieringsprogramma voor geselecteerde postdocs een geweldig effect zou hebben van het aanmoedigen van een vroege overweging van [andere] carrièremogelijkheden bij de niet-winnaars. Door een paar veelbelovende wetenschappers eerder in onafhankelijke onderzoeksposities te krijgen, zal het nieuwe programma ongetwijfeld goed zijn voor de wetenschap.

Maar voor het merendeel van de postdocs is het belangrijkste effect wellicht een verduidelijking van hun vooruitzichten op het verkrijgen van een academische baan, een bron van waardevolle - zo niet noodzakelijk welkom - professionele feedback. De nieuwe brug van NIH lijkt niet de wijd open ophanging te zijn die op de website van het programma wordt afgebeeld, maar eerder een ophaalbrug die voor enkele wordt geopend, maar zeer beslist voor anderen is gesloten.