1400-jarige krijgersbegraafplaats onthult dat Duitse jagers van heinde en verre kwamen

Deze gerestaureerde helm werd gevonden tussen de graven van mysterieuze, hooggeplaatste krijgers die in de zevende eeuw CE in Zuid-Duitsland woonden.

Landesmuseum Württemberg, P. Frankenstein / H. Zwietasch

1400-jarige krijgersbegraafplaats onthult dat Duitse jagers van heinde en verre kwamen

Van Michael PriceSep. 5, 2018, 14:00 uur

In 1962 stuitten Duitse bouwvakkers op een zeldzame plek: een 1400 jaar oude begraafplaats, gevuld met sierlijke ernstige goederen en de lichamen van 13 krijgers en kinderen. Maar ondanks tientallen jaren studie wist niemand hoe ze stierven of waar ze vandaan kwamen. Nu onthult een nieuwe analyse van hun DNA en andere chemische sporen in hun botten dat de middeleeuwse krijgers verrassend kosmopolitisch waren, met sommige lokaal geboren en anderen uit verre delen van Europa. Een mogelijkheid, hoewel onbewezen, is dat sommige van deze buitenstaanders kindergijzelaars waren.

"Het is een overtuigende [studie]", zegt Alexander Mörseburg, een biologische antropoloog aan de Universiteit van Cambridge in het Verenigd Koninkrijk die niet bij het werk betrokken was. Maar hij benadrukt dat, omdat de doden duidelijk nobels waren, hun levensstijl misschien geen goed alternatief is voor de rest van de lokale bevolking.

Wetenschappers hebben lang aangenomen dat de lichamen - gevonden in de buurt van Niederstotzingen, Duitsland - afkomstig waren van een klasse rondtrekkende krijger-koningen die behoorden tot een losse confederatie van Germaanse stammen genaamd de Alemanni. Deze stammen, verre verwant aan de Goten, leefden in Midden-Europa tussen de derde en achtste eeuw CE en botsten vaak met het Romeinse rijk. Het graf, op een grasvlakte nabij de rivier de Donau, is het best bewaarde van hun begraafplaatsen. Binnenkant, met leer gestikte helmen en ingewikkelde zwaarden, gevonden naast minder oorlogszuchtige bronzen gespen en fijn gesneden haarkammen, suggereren dat het dateert van ongeveer 600 CE of 700 CE

Deze versierde kam, gesneden uit een gewei, werd gevonden in het graf van een krijger in Niederstotzingen, Duitsland.

Landesmuseum Württemberg, P. Frankenstein / H. Zwietasch

Om erachter te komen wie de doden waren, een onderzoeksteam onder leiding van archeoloog Niall O'Sullivan, die op dat moment werkte bij het Eurac Research Institute for Mummy Studies in Bolzano, Italië, en nu bij het Max Planck Instituut voor Wetenschap of Human History in Jena, Duitsland, pasten de volgende generatie sequentiemethoden toe om enorme hoeveelheden genetisch materiaal te verzamelen uit botmonsters van de 13 begraven individuen - 10 volwassenen, één baby, één peuter en één kind. Een graciele jonge krijger, waarvan sommige onderzoekers eerder hadden gespeculeerd dat het een vrouw zou kunnen zijn, bleek mannelijk te zijn. Dat deden 10 van de 12 overgebleven lichamen; het geslacht van de laatste twee bleek niet doorslaggevend. Vijf van de doden waren direct aan elkaar verwant, maar zeven waren niet verwant.

Vreemd genoeg waren drie mensen begraven in hetzelfde graf - meestal een indicatie dat de overledene tot hetzelfde huishouden behoorde - geen familie. Het DNA van de ene suggereerde Noord-, Oost- en Midden-Europese stam, terwijl de andere twee DNA hadden dat naar een Zuid-Europese oorsprong wees, mogelijk de Middellandse Zee. Toen onderzoekers de chemische isotopen in de tanden van die individuen analyseerden - biochemische markers die kunnen identificeren waar een persoon was grootgebracht - ontdekten ze dat slechts een van de twee waarschijnlijk in de regio Niederstotzingen is opgegroeid. Dat suggereert, schrijven de onderzoekers vandaag in Science Advances, dat deze krijgers buitenlanders verwelkomden in hun huishoudens.

Eén verklaring voor zo'n schijnbaar kosmopolitisch wereldbeeld: gijzeling. "Folklore uit die tijd heeft verhalen over stammen die gegijzelde kinderen uitwisselen die zijn opgevoed als hun eigen kinderen, " legt O'Sullivan uit. Als sommige doden naar het noorden waren gebracht als gijzelaars, zouden ze door hun adoptiestammen als krijgers zijn opgevoed, zegt hij. Toch kunnen ze ook pionnen zijn in intertribe-onderhandelingen wanneer allianties in twijfel werden getrokken.

Mörseburg zegt dat de 'gijzeling van het verdrag' aannemelijk is, hoewel hij benadrukt dat een enkel geval niet kan onthullen of de praktijk wijdverbreid was. Het is ook moeilijk om te zeggen hoe open de rest van de cultuur van de regio was voor buitenstaanders, gezien het feit dat de meeste goed bewaarde lichamen uit adellijke afkomst komen. Hij zegt dat hij graag oude DNA-onderzoeken in de regio zou willen zien die ook de genetische oorsprong van burgers onderzoeken.

Eén mysterie zal waarschijnlijk nog een tijdje onopgelost blijven: hoe de krijgers stierven. De lichamen vertonen geen duidelijke tekenen van fataal trauma of ziekte. Omdat de site in Niederstotzingen bezet was toen de dodelijke Plaag van Justinianus door Europa raasde, hebben sommigen zich afgevraagd of de krijgers stierven aan de ziekte. Toch vonden onderzoekers geen DNA-merkers die overeenkomen met de pestbacteriën, Yersinia pestis, waardoor de doden met dat geheim intact blijven.

* Correctie, 6 september, 10:35 uur: dit verhaal is bijgewerkt om de aansluiting van de hoofdauteur ten tijde van het onderzoek en het tegoed voor de bijbehorende foto's te corrigeren.